neosee.ru

19.10.18
[1]
переходы:35

скачать файл
МАЛЕНЬКИХ ВСЕ ОБИДЕТЬ НОРОВЯТ

_###ICE#BOOK#READER#PROFESSIONAL#HEADER#START###_

AUTHOR: Ксения Баштовая Виктория Иванова

TITLE: Маленьких все обидеть норовят!

CODEPAGE: -1

_###ICE#BOOK#READER#PROFESSIONAL#HEADER#FINISH###_


Баштовая Ксения, Иванова Виктория

МАЛЕНЬКИХ ВСЕ ОБИДЕТЬ НОРОВЯТ!

Пролог

Ночь окутывала горы темным, плотным покрывалом. Сонную тишину

нарушал только тихий шорох ночных зверушек да редкие звуки

перекрикивающихся птиц. В небе загадочно и равнодушно мерцали холодные

звезды, бесстрастно наблюдая за скрытой от дневного светила жизнью. А

снизу, спрятавшись в кольце гор, в небо глядела еще одна звездочка.

Золотисто-рыжая, мерцающая и подрагивающая…

Костер жадно лизал поленья, вскидывая к небесам острые узкие языки

пламени и словно нехотя освещая собравшуюся вокруг компанию. Рядом с

блаженно прикрывшим глаза черноволосым, сильно осунувшимся юношей, не

отрывая сонного взгляда от огня, сидела худощавая смуглая девчонка с

волосами, заплетенными во множество косичек. По другую сторону замерли

золотоволосая эльфийка и огненно-рыжий парень, что-то тихо

втолковывающий своей спутнице. Та покорно кивала, но…

В девушке что-то сильно изменилось после Затерянного Храма.

Аэлиниэль полностью погрузилась в себя, тяжело переживая предательство

Влариэля. Она даже не захотела видеть Миритиля, так что идти общаться

с Князем пришлось Вангару.

В итоге, когда воин вернулся, он сообщил весьма неожиданную

новость - части команды следовало отправиться в Дубраву: сообщить на

Собрании Светлого Совета о предательстве Влариэля. Мол, так и так,

остроухий - предатель, а если кто сомневаться будет, так свидетели вот

они…

Честно говоря, в планы Его Высочества принца Дирана ас`Аргал гар

Тарркхана не входило путешествие в Дубраву. Конечно, раньше он никогда

там не был, посмотреть на историческую родину Первого Властелина было

интересно, но… как ни крути, темному принцу по светлым землям лучше

путешествовать инкогнито. Да и вообще, создавалось впечатление, что в

Школу ему совсем и не надо, раз маршрут менялся чаще, чем день и ночь.

После долгих разговоров было решено, что Диран, как и собирался,

едет в Соэлен, Элиа едет с ним, потому как давала клятву помогать,

спасать, оберегать, и прочая-прочая-прочая. Вангар и Тайма как самые

главные, умные и далее по тексту, - отправляются в Дубраву,

свидетельствовать, уверять и увещевать.

Так как предполагается, что эльфы все такие белые, пушистые и с

всякими там темными не общаются, то с Дираном едет Аэлиниэль. С

Аэлиниэль едет Шамит - просто потому, что без него никуда и никак. Все

прочие, то бишь Торм и Амата, едут с Вангаром и Таймой. Для солидности

и придания должного веса словам, как выразился воин. А потом все

вместе дружненько они встречаются в Соэлене и пристально следят за

вступительными экзаменами одной темной личности.

Надо сказать Амата была всеми руками и ногами против данного

предложения. Вот только… Кто ее спрашивать-то будет?

Так что на Перевал отправилась только половина Команды, в то время

как вторая - направилась прямиком в Дубраву. Войско Темного Властелина

на следующий же день после отъезда принца Дирана так же собрало лагерь

и выступило к побережью. Новая, захваченная земля требовала ряда

указов, чтобы надежно присоединиться к Темной Империи…

Глава 1. Там за туманами…

Солнце ярко светило, нагревая землю и камни. Прогретый воздух

дрожал прозрачным маревом, немного искажая очертания предметов. На

плоском камне у дороги, блаженно прищурив глаза, грелась

желто-коричневая цаппа. Неожиданно она вздрогнула, ощутив колебание

почвы, и опрометью метнулась в сторону. И едва успела. Через мгновение

после того, как шустрая зверушка покинула нагретое место, на этот же

камень с силой опустилась когтистая пятипалая лапа грона.

Угольно-черный боевой зверь появился из-за поворота тропы и неподвижно

застыл на самом краю обрыва.

Честно говоря, выхода с перевала я ждал с каким-то лихорадочным

нетерпением, поэтому невольно горячил грона и на поворот к спуску

вылетел первым. Мне просто было любопытно, чем же светлые земли

отличаются от темных. Хоть официальная граница до недавних пор

находилась гораздо восточнее, неофициальной считался именно Хребет. За

ним начинались темные земли. Вернее - теперь уже начинаются. И нечего

было меня так злить! И отца - тоже…

Вспомнив о папе, я невольно перенесся воспоминаниями в тот день…

Одевшись в шатре, я выскочил наружу и сощурился от яркого, бьющего

в глаза солнца. Потом немного привыкнув к свету, огляделся вокруг… И

понял, что чудеса только начинаются. Вся, не такая уж и маленькая

поляна перед Храмом была заставлена ровными рядами армейских палаток.

В центре лагеря возвышался черный шатер отца, вокруг которого на

высоких флагштоках реяли знамена. Так… кроме родителя и братьев, тут

еще пара представителей Старшей знати и не менее пяти сотен солдат. В

том числе и личная гвардия Властелина…

А вот выстроившиеся с другой стороны поляны серебристо-зеленые

флаги явно принадлежали эльфам. Та-а-ак… похоже, я что-то пропустил…

«И не говори. Но не переживай, догонят - и напомнят!» Спасибо,

ободрил!

Гневно фыркнув в ответ на ехидный смешок внутреннего голоса (мне

было проще называть его именно так, а не вспоминать каждый раз об

одушевленном мече), я решительным шагом направился к шатру отца. Чем

раньше я выслушаю все, что мне захотят сказать, тем меньше они успеют

придумать.

Мой шатер стоял чуть в стороне, у самого края леса. Так что для

того, чтобы добраться до середины лагеря мне пришлось поплутать меж

палаток. Как ни странно, но вокруг было пустынно, словно всех солдат

отправили куда-то. По всей видимости - назад по дороге. Именно оттуда

доносился невнятный гул. Наверное, идут какие-то работы… По раскопке

Храма…

Не особо задумываясь о таких пустяках, я размашистым шагом подошел

к отцовской палатке. Стоявшие на страже воины вытаращились, словно

увидали диковинку какую. А потому я смог беспрепятственно нырнуть за

полог, попав, как ни странно, в самый центр разгоревшейся дискуссии.

Да уж… Похоже, они тут без меня развлекаются по полной!

Отец, сверкая алыми глазами тихо, но с едва сдерживаемым рыком,

выяснял у незнакомого мне эльфа, кто такой Влариэль и где теперь его

искать.

- Этот нардхаров длинноухий мне за сына ответит! - донеслось до

меня.

Так… этот эльф в храме, как там его, Влариэль кажется, что, успел

Гила зацепить?! Или Тери? Ну все, он не жилец… Таким разозленным я

отца еще не видел. Он же всего в шаге от перевоплощения. Лицо хоть и

оставалось человеческим, но черты так заострились, что рисунок чешуи

уже почти проступал на коже. Да и мама… Нежная, всегда чуть

усмехающаяся (даже когда таскала нас с братьями за уши), сейчас

сидела, плотно сжав губы и нахмурив брови. Застывший, холодный взгляд

миндалевидных глаз не предвещал ничего хорошего. Похоже, этому

эльфу-предателю придется очень и очень несладко!

Я осторожно застыл на пороге, прислушиваясь к спору. Тихо сидевшие

за столом остальные мои спутники, кроме клирички, мрачно разглядывали

массивный стол. Шамит даже иногда сжимал край, словно надеясь отломить

часть. Гном ожесточенно стискивал подлокотники высокого кресла, хмуро

уставившись куда-то вдаль. Видать, уже получил нахлобучку за все

хорошее, так как борода подгорного жителя едва не стояла дыбом. Амата

и Элиа притулились в дальнем уголочке…

Даже Вангар и Тайма осунулись, похудели… Ну вот что тут у них

произошло?! Хотя… если придираться, то начальник группы ответственен

за все. Но только касаемо своей команды. А если пострадал Гил, то он

тут совсем не виноват! И за предательство остроухого ответственности

не несет. Мало ли кого могли использовать втемную? Я вон тоже один

раз… Э-э-э-э… нет, не буду об этом!

Эльфийка отсутствующим взглядом скользила по общей части шатра,

отгороженной от так называемых «личных апартаментов» тяжелым бархатным

пологом. Ее абсолютно не волновало, что присутствующий здесь эльф

(судя по пышному одеянию, не из последних в Дубраве), похоже, давно

знаком с моим отцом, и что сейчас происходит вопиющее нарушение

этикета, поскольку Властелин, в забывчивости стал обзывать этого

самого эльфа просто Миром, а тот Властелина - Аргалом, а то и вообще -

Ари. Та-а-ак… Похоже, под кроватью нашей семейки от толстых и жирных

мархангов не протолкнутся. Это когда папочка успел свести такое

близкое знакомство с эльфийскими правящими Домами, а?

Аэлин, конечно, намекала на светлые корни моей мамы, но не

настолько же!..

- Да мне плевать! - неожиданно рявкнул отец. От резкого возгласа я

непроизвольно шарахнулся вбок и задел один из массивных канделябров,

служивших подставками под освещавших внутреннее убранство палатки

«светляков». С громким звоном тот повалился на землю.

- Я же запретил!.. - рыкнул папа, резко разворачиваясь ко мне, и

удивленно застыл. Остальные тоже развернулись на звук падения - и в

палатке повисла ошеломленная тишина. Судя по вытянувшимся лицам как

светлых, так и темных им, наверное, сам Доргий явился. Так, если я не

хочу огрести за все и сразу…

- Пап, мам, извините, я не хотел! - не важно, что именно я не

хотел, потом разберемся. - Вы не переживайте, со мной все в порядке,

но в Школу я все же поеду!! - пока никто не успел опомниться, выпалил

я и застыл, упрямо вскинув подбородок.

- Ди? - мама поднялась с места, неверяще глядя на меня, сделала

робкий шаг вперед. - Это действительно ты?

Я на всякий случай тщательно оглядел и общупал себя с головы до

ног. Так, уши нормального размера, нос на лице один, руки две, ноги

две, хвоста не видно. Чего это они?

- Конечно! Может, я не вовремя?… - осторожно осведомляюсь, глядя,

как начинают меняться лица всех присутствующих. Сейчас на них ясно

проступало желание придушить одного молодого Властелина.

- Ди! - как-то заполошно вскрикнув, мать повисла у меня на шее,

заставив сделать шаг назад.

- Диран! - плавный шаг в сторону и назад, чтобы увернуться от

увесистого отеческого подзатыльника, и отгородиться все еще не

отпустившей меня мамой от сверкавшего глазами отца. Малодушно? А вы с

разгневанным Властелином встречались, нет? - Той эре, что ж ты

творишь, мерк'херрас тамиирин?!

Я все же выбрался из жарких материнских объятий, дождался чисто

символического отцовского подзатыльника и быстро упрочнил ребра.

Папочка руками может спокойно согнуть металлический брусок. Так что

обниматься с ним нужно очень и очень осторожно. Взгляды светлой

команды красноречиво намекали, что стоит нам только покинуть сие

высокое собрание…

- Что случилось? - быстро поинтересовался я. - Что-то с Гилом?

- С Гилом? - недоуменно сморгнул отец. - Да нет, с ним все в

порядке…

- Мы думали, что потеряли тебя… - тихо всхлипнула мама.

Что?! Разве было непонятно, что я просто в обмороке? Что за чушь!

«Никакая это не чушь, - серьезно отозвался Ал'Дзаур. - Ты

действительно был мертв. Не знаю, как и что это было - но у тебя даже

сердце не билось.» Ы?! А как же я тогда… проснулся?! «Ну… У каждого

Посвящение - свое…» М-да, вот посвятили так посвятили!

Пока я разговаривал с собственным мечом, отец пристально

разглядывал меня, не спрашивая и не вмешиваясь. Видимо, Гил уже

рассказал ему о моем мече, или он сам его увидел. Во всяком случае,

когда я виновато посмотрел на него, глаза Темного Властелина уже

сменили алый цвет на привычный черный. Он крепко обнял меня за плечи:

- Добро пожаловать, Властелин Диран ас'Аргал гар Тарркхан.

- Нир Линс`Шергашхт элларс мин, - автоматически ответил я

общепринятой фразой. И только теперь до меня окончательно дошло, что я

стал настоящим Властелином. Со всеми вытекающими отсюда последствиями.

Приятными… и не очень.

- Светлого солнца, Властелин Диран ас'Аргал гар Тарркхан, -

прервало мои размышления приветствие эльфа. - Ты можешь гордиться

своим сыном, Ари.

- Непременно, Мир, - хмыкнул отец и, видя мое откровенное

недоумение, посмеиваясь, произнес: - Сынок, позволь представить тебе

Миритиля ли'Аринкуэль, Князя эльфов, Светлого Владыку и… твоего дядю.

Я чуть на пол не сел… Владыка эльфов - мой дядя?! Я тут с ними со

всеми скоро с ума сойду…

- Чи… чистого неба, Вла… дядя, - заикаясь, все же выдавил я. Князь

откровенно усмехнулся и посмотрел на отца.

- Ну, если все принцы живы, вернемся к первоначальному плану? -

ровно, словно ничего и не произошло, осведомился он.

- Да, - коротко кивнул отец, не отпуская моего плеча. Значит, со

мной еще не закончили… ой, и отчего это мне сразу так наружу

захотелось?…

Коротко поклонившись, Князь вышел из палатки. За ним,

подстегиваемые нетерпеливыми взглядами отца потянулись и мои спутники.

Только Вангар, выходя, сказал:

- Диран, мы будем рады видеть тебя сегодня у нашего костра!

«Приходите на поминки» - чуть было не ляпнул в ответ я.

Наконец в палатке остались только мы. Но не надолго. Через пару

мгновений послышался шум крыльев, глухой удар о землю (Пинька

прилетел? А куда он улетал? Боги, сколько же пропустил!), торопливые

шаги и в палатку вбежали Теренс с Гилбертом. При виде меня они оба

взвыли и бросились вперед, вытянув руки. Явно не обниматься!!

Той эре! Придушат же, как котенка! И то - исключительно по доброте

душевной.

Я панически дернулся назад, выскользнул из-под руки отца… Меч сам

появился в руке. «Ой, у ребенка ножик! - ехидно хихикнул голос в

голове. - Порежется ж сейчас!». Знаешь, не смешно!

Тарк мархар! Да что же это такое, откуда только эта железяка

взялась! Еще я перед братьями мечом не махал! «Гм… Забавно… А ведь это

не я сделал…». Ал`Дзаур исчез, теперь уже исключительно по моему

желанию… Но вот только не нравится мне это самовольничание что-то, ой,

не нравится… Ладно, не будем думать об этом сегодня, подумаю об этом…

ну, например, завтра. Если дадут…

Братья резко остановились и посмотрели на меня с каким-то

отстраненно-безразличным интересом.

- Ты смотри, действительно вырос… - протянул Тери.

- И меч держать научился… Клинок от эфеса отличает! - согласился

Гил. - У, маленькая зараза!

И братья, дружно шагнув вперед, заключили меня в объятья.

- На себя бы посмотрели! - мне хоть и семнадцать лет, но ростом я

уже не отстаю от братцев. А когда вырасту окончательно - явно догоню

отца. - Тоже мне, малявку нашли.

- Смотри, а против «заразы» протестовать не стал! - ехидно пихнул

Тери Гила.

- Ага, с фактами не поспоришь! - вернул тычок Гил.

- Ладно, пообнимались - и хватит, - оборвал отец нашу перебранку.

- Идите все к столу.

Мигом насторожившись, я опасливо опустился на стул. Отец, как

всегда занял место во главе стола. И все внимательно уставились на

меня. На что получили не менее пристальный взгляд. Играть в гляделки я

могу очень долго!

Молчание прервалось серьезным и очень озабоченным голосом отца:

- Ди, а тебе очень нужно ехать в эту Школу?…

- Да, - главное, отвечать четко и уверенно. А то сейчас к-а-а-ак

переубедят… Чем-нибудь тяжелым…

- Дело даже не в том, что она находится в светлых землях, -

странно, но впервые папа разговаривал со мной не как с ребенком, а как

с равным. Ну… почти. Обеспокоенные нотки то и дело проскальзывали в

его голосе. - Ты уже не принц, пойми! Ты - самый настоящий Властелин!

Хоть пока еще только физически. Ты же еще ничего не знаешь и не

умеешь…

Это да, это - проблема. Сам же недавно распинался перед светлыми,

какие мы, Властелины, страшные и ужасные. Если необученные. И тут же

сам стал таким… Ну и что теперь делать? В Кардмор возвращаться, что

ли?… Ага, щас! После всех тех приключений, что нам выпали - и снова в

четыре стены? Ни-за-что!! Пусть едва не ушел за Грань, но ведь не ушел

же! А что касается обучения…

Деда, а, деда? Не оставишь внучонка в своей опытности и мудрости…

«Прх, кхе-кхе, что?! Ты это мне? Тарк мархар, чуть не поперхнулся

из-за тебя… Конечно, не оставлю, куда ж я денусь…» Ну вот, теперь у

меня есть и личный учитель…

- У меня уже есть учитель, - ответил я, пальцами касаясь рукояти

меча.

Отец пристально посмотрел мне в глаза и чуть заметно кивнул. Мама

с беспокойством смотрела на меня, но от реплик воздерживалась. Да,

говорить: «Ты еще маленький» - Властелину, уже носящему корону… ну…

неубедительно как-то. Гил тайком, из-под стола показал мне кулак,

напоминая о своем предостережении на тему нанесения урона чести семьи.

Теренс смотрел как-то странно, словно бы порываясь что-то спросить, но

не желая делать это при всех. Кажется, я уже догадываюсь, о чем он

хотел бы узнать. Но помолчу, помолчу.

Пока.

- Хорошо, - неожиданно кивнул отец. - Только тогда мы все, вместе

с твоим дядей, будем присутствовать на вступительных экзаменах.

Ой… Той эре… Это будут самые знаменательные экзамены в истории

всей этой Школы! Надо же, два Властителя во всей красе. Надеюсь, свиту

они с собой не потащат?…

- Нет, за дверью оставим, - хихикнула мама, и я понял, что

последнюю фразу невольно произнес вслух.

- Ну ладно, посмеялись - и хватит, - стал серьезным папа. - Диран,

вечером будет большой праздник, все-таки не каждый день мой сын

становится Властелином. Я надеюсь, ты не сбежишь до веселья?…

Так, понятно. Поминок не получилось - так отпразднуем же это

событие! Не пропадать же еде… И рассчитал все отец верно. Интерес

посмотреть, а как же это все празднуется, удержит меня в лагере вернее

мириновых цепей. А как же - первый праздник (не считая дней рождения)

в мою честь!..

Согласно кивнув, я быстро вылетел из палатки, пока никто не

вспомнил еще чего-нибудь. Мне же надо еще со светлыми поздороваться…

Найти костер, вокруг которого расположилась Команда, особого труда

не составило. Но, прежде чем направиться к своим спутникам, я забежал

к себе в палатку и переоделся. Официальный наряд это, конечно,

красиво, но обязывает и вести себя соответственно. А начинать все с

самого начала, видя в глазах страх - мне совсем не хотелось.

Так что я проворно сбросил тяжелую одежду и облачился в привычный

походный набор - темные кожаные штаны, нижняя сорочка, плотная верхняя

рубаха так же темных тонов, черная кожаная куртка и плотные сапоги.

Плащ я надевать не стал, еще мешаться будет. А вот с короной возникли

проблемы. Она же не снимается! Вообще! И что мне теперь сверкать ею на

все светлые земли? Вот это маскировка… Хоть действительно за Хребет не

выезжай!

«Урок номер один, малыш. Не пытайся ее снять. Просто представь,

что ее нет…» Ммм? Да? Всего лишь? Я пристально уставился в сотканное

из теней зеркало, аккуратно стирая у изображения витой обруч на

голове. В виски кольнуло болью, заставляя невольно зажмуриться. Когда

снова взглянул в зеркало - короны на голове уже не было. Она хоть

вернется теперь или я окончательно ее… того?… «Ты окончательно ее

того, только если сам - того! - сварливо отозвался голос. - И послали

же боги ученичка… Где твои манеры, Властелин?!»

И послали же боги предка…

«Язва!»

Так есть же, в кого уродиться!

Молчаливая перепалка закончилась. То ли голос не нашел, что

ответить (это вряд ли), то ли решил меня просто временно игнорировать.

А я радостно побежал к светлым. Здороваться. А заодно и выяснить,

какого… марграна некоторые рыжие лезут, куда не просят…

Встреча была на редкость дружественной, если не считать пары

попыток задушить меня под видом радостных объятий и поставленных в

спешке синяков. Но поговорить нам так и не дали, да я не расстроился -

дорога впереди дальняя, наговориться успеем! Потом сбегал на дальнее

пастбище к Триму. Тот уже носился кругами, почуяв мое пробуждение.

Грон тоже изменился. Костяной гребень на шее и корона из рогов,

раньше бывшие коричневато-серого цвета стали антрацитово-черными, в

тон шкуре. Несколько чешуек на лбу - изумрудно-зелеными, словно это не

чешуя, а тонкие изумрудные пластинки. От избытка чувств «зверек» едва

не вывалял меня в земле. Так что пришлось поплясать, уходя от копыт,

хвоста и рогов. А то знаю я его… Ему только позволь!

После чего прибежал запыхавшийся вестовой от отца - я потребовался

ему, чтобы помочь в организации праздника. А конкретно - носиться

между ним и Миритилем, передавая пожелания и мелкие подарки. Хотя они

могли прекрасно обойтись и без меня. Можно подумать, колдовать

разучились… Ой, не надо только ля-ля про несовместимость темной и

светлой магии! Как-то ж в отсутствие меня обходились, пока я без

сознания был!

Как только стало смеркаться - все отправились по палаткам

переодеваться. Опять в официальную одежду. А потом мы все вместе пошли

отмечать…

Действо происходило на широкой, просторной, способной вместить

всех желающих каменной площадке, находящейся неподалеку от дороги,

ведущей к Храму. Как специально богами созданной.

В центре нее был огражден круг из отложенных для костра поленьев.

Эльфы и темные, пришедшие на этот праздник, сперва четко держались

неписаных границ, а потом перемешались, ревниво споря из-за лучших

мест.

Все было уже заранее расписано, но многого я попросту не знал.

Вообще, в мои обязанности входило с первой звездой одним махом зажечь

круг костров. Так что, пока вокруг царила суматоха, я быстренько

пробежался вокруг дров, ставя на них неактивные пока что метки, чтобы

потом единым движением активировать заклинание.

Ал'Дзаур тоже терялся в догадках. В его бытность таких праздников

не устраивали…

Наконец темнота стала густой, и над горным пиком появилась

белоснежная отметина звезды, а вслед за этим над собравшимися поплыла

музыка. Сначала робкая, чуть слышная, но постепенно она набрала

мощность… И тогда…

Повинуясь кивку отца, я взмахнул рукой - кольцо костров полыхнуло

трехфутовыми столбами огня. Мелодия резко изменилась. Теперь ее

составляли практически одни ударные и низкие, рычащие звуки. Впервые

слышу такие мотивы. Резкие, агрессивные. От них хотелось двигаться,

они подчиняли, звали и манили. Чуть покачиваясь в такт, я следил, как

отец прямо сквозь огонь шагнул в круг. В его руке словно по волшебству

возник меч, и они вместе заплясали под звучащий все громче рокот.

Свист вспарываемого лезвием воздуха стал еще одним инструментом,

вплетающим свою партию в общий ритм.

В какой-то момент папа застыл, резко вскинул меч вверх и

требовательно глянул на меня. Плохо осознавая, что делаю, я одним

прыжком перемахнул негаснущий огонь и, отбросив плащ в сторону -

рванул к нему. Шаг, поворот, уход, выпад. Прыжок, удар, блок,

разворот. Странный, ни на что не похожий то ли танец, то ли бой,

подчиняющийся жесткому ритму. Танец огня на лезвии клинка, танец огня

в глазах отца, танец теней за кругом костров. Шаг, низкая стойка,

«Крыло дракона», «Падающий лист», «Звезда полуночи», хлопок крыльями…

В какой момент мы обернулись полностью - кто знает?

Взмывшие вверх, к ночному небу струи огня - двойное «Огненное

кольцо» - и застыть, замереть, потому что тягучая мелодия явно не

твоя. Кто-то еще в круге. Мы рады, мы приветствуем! Шаг в сторону,

вскинутые мечи и гортанный крик. Нет, не боевой вопль - просто

приветствие. Ушедший куда-то вниз рокот барабанов, не прекратившийся,

нет. Мягкое течение воды… да, сейчас надо именно так. Перетечь из

одной стойки в другую, пропустив мимо легкое дуновение чужого

движения. Языки огня почти лежат на углях, но это ничего. Достаточно

всего мига чтобы они вновь взвились в бешеном танце…

Снова перекат и вскинуть крылья. Положить мечи на горизонт,

отвести одну руку назад. И не защищаюсь, и не нападаю. Я просто знаю,

что ты здесь… Повернуться, перехватить лезвием назад, принять на руки

почти невесомое тело, пахнущее так знакомо… Мама… Мягко присесть,

напрячь крылья, резко распрямиться, в прыжке выбрасывая руки вверх.

Летать можно и без крыльев. Отец подхватит. По-другому не бывает…

Последнее тихое дуновение - и рокот возвращается, заставляя

клыкасто улыбнуться ночному небу. Языки огня дрогнули, забеспокоились,

угли предупреждающе налились багровым светом и выстрелили вверх

мощными столбами пламени.

Р-рау! Воздух взвыл, рассеченный разом тремя мечами и крылья мощно

ударили по воздуху, бросая тело в новый виток безумной пляски…

Праздник… Новый Властелин… Не думал, что буду так… заворожено

наблюдать за этим танцем… Стоять, не отрывая взгляда, чувствовать, как

сердце бьется в такт с музыкой…

- Ну-у-у… - раздалось рядом, - Это не честно! Я тоже так хочу-у-у…

Тери вот тоже облизывается…

Я оглянулся и увидел стоявшего рядом принца Гилберта,

(родственничка нового, тарк мархар…) с тоской и пламенным желанием

наблюдавшего за бешеной пляской внутри круга. Он посмотрел на меня и

снова обиженно протянул:

- Ну почему Ди?…

- Наверное, богам понравился, - пожал плечами я. Чем больше узнаю

эту семейку, тем меньше удивляюсь всякому отсутствию осторожности у

Дирана.

А по губам принца вдруг пробежала усмешка:

- Ну что, за нового Властелина, дай Доргий ему долгих лет? - в

руках Гила сами собой появились фляга и бокал. Принц плеснул часть

содержимого сосуда в чашу и протянул ее мне.

- За Властелина, - кивнул я, принимая «подарок». Сделал

одновременно с новым родственничком большой глоток (тот отхлебнул

прямо из фляги) - и чуть не выплюнул все назад. Это оказался ядреный

гномий самопляс…

Теперь я знаю, что пьют Властелины! А говорят: вино, ликеры…

Ой, у меня завтра голова болеть бу-у-удет!..

М-да… Воспоминания, воспоминания. Как отбрыкивался от каравана

вещей, которые мне собрала мама. Она, наверное, и замок карманных

размеров мне всунула, если бы я согласился взять.

А так путешествие продолжается с тем же самым набором вещей, что и

в начале. Правда перед отъездом отец отвел меня в сторонку и тихо

намекнул, чтобы о столах и их содержимом я молчал, иначе он не

посмотрит, что я уже Властелин и всыплет мне… до чего дотянется. Да

ладно, я никогда не был трепачом, так что… Кстати, Гила отец все же

поймал, провел чистку в кабинете, но свернутых заклинаний не

обнаружил. Живем!

А пока вернемся к землям, я же из-за них остановился…

М-да… что до перевала, что после. Одно и то же. Обидно. Похоже,

разница между Светлыми и Темными землями только в названии. Хотя…

может, это только здесь? Может, дальше оно виднее будет?

- Ди, ты там что, памятником решил стать?

Рыжий, я помню, что ты здесь, помню! Только помолчи пару секунд,

а?!

А пока коснуться боков застывшего Трима каблуками, посылая грона в

галоп, и нагнать уже почти успевших спуститься вниз спутников…

Боги, как я устал за прошедший день! Вымотался так, словно с утра

мешки разгружал или, что намного хуже, с Гойром тренировался! Хочется

просто-напросто лечь, закрыть глаза и ни о чем не думать…

- А почему у эльфов такие странные имена? - вдруг сонно

поинтересовалась Элиа.

Я некоторое время молчал, надеясь, что это она общается сама с

собой, но девушка вновь повторила вопрос, при этом пристально глядя на

меня. Так что ничего не оставалось, кроме как начать тихим, чуть

заунывным голосом:

- В настоящее время в старших именах эльфов классически

используются частицы «эль» либо «иль». В последнее время стало

возможным использование имени с «аль» либо «ель» (хотя, как по мне,

сосны - соснами)… Согласно правилам этикета, принятого в Светлых

землях и Дубраве, круг общения каждого эльфа можно условно разделить

на следующие группы. Первая - лица незнакомые либо мало знакомые.

Данные существа при обращении к представителю Светлого Дома должны

использовать полное имя - Аэлиниэль, Миритиль…

Вторая группа - лица близко знакомые либо друзья. При обращении

они могут использовать имя представителя Светлого Дома без данной

частицы - Мирит, Аэлин. Частицы «и», «о», чаще всего - отбрасываются.

Выделяется также третья группа - близкие друзья либо родственники. При

общении в данной группе необходимо еще большее сокращение

используемого имени - Мир, Лин. Это так называемое личное имя,

свойственное именно этому эльфу. Необходимо отметить, что при допуске

в третью группу недопустимо использование имени с классической

частицей. В случае если близкий друг либо родственник называет эльфа

полным именем, например, «Мирноэль», это может быть расценено как

оскорбление.

- Я-асно, - сладко зевнула Элиа. - А откуда вы это знаете, милорд?

Мне не оставалось ничего кроме как выругаться сквозь зубы. Ну, вот

сколько ей можно повторять, что меня зовут «Диран», а не «милорд»?

Приказать, что ли? Согласно «Уложения» она обязана мне подчиняться…

Тихий смешок: «Чем больше повторишь, тем лучше, малыш! А что касается

- кто кому должен подчиняться…» Уууу!! Ну вот сговорились они все, что

ли? Одна «милордом» обзывает, другой - «малышом»! Я - не маленький. Я

уже самый настоящий Властелин, вот! «Малыш, я помню, можешь не

повторять!» Я и не сомневался, что все здесь уже всё помнят!

- В книге прочел, - буркнул я. - И повторяю в последний раз! Я -

не «милорд»!

Девушка смущенно опустила глаза.

«В книге говоришь? Вот только звучит это так, словно ты не

рассказываешь, а по памяти цитируешь. Можно подумать, ты эту книгу раз

сто прочел!»

Хе! Как будто это было иначе! Когда перед тобой ребром ставится

вопрос о том, что прямо сейчас необходимо пойти и тренироваться,

тренироваться, тренироваться… Лучше я книжечки почитаю! Это Гил у нас

на всю голову мечом стукнутый, может по сто пятьдесят раз повторять

какое-нибудь парирование квартой или терцией… А я мальчик

непоседливый, мне, через энное время после начала занятий, наскучивать

начинает… Тогда можно от Гойра с его фехтованием потихоньку улизнуть…

А Гилберт… Ууууу! Я как вспомню, как он, в полном доспехе, часов пять

без передыху какой-то железякой махал (сейчас и не вспомню чем, то ли

клеймором, [1] то ли эстоком [2] ). И это просто так, для тренировки!

При воспоминании о Гилберте, губы невольно расползлись в улыбке.

Когда брат уже улетал, я, улучив момент, когда поблизости от жениха с

невестой не было Шамита, сообщил, обращаясь, преимущественно к Лерсе:

- Кстати, я все-таки не советую выходить за него замуж - изменит в

первую же брачную ночь, - и пока Гилберт, краем уха услышавший мою

речь, переваривал услышанное, затарабанил: - либо с Пиней - отправится

летать, либо с какой-нибудь железякой - фехтовать! - а потом увернулся

от тяжелого подзатыльника и со смехом рванул в сторону.

- Ну вот что мне с ним делать, а? - страдальчески протянул Второй

Рыцарь Ночи. - Нет, точно прибью когда-нибудь!

- В очередь, Гил, в очередь! Первые места уже заняты родителями и

Тери! - ага, особенно после того, как я его невесте на палец перстень

надел… Он, может, еще бы пару годиков до официального предложения

потянул, а так… Свадьба и никаких гвоздей!

Кстати, он все же отловил меня и спросил, откуда это одна

неизвестная мне девушка знает очень известного ему Ди? На что я,

невинно похлопав глазами, сообщил, что помог девушке найти одну

безделушку. Так, и упоминания не стоит! Хи-хи, точно. Упоминать о

Хранителе не стоит, а то еще папа заинтересуется, а куда это делся

Хранитель его старшего сыночка?… Вообще, я думал над тем, стоит ли

сказать Тери о… слегка… странном… поведении его невесты… Но потом

решил, что не надо! Хранитель и так с заклятием справится, так зачем

брату нервы портить?

Страдальческий вздох - «Ну честное слово, ребенок!» А ты

сомневался? «Разумеется, нет! Ребенком был, ребенком и останешься!»

Ой-ой-ой! И чья бы лейна мычала! Конечно, тебе легко говорить -

ребенок, а я даже ответить ничего не могу! Вот бы встретиться, чтоб не

как голос неизвестно откуда, уж я бы тогда все сказал насчет ребенка!

Скептическая усмешка - «Ну-ну…»

О боги, но как же все-таки хочется спа-а-а-ать…

Знакомая темнота сероватой пеленой окутывала мир. Здесь пустынно,

спокойно и как-то… ровно, тихо. Никто не нападет. Вот только…

- Зачем я здесь?

Ответ пришел откуда-то из-за спины:

- Ты ведь сам хотел поговорить. Или уже передумал?

- Хотел, - легко согласился я, поворачиваясь на звук и продолжая

разглядывать сероватую муть. - Но все равно, я тебя не вижу! Покажись!

Как ты выглядишь? Или выглядел… Семьдесят веков назад…

В голосе отвечающего прорезалась неуверенность:

- А… Может не стоит?…

- Почему? - удивился я. - Покажись! Что такого может быть в твоем

облике? Властелина я, что ли, никогда не видел? Так в зеркало

посмотрюсь!

Тихий смешок:

- Учти, я насчет зеркала ничего не говорил!..

Темнота медленно начала рассеиваться, и из полумрака выступила

худощавая человеческая фигура…

- Ну, малыш, доволен?

В костюме моды неизвестно какой давности. Худощавый, с длинными,

черными встрепанными волосами, непослушно рассыпавшимися по плечам… И

моим лицом. Вернее - не моим, а таким, какое оно могло бы стать лет

через сорок-пятьдесят, если считать по жизни Властелина (или

пятнадцать - двадцать - если по жизни обычного человека). Лишь глаза

не зеленые, а синие. И безумно старые…

Кривая усмешка:

- Ну? Налюбовался, малыш?

- Но… Как!? Почему?…

Он пожал плечами:

- Маргул его знает!

Встречу еще раз - обязательно спрошу.

- А… Как к тебе все-таки обращаться? Ал…

- Зачем?! Меня зовут Дариэн, - и прямой взгляд: - Будем знакомы!

- Аг-га, - выдохнул я, пожимая протянутую руку. - То есть… Все

рассказанное в легендах - правда?!

Кривая усмешка:

- Практически.

- Но… Как это все было? Ну, на самом деле?…

Дариэн непонимающе прищурился:

- О чем ты?

- О мече, о части души… Как ты вообще решился на такое?!

Он задумался на мгновение, а потом, словно решившись, сделал шаг

вперед:

- Закрой глаза. Я покажу.

Я опасливо попятился назад:

- Э… А может не стоит? - после вечера воспоминаний Шамита, я начал

весьма опасливо относиться к подобным «показам». Мне и одного раза

хватило!

- Не бойся, - хмыкнул он. - Такого, как с оборотнем, не будет.

- Э-э-эй! - переполошился я. - А про рыжика ты откуда знаешь?!

Дариэн рассмеялся:

- Я поражаюсь тебе, малыш! Как вызвать меч - это ты знаешь, как

общаться мысленно - тоже, а то, что мы с тобой, по сути, единое целое,

что сейчас твои воспоминания - это и мои - не знаешь. Пора тобой

серьезно заняться. Ну ладно, не бойся. Просто закрой глаза и дай руку.

Я на некоторое время замер, а потом резко, боясь передумать,

протянул руку Дариэну. Наши ладони встретились, и в тот же миг перед

глазами вспыхнул яркий свет. Все закружилось сумасшедшей каруселью…

Серые глаза Тийлы были полны тревоги:

- Дар, неужели это правда?! Я слышала, Мирн обмолвился, но… Ты

собираешься уничтожить Царицу Ночь?… Дар, одумайся! Всех твоих

способностей не хватит, чтобы победить ее!

Я попытался выдавить улыбку:

- Тийла, я уверен, все будет в порядке! Просто поверь мне, ладно?

Ее губы были солеными от слез…

Комната пуста. Посредине - кровать с балдахином. Рядом - туалетный

столик, уставленный различными кремами и притираниями. На полу -

мягкий ковер, заглушающий шаги…

Тихий скрип двери. Рвануться вперед и с размаху вонзить кинжал в

спину, спрятанную под черным балахоном…

Но, прежде чем я успеваю пошевелиться, она разворачивается… Мощный

магический удар, отшвыривает меня к стене…

Все тело пронзила острая боль, из глаз сами брызнули слезы, с

уголка рта потекла тонкая струйка крови…

А в следующий миг, сама тьма, взглянув из-под капюшона, провела

кончиками пальцев по моей щеке, ласково шепнув:

- Красивый мальчик… - а потом резко бросила ворвавшейся страже: -

В пыточную его!

Взмах крылом, поворот, меч пронзает чье-то тело. Каждое движение

как отработанное па в танце. Поворот, короткое заклинание стекает по

острию клинка. Взмах, удар хвостом…

Враг! Смерть! Убить!

Легкое прикосновение к плечу и мягкий шепот:

- Успокойся, мой рыцарь. Бой уже закончен…

Воздух с трудом пробивается сквозь стиснутые зубы. Алая пелена

медленно расступается перед глазами. Сердце колотится как бешеное,

чудом не разламывая грудную клетку.

Полыхают дома, подожженные каким-то особо ретивым орком. Меж

хатками мечутся гоблины-мародеры, вытаскивая на улицу домашнюю утварь,

и вырывая друг у друга из лапок позабытые хозяевами ценности. Под

ногами хлюпает кровь. А на земле лежит, уставившись безжизненным

взглядом в ночное небо, молодая сероглазая девушка…

Сердце пропускает удар, застывший под коркой безразличия разум

вздрагивает от узнавания. Медленно, словно пробуждаясь ото сна, со дна

казалось бы навек потерянной души поднимается обжигающий гнев, густо

приправленный ядовитой ненавистью. Полыхнувшее пламя этой смеси

выдавливает единственную каплю влаги из сухих глаз. Последнюю.

Тийла…

Милая моя…

Боги, как же так…

С губ сорвался хриплый полувой-полустон, а остановившийся взгляд

поймал темный балахон на одном из холмов.

Бушующий под кажущимся безразличием разъедающий волю ураган

получил свою цель! Тихо хрупнув, осыпались оковы послушания. Ты

забрала у меня смысл жизни, но ты мне его и дала…

Лицо обожгла короткая хлесткая пощечина:

- Очнись! Забыл?! Ты - не я! Очнись!

Ночной пейзаж рассеялся мрачным дымком, а я вдруг понял, что

нахожусь все в той же мрачной пелене, где до этого общался с Дариэном.

А вот и он, собственно. Стоит рядом, встревожено смотрит в глаза:

- Очухался? Или еще раз… помочь?

- Спасибо, - мрачно буркнул я, потирая горящую щеку. - Я уже в

порядке.

- Хвала Богам… - Дариэн опустил глаза: - Извини. Не думал, что

воспоминания окажутся настолько яркими. Тебя начало затягивать…

Угу. То-то я смотрю - настроение такое, что хоть сейчас иди и

вешайся! Вот только, чего это я один страдать должен?! Хай и

прапрапрапра… в общем, понятно… дедушка угрызениями совести

помучается!

- У тебя веревка и мыло есть? - сладко поинтересовался я у Дариэна

и, прежде чем тот успел хоть что-то ответить, пояснил: - Помоюсь, и -

в горы!

Тот только вздохнул:

- Малыш, извини. Я действительно полагал, что… - тяжелый вздох, -

забыл смерть Тийлы… Не думал, что воспоминания будут настолько

живыми. Знал бы… На словах рассказал!

Ага, как говорится: «Знал бы, чем пахнет, лоем б тещу угостил!»

- А… что было потом? - выдавил я, чувствуя, что если помолчу еще

пару секунд, то на меня вновь обрушится та волна страха, горечи и

ненависти, что клубилась в воспоминаниях Дариэна.

Да… воспоминания, может быть и не мои, но отчего у меня перед

глазами до сих пор стоит остановившийся взгляд серых глаз? Отчего рука

машинально ищет несуществующий меч? Я бы… да за такое… Из абстрактных

врагов Царица Ночь стала для меня вполне конкретным, осязаемым. Не

прощу. Никогда…

Он грустно улыбнулся и тихо заговорил, прикрыв глаза:

- А что там может быть?… Месть. Желание уничтожить тех, кто

повинен в том, что ты стал чудовищем. Мирноэля. Царицу Ночь. Себя.

Всех. И можно лишь выковать клинок, который будет обладать частью

твоей души, и в разгаре боя, когда кровавая пелена затмевает взор,

остановит руку… - сизовато-черный туман завертелся за спиной Дариэна,

образуя мягкое кресло. Тот осторожно сел, запрокинул голову на спинку:

- А потом… Потом ссора с Мирном, попытка создать собственный дом,

смерть на поле боя… - я, не глядя, тоже опустился в кресло. Откуда оно

взялось, не задумывался. - И… Знаешь, Диран, это так… странно. Когда

ты знаешь, что рядом есть частица тебя, пусть даже ты сейчас

находишься не в том же теле, что она, а привязан к клинку… А потом -

раз, и все! Есть только ты. И чья-то чужая рука, пусть даже это рука

сына, искренне скорбящего из-за твоей смерти, берет клинок, к которому

ты теперь привязан до скончания веков. И теперь ты мечтаешь лишь о

том, чтобы это все когда-нибудь закончилось, и ты бы получил

возможность уйти за Грань… А, ладно! - Дариэн одним прыжком взвился на

ноги. - Забудь, малыш! Ал`Дзаур никогда не обманет тебя… Так что… Иди,

спи. Завтра, как обычно, будет трудный день…

Последние слова потонули в тяжелой пелене полумрака…

Я мотнул головой, просыпаясь, покосился на Шамита, беспокойной

тенью кружащего вокруг лагеря… А потом вскинул голову к небесам и

быстро, боясь передумать, зашептал в темноту:

- Клянусь непроизносимым именем Мира и его Сущностью, что найду

способ отпустить твою душу, Дариэн гар Тарркхан! Сказано!

Небеса ответили переливом падающей звезды, а мысли откликнулись

тихим яростным шепотом: «Идиот!!! Одной клятвы Мира мало, да?!»

Криво усмехнувшись, я поудобнее устроился на плаще и погрузился в

глубокий сон… Однако интересно, если у него был сын, значит, замена

Тийле нашлась?… «А вот моя личная жизнь всяких там, недоучек, не

касается!!!»

И после этого кто-то говорит о единстве воспоминаний?!

Я сплю редко. Хотя нет, не так. К Ал`Дзауру, мечу выкованному

около семи тысяч лет назад (плюс-минус сто лет, так и быть, считать не

будем), я привязан очень тесно, уйти от него невозможно никак. Вот уж

точно, насмешка судьбы (или кривой оскал?), стремиться к тому, чтобы

меч никто не мог уничтожить и… самому стать заложником своих

способностей…

В любом случае, человеческого тела у меня сейчас нет. Куча

достоинств - куча недостатков. Смотря, что чем считать. В любом

случае, спать мне теперь уже не хочется. Лишь иногда наступает

короткое забытье. Провал. Пустота. И каждый раз можно лишь надеяться

на то, что это окажется последним шагом за Грань и… вновь приходить в

себя в этой гнетущей темноте… Хотя, надо отдать должное, в последний

раз меня разбудили весьма оригинально! Это ж надо придумать - найти

Адептов Хаоса! Да их еще маргул знает сколько лет назад уничтожили! По

крайней мере, я на это надеялся…

А тут… Сон пришел неожиданно. Сон - чересчур яркий и живой в своей

неправдоподобности.

Длинный широкий коридор. На серых стенах горят поддерживаемые

магией факелы. В нишах примостились рыцарские доспехи. Я медленно

шагаю вперед. Шагаю, боясь повернуть голову и увидеть, что я иду не

один. Летучая мышь, срываясь из-под потолка, порхает подле меня и,

чудом не задевая мои волосы, делает круг почета вокруг моего спутника.

Вернее - моей спутницы.

- Так и будешь молчать, Дар? - голос, раздающийся из-под капюшона,

совершенно не изменился. Все такой же мягкий, обволакивающий…

Я медленно поворачиваю голову. Тьма, расцвеченная золотыми

вспышками звезд, в упор смотрит на меня, и я вновь чувствую себя

семнадцатилетним мальчишкой, пробравшимся в замок, и считающим, что

нет ничего страшнее смерти. Ошибался, как оказалось…

Мой голос ровен и деловит. Как всегда при разговорах с Ней.

- А о чем вы хотите поговорить, миледи?

Она вздыхает:

- Ах, Дариэн, Дариэн… Если бы ты знал, - в ее голосе прорезаются

игривые нотки, - как плохо я сплю в последнее время! Вот, недавно. У

меня создалось такое впечатление, что кто-то звал меня, но, прежде чем

я проснулась, он замолчал, сорвав голос!

Она останавливается, поворачивается ко мне, медленно проводит

кончиками пальцев по моей щеке:

- Представляешь?… - а вслед за этим тонкие острые ногти изо всей

силы впиваются мне в лицо. Я отдергиваюсь… и просыпаюсь…

Снова просыпаюсь в кромешной темноте. Ведь это был всего лишь сон,

правда? Но почему тогда так ноет щека?

Меня затрясли за плечо. Резко подскочив, я заозирался по сторонам:

- А? Что?! - черный меч сам появился в руке.

- Тихо ты! - шикнул на меня Шамит. - Просыпайся, давай! Только не

ори, спят же все.

- В чем дело? - гораздо тише, но не менее раздраженно

поинтересовался я.

- Стража сейчас твоя! - фыркнул оборотень. - Или ты до самой школы

собираешься спокойненько спать?

Н-ну? И кто тут жаловался, что ему не доверяют?

А рыжик, между тем продолжил:

- Через два часа разбудишь Аэлиниэль.

Забавно. Вот ведь невооруженным глазом видно, что эльфийка для

Шамита больше, чем просто друг, а он упорно зовет ее полным именем! Ну

не идиот ли? Хотя… кто этих оборотней поймет? Особенно - рыжих. Вечно

у них все… через левую пятку да об дерево с размаху!

В общем, мне ничего не оставалось, кроме как заступить на стражу.

Вот только… Я не могу понять, откуда на клинке Ал`Дзаура, возле самого

эфеса, взялись четыре тонкие алые полосы, похожие на налившиеся кровью

царапины? Дариэн мне голову снимет за порчу фамильного вооружения!

Как оказалось, ночная стража очень подходит для размышлений. Мне

было достаточно просто попросить Трима посторожить, поставить на

всякий случай пару сторожевых заклинаний с не слишком болезненным

предупреждением и уютно расположиться у костра. Осмыслить все, что

произошло - я так и не успел, надо наверстать, пока выдался спокойный

момент.

А обдумать нужно многое. Во-первых - некоторые интересные

подробности жизни моего далекого предка. А во-вторых - странные сны,

которые мне начали сниться. Кажется - всего ничего, два пункта - но на

каждом из них можно сломать извилины! Да и не только их…

Царица Ночь… Как считается - наша покровительница и госпожа.

Считается. Но уже давно не является. Еще во времена сына Дариэна

(хотя, возможно и позже) было решено навсегда уйти из-под ее власти.

А потом произошел забавный казус. Много лет Властелины являлись

для темных кем-то вроде смертных богов. И вот однажды, в каком-то

споре, у представителя Старшей Знати спросили, какому богу он

поклоняется? На что получили весьма конкретный ответ: «Над нами только

Властелин!» А когда паломник из интереса задал тот же вопрос Темному

Властелину, то в ответ услышал спокойное - «Над нами - только небо…»

Мы уже давно живем по неписаному кодексу, отвечая за все проступки

только перед собой и своей семьей. И никому не прощая обид, будь то

барон, граф, герцог, король, император или даже боги (гм… на ум

невольно приходит история жизни Сэммиша ас`Ильтэса)! Слишком давно,

чтобы по первому же зову склонится перед Царицей, будь она хоть трижды

нашим создателем! Да и тут можно поспорить.

Согласно мифам, все живые существа Орраша - творения Доргия. А она

только извратила, усилила, скрестила… Вот именно, что скрестила и

усилила… Где-то я прочел такую красивую и безжалостную фразу:

«Властелин - это просто идеальное орудие убийства…».

Да, собственно говоря - мне плевать на то, чем она является! Над

нами - только небо, и больше никого! Никого и никогда. Так что пусть

эта Царица Ночи эл'таррес мик'шеварт грек'тер ик'валлах шевтаар со

своими желаниями и требованиями! Семь тысяч лет Властелины правят

Империей, не допуская и малейшего посягательства на свои земли и

родственников! И если она думает, что я так спокойно прощу эти

странные сны…

Не прощу! И мне плевать на тех маргулов под кроватью, что

наверняка связаны с разрешением оборотням остаться на территории

Темной Империи! Сделанного сотни лет назад не вернешь! И сейчас,

думая, что мой предок, соглашаясь на присутствие Многоликих, знал об

особенностях их крови и просто-напросто рассчитывал найти легкий

способ становиться Властелином до срока… Что ж! Пусть будет так! Я не

знаю, чем он руководствовался, но семья и ее благополучие для нас -

главное! А сейчас можно лишь жить… Жить по законам чести и долга!

Светлые считают Властелинов ужасными, кровожадными и беспощадными

существами, не знающими ни пощады, ни снисхождения. Честно говоря,

после всего узнанного мне и впрямь захотелось быть именно таким.

Впервые за всю свою не слишком длинную жизнь я ощутил желание убить

кого-то. Не то мимолетное раздражение, которое очень быстро проходит,

стоит только хорошенько съездить по носу или подстроить каверзу. А

самое настоящее, холодное и беспристрастное.

Мы - темные, и прощать оскорбления своей семьи не умеем. Никому.

Слышишь, Дариэн гар Тарркхан, никому!..

На чуть выдвинутом из ножен темном полотне меча тускло блеснул

алый отсвет костра и зеленоватый всполох глаз Властелина…

«Сидишь, да? Лодырничаешь? А кто будет учиться?»

Чему? - не понял я. Да и голос Дара после довольно тяжких

размышлений чуть не опрокинул меня с бревна.

«Как это - чему? В ученики кто набивался? Давай, пора работать!»

У-у-у-у!! Ладно, рассказывай, чего делать?…

ЧТО?!

Ночь прошла быстро и насыщенно. Ни одна зверушка в округе не

пискнула, опасаясь незваных гостей, с таким нахальством

расположившихся у самого чистого ручья в округе. Да еще и сумасшедших.

Иначе с чего бы это один из них треть ночи проскакал по полянке как

какое-нибудь странное животное? Хорошо хоть, что никто не проснулся. А

то не знаю, как бы мне пришлось объяснять свое странное поведение.

Первым делом Дариэн решил обучить меня контролировать свое тело и

разум как вместе, так и по отдельности. Для чего я все свое дежурство

прыгал по каменному пятачку самым невероятным образом, при этом быстро

в уме отвечая на каверзные вопросы предка. В случае если не выполню

переворот или не отвечу на вопрос - следовал довольно болезненный

магический удар от меча. А потом еще дополнительный синяк от падения…

Да я даже во время обитания в Кардморе столько мечом за один день

не махал!! И только перед самым концом моей смены Дар сжалился и

соизволил довести до моего сведения, что если я буду и дальше так

стараться, то может быть, пока доеду до Школы - толк из меня выйдет.

Ой, спасибо! Ой, утешил!.. Конечно - толк выйдет, а что тогда

останется? Бестолочь?…

Сдав стражу Аэлиниэль, я, с чувством выполненного долга и

принятого решения, растянулся на плаще, провалившись в сон без

сновидений. Из которого выбрался только утром, когда какая-то

нахальная пичуга решила пискнуть прямо у меня над ухом! Да еще

противно так…

Пришлось вставать, нехотя потягиваясь и зевая во все зубы. Кстати,

улыбаться теперь мне нужно поменьше. Хоть я и выгляжу как человек, но

после Посвящения клыки у меня стали чуть длиннее. Если не

приглядываться - заметно не слишком сильно, но лучше не рисковать.

Так вот, зевнув, я поплелся умываться в ручейке. А он же, зараза

эдакая, с гор течет! Х-холод-днющ-щий!! Бррр! Попрыгав на бережку «для

сугреву», как говорят жители Хребта, я бодрым шагом направился к

костру, над которым источала заманчивые запахи разогретые над костром

птички съедобной наружности. Явно упакованые вчера мамой с

праздничного стола. Вот и подкрепимся! (Честно говоря, я не понимаю

светлых… Зачем каждый раз собирать хворост, разводить костер, когда

можно один раз запулить «Огненным Шаром»?… Но… Здесь же они главные! В

смысле, она. Аэлин.)

Предвкушающе клацнув зубами, я быстро устроился у костра. А то с

них станется заявить мне, что не успел!..

Птички закончились на удивление быстро. Вопросов задавать никто не

стал, да и с чего их было задавать? Быстро свернув лагерь и затушив

костер, мы направились дальше по тропе. По рассказам Шамита, уже

ездившего этой дорогой, в самом ее конце нас ждал небольшой вольный

городок, со странным для меня названием - Оштавал. Хм, и за что его

так?…

Громкий детский плач разнесся над горами так неожиданно, что даже

я подскочил! Неизвестный ребенок рыдал громко, с чувством, со всеми

положенными в подобной ситуации завываниями и подвсхлипываниями. В

общем, от души. Естественно, в стороне мы остаться не могли. Точнее, в

стороне не могла остаться Аэлиниэль. За ней на звук тут же рванулся

рыжик, ну, а нам с Элиа ничего не оставалось, как последовать за ними.

Ребенок был обнаружен за ближайшей скалой. Вот только ЧТО это был

за ребенок… Ярко-синяя кожа, глаза насыщенного золотого цвета с

кошачьими вертикальными зрачками, волосы черной паклей торчащие в

разные стороны, и тело, покрытое множеством мелких, с дюйм величиной,

шипов. Одежда на этом странном существе была изодрана в клочья,

перепачкана в каменной пыли и, судя по тому, как этот ребятенок упорно

вытирал рукавом лицо (а точнее, размазывал по нему грязь), это было

только начало.

- Великий Воконр! - тихо выдохнул Шамит. - Это же демон!

- Ну вот, почему сразу Воконр?! - обидчиво заканючил кто-то сбоку.

Я медленно повернулся - на дальнем камне, сидел мрачно уставившись на

Шамита, Михшул… И почему мне это все так не нравится?… - Я тут

помогаю, работаю! А он, сразу: Воконр, Воконр… Ну ладно, рыжик, ладно,

я тебе это вспомню! - и южный покровитель воровства растаял в воздухе.

Странно, но, похоже, никто кроме меня его не заметил…

- Ну и что? - неожиданно взвилась Элиа. - Это в первую очередь -

ребенок!

Эльфийка тоже пристально посмотрела на рыжего, отчего тот сразу

утратил весь боевой задор и неопределенно пожал плечами, мол - вам

надо, вы с ним и возитесь…

М-да… Проблема! Причем - большая, несмотря на свои размеры.

Похоже, на мне все же где-то висит проклятие. Или - на Светлой

команде. Ибо такого таланта собирать оригинальный набор неприятностей

у меня раньше не было.

Только - создавать… Вот это - пожалуйста! От всей широты души, в

любом количестве и качестве. А так же любых размеров. Но оказаться в

качестве адресата этих неприятностей… Вот что-то мне это все не

нравится. Очень.

Только меня, как всегда, никто не спрашивал. Женская часть нашей

компании развила бурную деятельность по обеспечению дитяти «достойных

условий». Так что дитенка успокоили, погладили по головке и принялись

искать ему потребную одежду. Под этот лозунг у Шамита была

реквизирована завалявшаяся в сумке шкурка какой-то не особо крупной

зверюшки (дабы дитятко не замерзло), Элиа щедро поделилась штанами, а

меня захотели лишить последней рубахи. Пришлось сурово сдвинуть брови

и заявить, что в моей одежке демонёнок просто утонет и потеряется.

Может, я и не особо крупный, но уж длинный - это точно! Так что

рубашку пришлось искать в сумке у эльфийки, а я получил в свою копилку

очередной возмущенный взгляд оборотня. Если бы они переводились в

деньги - я уже был бы богаче всех купцов Южного Харнора!

Далее перед ребенком весело запрыгали, покивали в ответ на «Я

заблудился-я-я-я-я-я!!! Даааааамой хаачуууу!» и бодренько решили, что

оставлять здесь этого малыша все-таки нельзя… Вот вывезем из гор, а

потом…

Что «потом» я так и не понял. Но пока предавался размышлениям,

упакованного наподобие тючка ребенка водрузили на лошадь Элиа, и мы

тихо, не спеша (куда несетесь?! Дитё растрясете!) отправились в

дальнейшее путешествие…

М-да… Не было печали, так завели марханга…

Теперь наш путь протекал куда как интереснее. Завернутый в ткань

малыш, поименованный, как оказалось, Так'ошем, успокоился,

аккуратненько размазал грязь и слезы по лицу и стал активно общаться с

окружающими. Его совершенно не беспокоило то, что темная сидела к нему

спиной. Дотянувшись до длинных косичек, он устроил игру в лошадку.

Элиа кривилась, но стоически терпела, а на особо резких рывках, еще и

ржала, подражая представителю игры, в честь которой названа. Лошадь

девушки удивленно оборачивалась, а мой Трим фыркал самым непристойным

образом. Будь его воля - он бы сейчас тоже ржал. Но совсем по другой

причине…

Эльфийка, стараясь отвлечь малыша от этого занятия, вытащила из

сумки какую-то блестящую висюлину и предложила ее в качестве игрушки.

Ребенок согласился и принял подношение. Теперь «лошадку» постегивал

еще и «кнут»… Шамит сдавлено всхрюкнул и зажал себе рот обеими руками.

Темная покраснела, но со смирением, достойным великомучеников выносила

все игры Так'оша. Боги, ну и имя! Будет Ташем.

Наконец, сжалившись над Элиа, я грозно насупился и тихо рявкнул:

- А ну, прекратить!

Вздрогнули и застыли по стойке «смирно» все, включая и моего

собственного грона (Трим - так тот вообще с задранной для шага ногой).

М-да… Властелинствую понемногу…

Не отвлекаясь на постороннее, я сумрачно посмотрел на малыша,

сверкнув зеленоватой искрой в глазах, и внушительно сказал первое, что

пришло в голову:

- Таш, будешь баловаться - эльфам отдам!

Ребенок присмирел и даже немного втянул голову в плечи, виновато

пробормотав:

- Я больше не бу-уду-у-у… Не надо меня к эльфам…

- А чем тебе эльфы так не нравятся? - Аэлиниэль недоуменно

вскинула брови.

- Они страшные! Рога - во! Зубы - во! - при этом малыш разводил

ручки так широко, как только мог. - С большими глазами, хвостом… А еще

они детей маленьких, которые не слушаются, похищают - и едят! - под

конец речи, совсем потерявшись Таш зарылся в куртку на спине темной.

Честно, я пытался. Изо всех сил старался не расхохотаться.

Увы, не получилось.

Согнувшись пополам, я уткнулся лицом в холку Трима и залился

громким смехом. Из глаз аж слезы брызнули! Нет, это надо же! Детей

демонов эльфами пугают!! Нет, я так не могу… А описание? Хи-и-и-и!!

Если судить по нему - то Властелины самые что ни на есть эльфийские

длинноухие!

Шамит тоже пытался честно сохранить невозмутимое выражение лица,

но это ему удавалось не просто плохо - кошмарно! Глядя на

гримасничанье оборотня, я еще сильнее закатывался, бросив поводья и

вцепившись в луку седла, чтобы не упасть. Аэлин возмущенно фыркнула и

демонстративно отвернулась. Ничего, это-то я переживу, а вот апатия

светлой мне очень и очень не нравилась. Неправильно это было.

«Неужели беспокойство за других взыграло?» Да нет, за собственную

шкуру беспокоюсь. Они же тут дома, и если эльфийка вовремя не углядит

врагов… Откуда мне знать, что у них тут считается враждебностью, а что

- знаком наивысшего доверия?!

«Ну-ну… Я вроде как поверил…» Ой, и кто бы говорил!

Дальнейший путь протекал куда живее. Ташу было интересно

практически все, начиная от камней под ногами и заканчивая облаками на

небе. От его постоянных «почему» да «зачем» даже мне уже становилось

плохо. Не знаю, как наша женская часть еще не запечатала ему рот,

чтобы хоть немного поспал… Кстати… Воровато поглядев по сторонам и

убедившись, что на меня никто не смотрит, я сложил пальцы в «Покрывало

сна» и тихо подул в сторону ребенка. Запнувшись на полуслове, тот

широко зевнул, потер кулачком глаз, уткнулся темной в спину и сладко

засопел.

Команда настороженно замерла, даже боясь дышать. Пару минут

сосредоточенно послушала сопение малыша и облегченно вздохнула. Но

тоже тихо-тихо.

- Хвала всем Богам, - прошептал Шамит, - он заткнулся…

- А поименовать?! - справа от меня возмущенно всхлипнула пустота

голосом Михшула.

У него что, комплекс какой-то?!

- А я всегда говорил! Эти мелкие божки такие ревнивые! -

согласился откуда-то слева голос Воконра. - То ли дело мы! Великие,

могучие и скромные!..

К`ен тершттха! Мало мне личной шизофрении в лице глубоко любимого

пра-пра… дедушки, так еще и божественные голоса теперь… Я повешусь!

Вот выедем из гор, найду дерево побольше, пораскидистей - и повешусь!

«Ой, внучек, а я как раз веревочку подобрал… Мыла пока нет, не

взыщи…». У-у-у-у-у-у-у-у!!!!

Аэлин укоризненно покосилась на рыжего, но промолчала. Видимо, еще

пару часов подряд работать бесплатным гидом и нянькой ей уже не

хотелось. Несмотря на всю хваленую эльфийскую сдержанность и

невозмутимость. Элиа же вообще замерла подобно статуе, боясь

пошевелить даже головой.

- Да не переживайте вы так, - в полный голос высказался я. На меня

тут же дружно зашикали и зашипели. Причем с таким азартом, словно я

потревожил гнездовище змей. - Не проснется он. Во всяком случае, в

ближайшие три-четыре часа его даже землетрясением не разбудишь.

- Твои проделки? - покосился на меня оборотень, стараясь выдать

признательный взгляд за недоверчивый.

- Ага, - гордо кивнул я.

- А сразу не мог?! - взвился рыжий.

- Не-а… - потянулся в седле я, прикидывая, может и мне подремать?…

- Почему? - вступила в разговор эльфийка, искоса поглядывая на

сладко сопевшего малыша.

- Выдержку вам тренировал! - показал им язык и пришпорил Трима,

оставив за спиной возмущенные вопли.

Похоже, это путешествие начинает мне нравиться!

Часа через четыре езды под палящим солнцем по каньонам и ущельям

душа настоятельно потребовала передыху. И чем больше - тем лучше. Уж

на что гроны выносливые животные, а и то Трим то и дело оборачивался

ко мне, намекая, что неплохо бы устроить привал. А я что? Я - двумя

руками за! И крыльями… и хвостом… и… Ой, что-то мне от солнца мысли

странные в голову лезут!

Еще один поворот - и перед нами раскинулась зеленая просторная

долина, в центре которой словно лой на тарелке лежал небольшой

городок. Почему лой? Да вот запах от этого городка шел… Специфический!

Грон фыркнул и яростно потерся носом о мой сапог. Да… тут явно не вино

делают… А если и вино - то я такое никогда пить не стану! Оборотень, с

его тонким нюхом, вообще задержал дыхание, но вскоре мужественно

развернул плечи и с гордым видом победителя чудовищ направил коня вниз

по дороге. Эльфийка с темной последовали за ним. Как ни странно, но

они ничего не ощутили или просто не показали виду. Я же плелся в самом

конце процессии. Ну не хотелось мне туда заезжать, не хотелось! От

таких запахов ничего хорошего не жди…

И как я угадал?…

На въезде в город всех путешественников заставили спешиться.

Привратник долго и нудно допытывался кто, куда и зачем едет, какого

ляда мы здесь забыли и не пойти ли нам дальше… Затем столько же

времени внимательно ощупывал сумки, едва ли в зубы к лошадям не полез.

Вот бы Трим ему обра-а-адовался! Как минимум без ушей оставил! На

счастье, по поводу нашего внешнего облика к нам особо не привязывались

- умненький и благоразумненький мальчик Диран додумался набросить на

Трима и Таша морок, скрывавший их истинный облик.

Конечно, ничто не может длиться вечно. Так что, в конце концов,

промариновав нас около получаса, бедных-несчастных странников

(объяснять, кто это, надеюсь, не надо?) все-таки впустили в город,

содрав «чисто символическую» плату. По серебряной монете с морды лица,

да по пять медных с морды коня…

Въехав на территорию сего поселения, я задержался, оглядываясь по

сторонам и надеясь, что вот тут-то, наконец, увижу эту самую разницу

между темными и светлыми землями. Но пока ничего кроме противного

запаха не находил. Вернее - пока запах перекрывал все остальное.

Команда только успела пройти с десяток шагов вдоль по улице, как

впереди раздался какой-то гомон, громкий вскрик, шум падения двух тел…

Потом все как-то на мгновение стихло… А вслед за этим воздух распорол

отчаянный визг, плавно переходящий в дикий вопль: «Люди-и-и!!

Помоги-и-ите-е-е-е!!! О-о-оборо-о-оте-е-е-е-е-нь!!!».

И чего орать? Оборотень - ну и что с того? Зачем так орать? Чай,

не диковина какая… кусучая.

Пока я недоуменно хлопал ресницами, вокруг рыжика, замершего подле

какой-то девицы неопрятной наружности (она собственно и верещала),

завертелась толпа, скрутила и потащила его куда-то вглубь городка.

- Это как понимать? - тихо осведомился я.

- Видимо, здесь оборотни сродни государственным преступникам, -

обеспокоено ответила мне Элиа, быстро пересаживая сопящего малыша

вперед и явно готовясь к схватке.

- Чем это ему грозит? - теперь я требовательно смотрел на Аэлин.

Поэтому пришлось ответить именно ей:

- Казнью. На Судной площади…

- Но… Э… Судить-то его будут?!

- Какой «судить»?! - взвилась эльфийка. - Сейчас казнят без

разговоров!!

Невеселый смешок - «Вот за это я и люблю светлых! Совершил что-то?

Через две минуты уже на плахе! И никаких тебе „темных“ проволочек,

типа допросов свидетелей, речей присяжных поверенных…»

Та-а-к… Не то, чтобы я сильно дружил с Шамитом… Но Гил же мне

бошку открутит и скажет, что так и было!

- Элиа! Берешь наших верховых животных и на южную окраину. Ждешь

там нас и прикрываешь отход. - Ага, куда же я тебя еще потащу с Ташем?

- Аэлин, за мной, быстро!!

Темная вскинулась, но я грозно глянул на нее, и ей пришлось

подчиниться. М-да, иногда Клятва очень даже хорошая вещь…

Я с трудом проталкивался сквозь толпу запрудившую площадь.

Кэрк`хаан!! Да расступитесь же вы! Рыжика же сейчас… Что тут у них с

оборотнями делают?! На костер? Веревка? Топор? Т`кере! Можно подумать,

на Судную площадь выбралось все население этого всеми богами забытого

городка!

- Ну, почему забытого? - сладко мурлыкнул кто-то сбоку. - Я

все-о-о помню!

Резко обернувшись на звук, я увидал рядом Михшула, задумчиво

похлопывающего по ладони кадуцеем… Горбоносый кинул на меня короткий

взгляд и ухмыльнулся:

- А особенно помню, как некий рыжий оборотень, окончательно

обнаглев, взывал к Воконру, хотя в тот момент вам покровительствовал

я! А потом еще и…

Не думая ни о чем я рванулся вперед и вцепился в воротник рубахи

чернявого. Как не странно, сейчас он был одет подобно самому обычному

горожанину. Встряхнул пару раз и, зло ощерившись, уставился ему в

глаза:

- Так это твои проделки?! Так вот теперь слушай сюда, божественная

твоя морда! Откуда ему знать, кто, когда и кому покровительствует?! Да

в этой сумасшедшей компании светлых, он - единственный вор! Или ты

нарочно хочешь уничтожить всех тех, кто тебе поклоняется?!

Бог задумчиво посмотрел на пропоровшие его одежду черные когти и

осторожно выпутался из моих рук:

- М-да… Неувязочка вышла… Ладно-ладно, парниша, расслабься…

Вытащим мы сейчас твоего рыжика! Зуб даю! - А потом окинул взглядом

толпу: - Слушай, вон та блондинистая эльфийка ведь с вами?

Я нашел взглядом Аэлиниэль, отчаянно пробивающуюся к помосту, на

который уже вывели рыжика, и, не понимая, чего хочет бог, кивнул:

- Н-ну… Вообще-то да, а что?

На губах Михшула заиграла плутовская улыбка. Потерев ладони, бог

воровства, пропел:

- Отличный расклад получается… Прямо-таки балладный!

И направился к страже.

Хоть никто, похоже, кроме меня и не видел бога воровства, но толпа

покорно расступалась перед ним, пропуская (вот уж точно неисповедимы

пути богов!), а одного особо нерасторопного мужика, мешавшего пройти,

Михшул от души огрел кадуцеем по голове (мужик замер, ошарашено

замотав головой), бросив на ходу:

- Благословляю тебя, сын мой! Иди и не греши боль… ой, не та

опера!.. Ну, займись, в общем, чем-нибудь! Попутешествуй, что ли?…

Только как можно дальше!

Мужика как ветром сдуло.

Гм… Меня терзают смутные сомнения… А меня так кадуцеем по голове в

Кардморе никто не?… В смысле, не благословлял? А то чего-то оч-чень

похоже…

- А надо? - вкрадчиво поинтересовалась пустота рядом голосом

Воконра. - А то я могу!

Как-то и не сомневаюсь…

Мотнув головой, я отыскал взглядом Михшула. Бог воровства, между

тем, уже добрался до Аэлиниэль и сейчас что-то быстро втолковывал ей

на ухо. Судя по отсутствующему взгляду эльфийки, та совершенно не

замечала горбоносого, но внезапно бледность начала отступать с ее

лица, и девушка стала еще увереннее проталкиваться вперед…

Ой, и что мне это все так не нравится?…

Жизнь - дорога. Где-то ровная и гладкая, где-то в выбоинах и

колдобинах.

Жизнь - дорога. Но живущий - не просто путник.

Многоликие долгие века были изгнанниками. Вот и боги у нас такие

же… Мама как-то всплакнула - неправильные… Говорят, за Гранью миров

живет Вестенбур, его даже богом трудно назвать, он просто делает

колеса… Обычные колеса, деревянные, со множеством спиц… Сделает он

колесо, да толкнет катиться его вперед по дороге жизни… И каждое

колесо - чья-то судьба.

Сделано пол-оборота - оказался наверху, сыплется на тебя счастье,

удача, богатство… Что ценил в жизни - то и получишь.

Еще пол-оборота - и ты на земле, тяжелый обод, к которому

привязан, вдавливает в грязь… И ждет тогда тебя предательство, обида и

нищета…

Пол-оборота - горе. Пол-оборота - счастье. Пол-оборота - жизнь.

Пол-оборота - смерть…

Побежало мое колесо по дороге, сделало пол-оборота, взметнуло душу

вверх, к самым небесам - Лерса жива! Жива, жива! Снова и снова можно

повторять…

Но крутится колесо дальше. Заканчивается оборот, хрустят кости под

тяжелым ободом - и мчится по улице взбесившийся конь, шарахаются в

разные стороны напуганные люди, а одна девчонка, хрупкая, чем-то

неуловимым похожая на Лерсу, замирает на дороге…

Инстинкты зверя, затаившегося в человеческом теле, срабатывают

сами - отбросив поводья, я метнулся вперед, ладонь сомкнулась на узком

запястье… Резкий рывок.

Мы катимся по земле. Конь мчится дальше… Все кончено.

Я медленно сажусь, глотая воздух - нельзя так резко позволять

зверю командовать телом: все плывет и качается, глаза никак не

перестроятся, и даже запястья на мгновение утончились, покрывшись

короткой рыжей шерстью…

А с лица спасенной девушки все не пропадает страх, глаза медленно

округляются, словно она только сейчас поняла, что происходит…

- Ааааааааааааааа!!! Оборотень!!! Люди, спасите, оборотень!!! -

она отчаянно вырывается из моих рук.

Толпа закружила, поволокла куда-то вперед, мелькнуло на мгновение

испуганное лицо Аэлиниэль, я встретился взглядом с удивленными глазами

Дирана…

Людская масса тащила, пинала, кружила в чудовищном водовороте,

мелькали дома… И тонкая, почти невесомая нефрэйная веревка, обхватив

запястья, обжигает руки.

Воспоминания обрывчаты. Все кружится бешенным калейдоскопом.

Площадь. Эшафот, на который заталкивают меня. Какой-то мужчина в

длинной синей мантии встряхивает свитком с тяжелой сургучной печатью.

Толпа шумит, колышется… Пробивается вперед Ли… Аэлиниэль. Даже в

мыслях нельзя назвать ее ласково… Кто она и кто я? Светлая графиня и

оборотень без роду-племени…

Нефрэйная веревка жжет запястья, не давая перекинуться. Слова

судьи доносятся как сквозь толстый слой кэйнсы.

- …обвиняется в том… в присутствии свидетелей… оборотень…

порождение Тьмы… приговаривается… через отсечение головы… Обжалованию

не подлежит… Палач…

И отчаянные глаза Аэлиниэль, рвущейся к эшафоту…

Прощай. Просто прощай. Я не сказал, не осмелился, да и теперь уже

вряд ли скажу о своих чувствах… Прощай. Прости.

Душа, как выжженное пепелище. Прокатилось колесо, да видно

кончилась его дорога. Но Аэлиниэль вдруг буквально взлетает по

скрипучим ступеням. Золотые волосы растрепались… И голос звенит,

разносясь над площадью:

- Един закон для вольных земель Аларии! И гласит он:

«Приговоренный к смертной казни будет помилован, если невинная дева

согласится взять его в законные мужья!» - и прямой взгляд глаза в

глаза: - Я, Аэлиниэль Элиштас ли`Тайренкиль, беру тебя в мужья, Шамит

О`Нэриис!

Мертвая тишина теплым одеялом окутала площадь. Комок застрял в

горле, царапая и мешая говорить. И нет никого и ничего… Только ее

глаза… Можно лишь шептать, сбивчиво повторяя:

- Лин, не надо! Не надо, прошу! Не ломай свою судьбу. Ты найдешь

себе другого! Лучше, умнее…

Ее тонкие пальцы коснулись моих губ, останавливая и призывая

молчать… Тихий шепот прозвучал громче крика:

- Какой же ты все-таки глупый, Шем…

Сумасшедший дом… Нет, они точно все… Того-этого… Пересчитали все

отроги Хребта собственной головой, начиная с самого высокого пика!

Это… Это же просто эпидемия какая-то заразная. Сперва - Тери, потом

Гил, теперь вот рыжий с остроухой…

Спешите видеть, дорогие граждане! Дурдом на выезде!

Рядом всхлипнула какая-то горожанка, растроганно вытирая слезы

засаленным фартуком:

- Такая молодая! И такой необдуманный шаг!..

Мир сошел с ума, а я и не заметил…

Отступление первое (слегка вопросительное)

Полноводная Орита берет свое начало у подножия Таркских гор,

медленно течет по полям Такалии, заглядывает в низменности Кайсна и

впадает в Сию - самое большое из Хорских озер. Забегает Оркита и к

Таркриму. Показывается близ западных стен и вновь мчится вперед, неся

свои воды к Сие…

Чуть поодаль основного русла, в самом Таркриме, расположилась

старица, поддерживаемая добрым десятком подземных ключей - жители

города при любой, даже самой страшной осаде не останутся без воды.

На берегах же самой Ориты кого только не встретишь…

Высокая черноволосая девушка в бирюзовом платье под цвет глаз

окинула мрачным взором берег реки и, подобрав среди ошлифованной

водами гальки мелкий камушек, с силой запустила его по водной глади.

Невесть как попавший на берег осколок вулканического стекла,

отполированный волнами до гальки, резво заскакал по воде. Девушка

проводила взглядом оставляемые им «блинчики» и задушевно сообщила

окружающей природе:

- Кхартэлье илл`яртанга тх`ин!

Фраза, высказанная Ее Высочеством Марикой иc`Аргал гар Тарркхан,

была составлена в соответствии со всеми правилами классического

старотемного и представляла собой столь виртуозно построенную и, мягко

говоря, неприличную конструкцию, что не всякий толмач рискнул бы

перевести сие выражение на всеобщий, вполне объяснимо беспокоясь за

собственный моральный облик.

А потому раздавшийся из-за спины девушки вопрос звучал, как

минимум, глупо…

- Прекрасная принцесса не в духе?

Ну, а как максимум, - издевательски.

- Какая догадливость! - фыркнула, не оборачиваясь, девушка.

- А то ж! - легко согласился нежданный собеседник. - Вот только я

не могу понять, чем это вызвано…

Только теперь принцесса решила повернуться к говорившему. За ее

спиной, ярдах в трех от реки, вырос огромный дуб. Одна из ветвей,

расположенная на высоте четырех человеческих ростов, протянулась к

самой реке, и именно на этой самой ветке и сидел, откинувшись назад и

опершись спиной о ствол, молодой парень. Темноволосый, тонкокостный,

одну ногу он согнул в колене, уперев в ветвь, вторую же - беззаботно

свесил, болтыхая в воздухе - качая маргула, как говорят крестьяне.

Марика окинула взглядом нежданного собеседника и фыркнула:

- Тем, что мне это все надоело!

Парень заломил бровь, ожидая продолжения и, так и не дождавшись,

вздохнул:

- Но ведь вы так ничего и не объяснили, прекрасная принцесса!..

- Кей ас`Гойр гар Ашхайт! - перебила его девушка. - Я сотню раз

вам говорила! Не смейте называть меня принцессой! В конце концов, у

меня есть имя!.. Тем более еще и на «вы»… Придумал тоже…

Парень тихо вздохнул, а затем вдруг, сладко потянулся и… спрыгнул

с дерева, не обращая никакого внимания на огромную высоту. Чуть

присев, приземлился на ноги и, усмехнувшись, направился к принцессе:

- А разве что-нибудь изменится, если я как в детстве буду звать

тебя просто Марикой?

- Изменится! - упрямо возразила она. - Думаешь, одному Дирану

надоело, что его постоянно называют «Вашим Высочеством»?! Так он хотя

бы сбежать может!

Кей медленно опустился на землю, осторожно коснулся ладонью воды:

- А ты?

Марика отвела взгляд:

- А что я?! Ди вообще сбежал, Тери и Гил уехали, путешествуют, а

я… За последние несколько лет я уезжала из Кардмора всего один раз! И

то, лишь потому, что смогла убедить маму, что если с Тери или Гилом

что-то случилось при взятии Гирана, то мой дар целительницы, необычный

для темной, может помочь… Видите ли тогда Тери и Гилу могла грозить

опасность, а сейчас, на территории Темной Империи, ничего случиться не

может… Кей, я торчу здесь! Знаешь, как мне это все надоело?!

Парень, задумчиво и словно не слыша жалоб принцессы, побултыхал

пальцами в воде, а потом вдруг неожиданно вскинул голову. На лице

проскользнула плутовская усмешка:

- Марик, но ведь у всех есть проблемы! Давай, я тоже тебе

пожалуюсь? - и прежде, чем девушка успела хоть что-то сказать, Кей

крайне ненатурально заголосил: - Вот у меня - отец уехал, мама… Ну

ладно, мама ничего, но сестры!.. Сестры - это ж просто ужас!! Ты

представить не можешь, как это ужасно, когда ты - оборотень, а родные

сестры - темные!.. Ты ведь знаешь, в случае брака между истинным

оборотнем и представителем иной расы, ребенок рождается либо

многоликим, как один родитель, либо темным, светлым, эльфом… как

другой… Приобретения тех и тех способностей попросту невозможно. Так

ведь и Лура, и Стия, и Кира - не оборотни! Они меня уже достали,

честное слово! Ладно, Кира, она моя двойняшка, это еще можно пережить!

Но Стия! Или Лура!.. - Кей на мгновение замолчал, прерывая поток

жалоб, а потом как ни в чем не бывало поинтересовался: - Ну как?

Прониклась моими бедами и невзгодами? Или мне продолжить?

- Кей, ты неисправим!

- Жизнь заставляет, - хохотнул он, плеснув ей в лицо водою, а

потом, рассмеявшись, резко дернулся в сторону, уворачиваясь от

отделившегося с поверхности реки водяного шара…

Император Благоземья задумчиво затарабанил пальцами по крышке

стола. План - четкий, точный, выверенный до малейшего движения,

малейшего жеста! - рухнул в один миг! И из-за кого?! Из-за какого-то

эльфа!

И ведь все было так прекрасно продумано! Темная Империя,

раздираемая гражданской войной. Светлые земли, где государства

попросту не доверяют друг другу, подозревая всех и каждого в сговоре с

темными. Вызов и последующее изгнание Царицы Ночи - кто, как не

темные, могли это сделать? Война, в которой сцепятся темные и светлые

земли… И четкие, точные удары армии Благоземья.

Обескровленная Алария падает к ногам Благоземья, и весь Орраш

объединен под властью одного человека - ведь Влариэля можно просто не

брать в расчет (его брак с Рениной вряд ли продлится дольше года)…

И вдруг все ломается! Рушится, как карточный домик, задетый

неловкой рукой! И из-за кого?! Из-за этого же Влариэля!

Ну вот как этот маргулов эльф мог позволить Властелину прийти в

Затерянный Храм?! Ведь именно там семь тысяч лет назад была вызва… э…

слишком грубо, пожалуй, лучше - приглашена… вот именно, приглашена в

этот мир Царица Ночь. Все должно было повториться. Проиграться по

точно написанной партитуре…

Теперь же… Теперь в Затерянный Храм пришли не только темные, но и

светлые, а значит - не получится, просто физически не получится

стравить их…

Хотя…

Пустой кувшин, неловко задетый Влариэлем, покатился по полу. Эльф

уже прикончил в одиночку пару сосудов и начинал третий, но хмель

упорно отказывался брать графа ли`Алиристиаль… Все! Жизнь кончена!

Можно со спокойной совестью идти и вешаться! Кузина несомненно

сообщила князю, кто пытался открыть проход за Грань… А раз так -

дорога в Дубраву закрыта… Да и Гэлерму не нужен зять-неудачник… Все

кончено… Боги, но почему?!

Почему Криста двадцать с лишним лет назад выбрала какого-то

темного, отказав ему?! Ему! Графу ли`Алиристиаль! А сама-то!

Полукровка! Нет, конечно, по матери она двоюродная сестра нынешнего

Князя, но ее отец-то - обычный человек! Даже без особых способностей в

светлой магии!

Почему вся слава достается Мириту?!

Почему кто-то получает все, а ты - ничего?! Почему, почему,

почему-у-у?!

- Ты упоминал имя «Гойр». Кто он? - разорвал тяжелые размышления

эльфа голос императора Благоземья.

- Что? - Влариэль не сразу понял, что обращаются к нему. Гэлерму

пришлось еще раз повторять вопрос и лишь тогда эльф ответил: - Гойр?

Начальник личной гвардии Аргала гарТарркхана - Темного Властелина…

- Он женат?

- Аргал?! - вино медленно, но верно давало о себе знать. - Ах,

Гойр… Кажется да…

- Отлично! - лицо Гэлерма эл д`Ар исказила усмешка-оскал. - Найди

мне образцы почерка Темного Властелина.

- Зачем???

- Если ты хочешь, чтобы наш договор оставался в силе, делай, что

говорят!

- Но… Где я возьму…

- Где хочешь! - взорвался император. - Подписанные указы, личные

письма, что угодно! Найди и принеси!

Стальная пустыня считалась гиблым местом. Около семидесяти веков

назад пришла в мир Орраша Царица Ночь… Первыми на себя приняли удар ее

армии земли графа Кортэйл. Земли, где ныне лишь ветер перебирает

барханы, появившиеся на месте великих городов да цветущих садов.

Хоть прошло много лет со времен Раскола, но мало, кто отваживается

заходить в эти места. Вьется, бесится и кружится песок под ударами

раскаленного и сильного ветра, вонзаются песчинки острыми кинжалами в

кожу, оставляя крохотные оспинки.

И если темные могут еще хоть что-то противопоставить буйству

стихии, укрепив кожу, то светлые… Редко кто рискует пересечь, да и

просто зайти в Стальную пустыню.

Впрочем, ту парочку, что сейчас шагала по пустыне в сопровождении

увешанного заполненными клетками сторха - вьючного зверя, похожего на

огромного, защищенного зеленой чешуей-броней слизня - коренного жителя

этих земель, - это не останавливало.

В Стальной пустыне, крайне недружелюбной к разумным жителям

Аларийского материка, обитали такие животные, каких нигде не найдешь.

В какой-то миг богачи по обе стороны Западных гор заинтересовались

чудными зверями, среди них стало модным держать забавных, хотя порой и

опасных животных в личном зверинце. Ну а спрос всегда рождает

предложение.

И поспешили в гиблый край отряды браконьеров-контрабандистов.

Многие погибали, не выдержав буйства стихий, не пережив внезапных

нападений кростов, дэйвнов и мармаров. Но прочих искателей приключений

это не останавливало.

Вот и сейчас…

Пожалуй, нынешний отряд был одним из самых странных. Как уже

говорилось, путешественников было всего двое. Но странность была не в

этом. «Пустынные волки», как сами себя называли искатели приключений,

часто работали двойками. Странным было именно то, кто входил в эту

двойку. Слишком уж разными они были…

Но, как известно, противоположности притягиваются. И раз уж

плутовке Онсилле - богине судьбы захотелось свести их… Почему бы и

нет?

Нира, хрупкая, изящная девушка, остановилась, вскинув руку, и в

тот же момент мужчина, покрытый бронзовой чешуей - темный, ведущий в

поводу сторха, замер, отпустив повод и выхватив меч.

Кто-то из далеких предков его компаньонки был эльфом, так что

девушка обладала зачатками магии духа. Конечно, на полноценного Стража

она не тянула, но почувствовать чье-то присутствие под толстым слоем

песка могла. И можно только молиться, чтобы этим кем-то не оказался

крост - жуткий песчаный полоз, душащий своих жертв…

Но сражаться темному воину не пришлось - девушка отрицательно

махнула рукой (за время общения между компаньонами выработалась своя

система знаков) и, опустившись на колени, принялась разгребать один из

барханов.

Воин замер рядом, приготовившись в случае чего отразить нападение.

В правой руке был меч, в левой - плотный хвост «Ночной плети». Не

особо опасное заклинание, но зверя, решившего подзакусить, отогнать

можно.

Может, пошутила Онсилла, а может - решила поиздеваться, сведя

вместе Рона гар Тшхен - отлученного рыцаря - и Ниру Эртис -

девчонку-полукровку из трущоб Скилса… Может… Но они сработались. И

сейчас были одной из лучших команд, занимающихся подобным делом.

Девушка копала долго, а Рон даже не мог ей помочь, видя, как

острые песчинки режут и рвут плотную ткань перчаток - в самом начале

карьеры он решил помочь раскопщице, отложил меч… и через несколько

мгновений чудом сумел отразить нападение возжелавшего крови дэйвна,

материализовавшегося в воздухе. Только тонкий шрам, пересекший левую

бровь, остался как напоминание.

Правила просты - каждый должен заниматься своим делом. Воин -

защищает, искательница - ищет. Иначе следующего визита в Стальную

пустыню может просто не быть.

Наконец, девушка на кого-то наткнулась. Еще несколько движений и

на свет божий появилось странное существо - маленькое, с длинным

хвостом и огромной пастью, наполненной мелкими острыми зубками.

Животное скорчилось в неопрятный комок, туго обвившись вышеупомянутым

хвостом - похоже, зверька попросту засыпала песком нескончаемая буря.

Существо было бережно помещено в отдельную клетку и, так как

больше засовывать зверьков было некуда, «пустынные волки» направились

прочь. Лишь приблизившись к границам Стальной пустыни, когда можно

было открыть рот, не опасаясь наглотаться песка, Рон поинтересовался:

- Зачем ты его взяла?

Девушка удивленно покосилась на него:

- Продадим на Каифтской ярмарке.

Мужчина бросил короткий взгляд на зверька, по-прежнему не

подававшего признаков жизни и сплюнул:

- Ярмарка только через три дня. Оно подохнет раньше.

- Ну и что? - фыркнула Нира. - Все равно в накладе не останемся -

все клетки заполнены…

Глава 2. Ах, эта свадьба…

Говорят, пару тысяч лет назад некий преступник похитил из храма

богини любви и красоты Кринаны украшенную драгоценными камнями чашу

для цветов. Вора быстро поймали, собирались казнить, но в тот момент,

когда на шее уголовника уже почти затянули петлю, явилась сама Кринана

и сказала, что согласна простить провинившегося, если найдется дева,

решившаяся взять его в законные мужья.

Неизвестно, чего на тот момент добивалась богиня, но факт остается

фактом - едва прозвучали последние слова, как на помост ринулась

добрая сотня дам, засидевшихся в старых девах (в ту пору браки

заключали рано, лет в четырнадцать-пятнадцать) и уже и не мечтавших

выйти замуж. Палача, примерявшего в уме сапоги казнимого, попросту

снесло с эшафота. Парня же буквально сдернули с виселицы и потребовали

выбрать счастливицу.

Говорят, вор - хрупкий, восемнадцатилетний полуэльф, оглянувшись

вокруг и увидев окружившую его хор-рошую такую толпу, состоящую сплошь

из теток далеко за пятьдесят (очень далеко, если уж быть честным),

слезно умолял палача повесить его…

Уж не знаю, кого там выбрал тот вор, но когда через пару месяцев

решили казнить кого-то еще, на помост выскочила девушка, кричащая, что

сама Кринана явилась ей и повелела обвенчаться с преступником… С

богиней спорить не решились. И никому как-то не было дела до того, что

казнимый был знаком с вышеупомянутой девушкой чуть ли не с детства.

Потом сорвалась еще одна казнь…

И еще…

В Темной империи обычай спасания преступников путем взятия замуж

не сложился - кто захочет спорить с Властелином, чьим именем выносится

любой смертный приговор? А вот в светлых землях…

И сейчас я, похоже, стал очевидцем претворения данного обычая в

жизнь. Мне-то что, мне ничего… А вот рыжику, похоже, «повезло».

«Уверен?» А что не так? «Думаешь, здесь, в светлых землях, просто

так отпустят истинного оборотня?!» - в голосе Дариэна звучала

неприкрытая усмешка.

И вот почему-то у меня сложилось впечатление, что он прав…

Наверное, потому, что судья встревожено запрыгал вокруг Аэлиниэль,

уже успевшей вытащить откуда-то из-за пояса короткий кинжал и успешно

перепилить им нефрейные веревки на Шамите.

- Это запрещено! - отчаянно возмущался судья. - Обычай относится к

тем, кто совершил преступление, запятнал свою душу! А оборотень нечист

от рождения!

«Рыжику самое время встать в гордую позу и заявить - „Я недавно

купался!“» - фыркнул Дариэн.

Оч-чень смешно! Ну вот просто обхохочешься! Особенно, если к этому

добавить, что хоть я и проталкивался сквозь толпу, но у меня это

получалось намного хуже, чем у Аэлиниэль. Не говоря уже о Михшуле.

От-тойди-ка, дядя…

И тут мне кто-то от души наступил на ногу…

У-у-у-у-у!!! Больно ж как! М-маргул вас всех за ухо и об угол да

четыре раза с перехлестом!!! «Малыш, - голос Дариэна звучал

встревожено, - ты становишься однообразным! Кроме маргула есть куча

других отличных ругательств! Вот, например, тэрхн`иел тэндраал… или

ч`ен гардшаас…»

Я так и замер с открытым ртом, переводя услышанное. Погоди,

погоди… Это получается… Так… А потом так… А потом так… Да не каждая

змея таким узелком завязаться сможет!

Той эре! Да о чем же я думаю! Рыжика сейчас…

«Не, малыш… Тебе точно нужна книга того лингвиста!»

Диалог же на эшафоте начинал набирать обороты…

- Разве этот обычай имеет какие-либо ограничения? - холодно

поинтересовалась Аэлиниэль.

- Нет, но…

- Но что?

Оборотень, похоже, пока решил не вмешиваться и сейчас молча стоял

рядом с эльфийкой, осторожно потирая передавленные веревкой запястья.

Судья же окинул взглядом притихшую толпу, явно не зная, что сказать,

потом остановил взгляд на заостренных ушах Аэлиниэль… И радостно

затарабанил, опасаясь, что его сейчас перебьют:

- Миледи собирается отказаться от своего рода?!

Аэлиниэль удивленно уставилась на него:

- Нет…

Ой, маргу-у-ул… А ведь точно… Мама как-то об этом говорила… В

случае, если брак представителя эльфийского рода заключается не

Светлым Князем или его родственником, считается, что эльф отказался от

своего имени, приняв имя рода супруга… С мамой так и было…

Не, я, конечно, не понимаю, чего это всех так под венец потянуло,

но раз уж многоликого иначе не спасти…

- А теперь самое интересное! - хрустнул костяшками пальцев

замерший рядом со мною Михшул. Вокруг никем не замечаемого бога

образовался абсолютно свободный пятачок пространства, который никто не

стремился занять.

И в этот миг весь мир словно замер…

- Ты уверен? - задумчиво протянула высокая пышная брюнетка. Тоже в

тоге…

- Кри, солнышко! - зачастил бог воровства. - Ну, вот посмотри на

них! Они же просто созданы друг для друга!

- Не знаю…

Ну, вот объясните мне, почему я их вижу?! По голове, что ли в

детстве слишком долго и сильно давали?! Невеселый смешок: «Успокойся,

малыш. Я их тоже видел… С тех пор как в Кардмор впервые попал…»

- Ну, Кри! Нет, я понимаю, мы из совершенно разных пантеонов, но…

Ты ж богиня любви! Конечно, здесь - не моя сфера влияния, но посмотри

на них! Девочка ж сейчас откажется от своего рода! Кринана, солнышко,

ну, подскажи ей, что делать!

Женщина тяжело вздохнула, обвела взглядом замершую без движения

толпу (даже ветерок не дул!) и вдруг невпопад спросила:

- А ресторан, о котором ты говорил, далеко?

- Ой, - отмахнулся чернявый. - Да близко совсем! Закончим здесь

все, и я тебе покажу!

Кринана улыбнулась, а потом вдруг резко посерьезнела:

- Учти, я замужем!

- Да-да-да… Да как ты вообще подумала о таком! - поперхнулся бог

воровства. - Да и в мыслях не было! Да как я могу…

- Посмотрим, как ты можешь! - хихикнула женщина, взмахнув рукой…

Боги растаяли во вспышке света…

И в тот же миг миру вернулась подвижность: заволновалась толпа,

Аэлиниэль испуганно закусила губу, в руке Шамита блеснул вытянутый из

сапога стилет, глаза налились золотом…

А меня вдруг кто-то резко толкнул в спину. Стараясь не упасть, я

побежал вперед (толпа любезно расступалась… Где она раньше была, со

своей любезностью?!), буквально взлетел на помост…

Глаза эльфийки вспыхнули радостью.

А вот то, что я услышал…

Я стоял посреди помоста, словно какая-то экзотическая статуя,

молча переваривая сказанное эльфийкой и мучительно соображая, это все

эльфы такие, или мне особо повезло?! А в воздухе все еще стояло

звонкое:

- Светлый Князь линнэ'Аринкуэль, я прошу вас соединить нас узами

брака!

Теш мар'рахт ик'меласс кес вит'алларс… И Хребтом сверху…

Из оцепенения меня вывел громкий возглас судьи:

- Да какой же он Князь?! - та-а-ак… Это кто мне тут указывать

собрался?!

Личина дрогнула и слегка изменилась. Заостренные кончики ушей

показались из-под волос, которые я теперь носил собранными в хвост.

Отчего-то после Посвящения они у меня стали расти в ускоренном темпе.

Обрезать не хотелось, да и придумывать особых изысков - тоже. Так что

перехватывал лентой - и все… Родной, темно-зеленый цвет глаз стал

ярче, а в глубине зрачков полыхнули изумрудные искры. На лбу вспыхнул

камень, и его лучики сплелись в корону. Не думаю, что тут известна

классическая форма княжеского венца… И последним штрихом стало

одеяние, нагло скопированное с наряда дядюшки. Серебристо-белый

камзол, штаны. Мягкие белые сапожки, длинный и на вид тяжелый

серебристый плащ, расшитый понизу эльфийским орнаментом.

«Хм, а похоже, похоже… Только фибулу измени. Такая тебе точно не

положена…» - тихим ностальгическим вдохом прошелестело в голове.

Да, точно. Обращение линнэ' подразумевает просто «Тот, в ком есть

кровь». В отличие от родового ли' - «Кровный родич» или лин' -

«Близкий по роду». Так что фибула чуть дрогнула, и все украшавшие ее

камни превратились в простые кованые узоры.

- Вы что-то сказали, почтеннейший? - с чисто эльфийским

высокомерием произнес я, не забыв, впрочем, добавить в голос легкого

акцента.

Над площадью воцарилась тишина. Даже мухи замерли на лету, не

осмеливаясь жужжать в присутствии моей светлой особы…

Ой, видел бы меня папочка…

- Князь?… - вежливо напомнила о себе эльфийка. А эта рыжая зараза

за ее плечом ехидно скривилась и подмигнула. У, доберусь я потом до

вас!

- На колени, дщерь моя!! - патетично взвыл я.

Дариэн, на задворках сознания, зашелся в приступе истерического

кашля-хохота. Ну а что я могу поделать, если у этих остроухих и слова

простого не скажешь?

Аэлин вздрогнула и опустилась на одно колено, потянув за руку

оборотня. Та-а-к… И что дальше? Я же ни одной светлой свадьбы не

видел. Да и темной, кстати, тоже. Не приглашали меня как-то. И даже не

представляю, что там должно быть! Ау, деда-а-а-а? Не подскажешь, как

быть? «Делай, как хочешь. Как на сердце ложится. И все у тебя

получится!» Утешил… Как хочу… ну…

Под недоверчивым взглядом палача и судьи я поднял руки над

головами брачующихся и сложил ковшиком. А затем посмотрел на далекие

горы и тихо начал:

- Эллар лас'террок кет'валлин… Хет'марр эс'сет нарт'хеш! -

старотемный, он же очень похож на эльфийский. Такой же напевный и…

многозначный.

А еще мне вспомнилась затертая книжица из отцовской библиотеки.

Сама она не имела обложки, но была заботливо подклеена в чужую. «Поэмы

и сказания диковинных земель», как сейчас помню. Мне стало любопытно,

что это за диковинные земли и какие там сказания, а в результате… А

результат я сейчас цитировал наизусть на всю площадь этого забытого

городка, тхеш'маррк его через все пеньки Золотой Дубравы скопом и по

отдельности!

Дедушка на первой же фразе, произнесенной со всем пылом юности,

придушенно крякнул и замолчал до самого конца тирады. Нет, я что, я

ничего! Формально, моя речь сводилась к: «дети мои, да возлюбите друг

друга, плодитесь да размножайтесь». Но вот если прислушаться к

глубинному смыслу…

К середине моего монолога началось самое странное! Причем такое,

что я сам чуть не подавился! В сложенных «лодочкой» ладонях стала

разгораться изумрудная искорка. Сперва ма-а-аленькая, как упавшая с

небес звездочка, она разрослась, приподнялась над своеобразной

«колыбелькой» и превратилась в крупный шар, размером с голову ребенка.

Не прекращая монолога, я, осторожно выпустив когти, словно бы

разрезал получившийся шар на широкую ленту. Которой, на последних

словах, «обвязал» соединенные руки эльфийки и оборотня. Те, заворожено

наблюдавшие за моими манипуляциями, удивленно посмотрели на сиявшую

зеленым светом ленту на своих запястьях и только потом вскрикнули,

дернувшись в стороны. Ехидно плюнув искрами, лента не дала брачующимся

передумать. А потом полыхнула - и пропала, оставив на коже у Шема и

Аэлин неширокую татуировку темно-зеленого цвета. Словно бы странный

браслет под кожей…

Что хотели - по тому и получили! Нечего было ко мне с этой

церемонией приставать!

- О, Владыка… - замирающий шепот заставил меня раздраженно дернуть

плечом и покоситься в сторону говорившего.

Вернее - говоривших. Все, собравшиеся на помосте, стояли на

коленях, с поистине детским восторгом глядя на меня. А судья так и

вообще - пытался поймать мой плащ. Ага, щас же! И вообще - хватит о

мой плащ собственные сопли вытирать! Нашли себе… носовой платок

избыточных размеров! Похоже, мы тут изрядно подзадержались…

Я вскинул голову и заливисто свистнул. Тишина из восторженной

стала выжидательной и разрушилась звонким перестуком копыт. Подправив

свой морок, я, заодно, изменил и облик Трима. И теперь перед эшафотом

затанцевал великолепный тонконогий, белоснежный конь с развевающейся

серебристой гривой. Никогда не понимал эльфийской тяги к излишествам.

Ну, хороший конь, так зачем же его перекрашивать? Какая разница, какой

он масти, если он тебе подходит?…

Величавым жестом закинув на плечо полу плаща (достали! Это МОЙ

плащ!!), я спустился вниз. Аэлин и Шем почтительно последовали за

мной, словно свита. Я вскочил на Трима, мотнув головой в сторону

привязанных у ближайшей коновязи лошадей. Мол - выбирайте, не

стесняйтесь!

Ни эльфийка, ни оборотень не постеснялись, выбрав самых лучших из

предложенных коней. Причем с нагруженными седельными сумками (а

говорят еще - эльфы вежливые, эльфы благородные, эльфы чужого не

возьмут!). Хозяева этих самых лошадей если и были в толпе, то против

столь наглого хищения возражать не посмели. Так что мы красиво

ускакали вдоль по дороге, подальше от этого сумасшедшего города!

Знаете, кажется, теперь я начинаю понимать основное отличие темных

земель от светлых! В светлых женят на эшафоте, тогда как в темных

предпочитают все же храмы божеств…

За городом нас встретила нервничающая Элиа. Молча посмотрела на

мой наряд, натолкнулась на далеко не дружелюбный взгляд и от

комментариев удержалась. Хвала… э, кому там… Ну, пусть будет Михшулу.

Ну и Воконру заодно, чтоб не обижался…

Трим шел коротким и резким галопом, чувствуя мое раздражение и

злость. Морок я снял сразу же, как стены сего негостеприимного городка

скрылись из виду за деревьями. Лошади светлых держались позади.

Во-первых, не им тягаться с гроном, а во-вторых… мой боевой зверь,

чувствуя, что я хочу побыть в одиночестве, активно помахивал хвостом.

Так что приближаться на расстояние удара костяным наконечником умные

кони не хотели, как ни понукали их хозяева.

Нет, ну это же просто в голове не укладывается! Ладно, я и раньше

знал, что светлые Многоликих не любят, но чтоб настолько?! Без суда,

без следствия… Просто так… Той эре, они все такие, или мне так везет?!

«Не переживай. Среди темных тоже разные встречаются…» Хм, утешил…

Вообще-то да, говорить о том, что темные все наперечет белые и

пушистые не стоит. Мы тоже… не святые и не подвижники. Но светлые… Не

понимаю.

«Малыш, не смотри на цвет магии. Смотри на ее носителя.» Да? Дар…

А ведь ты прав. Спасибо!

Аэлин… Она хоть и светлая, но ни разу же на меня с мечом не

кинулась! Ехидный прищур: «А что, хочешь?» Да иди ты! Она ж после

этого обряда, теккерат иш мелекс его, на меня даже смотрит как на… на…

Как на эльфа!! Ужас какой-то. «А ты не обращай внимания. И… разве она

так уж и не права?» Ик, сгинь! Пропади! Я - Властелин, а не остроухий!

Тихий смешок где-то там, в глубине… Похоже, мы все же родственники. И

вредность у нас - наследственный признак… Но, как ни странно,

настроение поднялось, и злость ушла. Да ну их, этих крестьян! Зато как

я их умы-ы-ыл… Вспоминать приятно! Неожиданно в мысли ворвался

пронзительный вскрик:

- Милорд!

Ну, сколько можно ей говорить?! Все, надоело! Звуковые заклинания

хоть и не мой конек, но я ее просил! Много раз просил. Не хочет…

Я осадил Трима, разворачиваясь к светлым и, одновременно, скидывая

готовое заклинание на Элиа.

М-да… действительно, погорячился. Погрузившись в собственные

переживания, я как-то подзабыл, что кони - не гроны. И выдерживать

заданный темп долго не могут. Скакуны тяжело дышали, поводя темными от

пота и пены боками. Я даже почувствовал укол совести. Нельзя же все

время думать только о себе…

Надо хоть чуть-чуть подумать, куда же деть новоприобретенных

коней! Да еще таких нагруженных…

- Ди, ты куда несешься? - недовольно поинтересовался Шем, с

опаской приближаясь к Триму.

- Извини, - покаялся я, - задумался…

- Не злись на них, - тихо посоветовала подъезжающая с другой

стороны эльфийка. - Они просто люди. Их просто так воспитали…

Угу, все просто так…

- Ладно, все, забыли! - махнул рукой я. - Нам куда дальше?…

Оборотень хмыкнул и ехидно покосился на меня. Мол, дороги не

знаешь, зато летишь так, словно на собственную свадьбу опаздываешь. О!

К слову о свадьбах!

- А свадебный пир когда устраивать будем? - невинно

поинтересовался я. Рыжий с эльфийкой дружно залились краской… -

Поня-а-атно… не скоро…

Шем потянулся ко мне, пытаясь отвесить подзатыльник, но тут между

нами вклинилась Элиа и возмущенно начала:

- Ми… Ми… Миска молока-а-а… - высоко пропела она, глядя на нас

округлившимися от удивления глазами. - Ми… Ми… Мимо облака-а-а-а…

Я пристально наблюдал за ней. Та-а-к, заклятие действует! Теперь у

нее будет выходить что угодно, но не так остомаргуливший «милорд!»

- Твои проделки? - так же, не отрывая взгляда от Элиа,

поинтересовался оборотень.

- А я предупреждал, что меня зовут не «милорд»! - ехидно

откомментировал я.

Темная подозрительно зашмыгала носом. Тихо спящий впереди ребенок

завозился и зачмокал губами. М-да, хор-рошее у меня заклинание

получилось. Качественное.

- Шем, Ди, а ну, прекратили издевательства! - недовольно

отозвалась с другой стороны эльфийка. - Немедленно сними заклинание! -

а это уже мне.

- Извини, Аэлин, не могу, - пожал плечами я. - Заклинание

отпущено, срок не установлен, условие только одно - не называть меня

«милордом». Все.

Не, я, конечно, могу снять, но… Оно мне надо?!

- Но… Но… как же тогда, а? По «Уставу именования…»… - на Элиа было

жалко смотреть. Казалось, еще момент - и она расплачется.

- А по «Именованию» именно я определяю правила обращения к себе,

понятно? - ответил я.

Не зря же меня отец заставлял учить все эти «Правила…», «Уставы…»,

«Законы…», «Наставления…» и прочую чушь. А когда я возмущался и

отпихивал тяжеленные и пыльные фолианты, то неизменно получал щелчок

по носу в виде поучительной истории на тему «Что бывает, если не

знаешь своих прав и обязанностей». Истории какое-то время действовали,

очередные пункты и подпункты укладывались в голове, а потом я снова

начинал поглядывать в окно, за которым ветер гонял листья, или светило

солнце, или падал снег - и все начиналось по второму кругу. И «Не хочу

- не буду», и истории, и очередные пункты. Иногда истории заменялись

обещаниями что-то подарить.

Но в результате я мог любого желающего поймать меня на незнании

законов послать далеко и надолго. Согласно всем пунктам, подпунктам,

припискам, изменениям и прочему, прочему, прочему… Но сколько я

времени на это угро-о-обил… Страшно вспомнить!

- Так что, не хочешь по-хорошему… - иронично протянул я.

- И что, я теперь никого не смогу назвать… - темная осеклась, не

решаясь произносить запретное слово.

- Нет, условие стояло, что только меня, - я припомнил структуру

заклинания.

«О… Какие мы добрые! - неожиданно ворвался в мысли голос Дара. - Я

просто поражаюсь!» Э… Ты чего?! Сердишься, что ли? «Чего я? ЧЕГО Я?!

Да я, во время взятия Дубравы, таких, как ты, на первом попавшемся

суку вешал!» А… Э… А чего ж я сделал-то?! «Не понимаешь?! - продолжал

разоряться дедушка. - Так я объясню! Рабство ему не нравится!

Поводырей, которые оборотнями управляют, он ненавидит! А сам?!». Но…

Но я ж просто… Просто запретил ей называть меня милордом! «Ты

УПРАВЛЯЕШЬ ею! Властелин нардхангов! Что, силу почувствовал?!» Да не

делал я ничего!! Такого. Кажется. «Да пош-шел ты…» Эй, дед, деда…

Тишина…

Ну чего ж я такого сделал-то?! Я же… Просто мне надоело, что она

мне «выкает»! Меня и в Кардморе этим обращением замучили, а теперь еще

и… Я ж ничего сейчас плохого не сделал! Просто-напросто запретил

обращаться ко мне «милорд».

- Злой ты, - покачала головой эльфийка.

Сговорились они все, что ли?! Я только недовольно отвернулся.

- А, может, мы поедем? - вмешался рыжий, решивший, что он в этом

разговоре совершенно лишний.

Где-то под вечер мы остановились на ночлег, свернув с дороги в

густой лес, окруживший тракт. Выбрав подходящую полянку, принялись

готовить ночевку. Как раз тогда и проснулся ребенок, огласив

окружавший лес недовольным воплем - как же, без его участия столько

всего произошло! Откуда он знал, что произошло? Так сколько же времени

проспал! Явно тут что-то не так…

Перед ужином Аэлиниэль с Элиа в очередной раз попрыгали перед

дитятком, успокаивая его и убеждая, что ничего не произошло, потом,

собственно, сам ужин…

До самой ночи темная избегала встречаться со мной взглядом. Даже

рыжий с эльфийкой как-то странно косились… А Дар вообще молчал как

Таркирен перед темными… Сговорились они все, что ли?! Я ж ничего

такого не сделал!

Ладно! Утро вечера мудренее. Сейчас поспим, а с утречка

разберемся…

На горизонте видна Дубрава. Кажется, протяни руку и подхватишь на

ладонь едва заметный в сгущающемся полумраке зеленый шарик,

ощетинившийся ветвями. Вот только… Стоит ли протягивать? Душа -

выжженное пепелище, с горьким запахом полыни…

А, к маргулу! Прошлая жизнь окончена, поросла быльем поляна в

летнем ольшанике, где впервые встретился взглядом с Тийлой… Все

прошло, все…

Завтра - атака. Закаленный в муках меч напьется крови… Вот только

- чьей?

А сейчас… Сейчас, в сумерках, сползающих на засыпающий лагерь,

можно пройти мимо палаток, вскинуть голову к звездам, коварно

подмигивающим с небес и… замереть, услышав тихий злой голос,

раздающийся из одного из шатров…

- Что, гордая?! На-а-адо же… Даже «милордом» не называешь?! А если

так?… - За плотной тканью палатки видны две тени: одна - хрупкая,

девичья, дрожащая (от ветра? От страха?), вторая - крепко сложенная,

тролья…

Тролль взмахивает рукой… Магическая волна, пробившись сквозь

толстую ткань, задевает покрывающееся смолянисто-черной чешуей тело… И

девушка вдруг делает шаг вперед, медленно опускается на колени:

- К-как вам угодно… - голос дрожит, она хочет сказать что-то

другое, но… - м… м… милорд…

Рывком отдернуть цветастый полог. Шаг вперед. Ярость затуманивает

разум. Темное полотно клинка со свистом рассекает воздух.

И в какой-то короткий миг, когда металл касается шеи тролля,

успеваешь заметить испуганные глаза девушки. Испуганные и упрямые…

Серые…

Вытереть меч об одежду убитого. Стянуть с пальца тяжелый перстень,

бросив его на колени девушки, не обращая внимания на запятнанный

кровью подол:

- Если при выходе из лагеря кто-нибудь остановит, покажешь кольцо.

Дома - выкинешь, чтоб не заподозрили в общении с… темными…

И уйти, не оглядываясь.

Скользнувшее по запястью холодное лезвие… острая боль, ставшая за

последнее время почти привычной, и по ладони течет тонкая струйка

вязкой, темной крови, сворачивающееся в новое кольцо-печатку на

пальце. Пути назад нет, а впереди - пустота… Значит, надо проложить

свою дорогу!

Царица Ночь удивлена. В голосе, раздающемся из-под нависающего

капюшона, слышны встревоженные нотки:

- Зачем?! Эйсс-сийн был одним из преданнейших солдат! Он привел с

собой несколько тысяч воинов!

Нельзя оглядываться. Нельзя смотреть на нее.

- Я сделал то, что должен был.

- И… не сомневаешься в этом?

Прямой взгляд:

- Ничуть!

Моя стража прошла спокойно. И тихо. Особенно если учесть, что даже

после такого доброго и милого сна Дариэн наотрез отказался со мной

общаться, тихо вздохнув что-то вроде: «Боюсь, Тьма коснулась тебя

сильнее, чем я думал…». Но я же не делал ничего такого! Я просто

запретил Элиа называть меня «милордом»! Я же не приказывал ей пойти и

сброситься со скалы?!

Тишина…

Выстояв положенный срок, я растолкал Аэлиниэль и снова задремал…

Совесть, в лице благоразумного дедушки, продолжала молчать.

Да никто меня не касался! Ни сильно, ни слабо!

Я спал. Откуда-то я точно знал, что сплю и вижу сон. Вернее не

так. Я знал, что все происходящее - сон. А еще я знал, что он мне

о-о-о-чень не нравится…

Вокруг - стены. Знакомые, сложенные из темного камня, прохладного

в жару и теплого в самый лютый мороз. Чуть шершавого, но… гладкого,

как ни странно. Пальцы знакомо скользнули по краю каменного блока. Как

когда-то давно, как в детстве…

Кардмор… Дом…

Но неправильный. Вместо гобеленов - голые стены. Вместо цветных

витражей - пустые окна, слепо глядящие во тьму. Такую же слепую - ни

одного огонька. Ни звезд, ни ветерка. Ничего. Голый пол, не прикрытый

ни южными паласами, ни длинными дорожками. Даже факелы были зажаты не

в вычурных держателях темной бронзы, на которых так удобно висеть,

ухватившись за одну из петель, а в простых грубых кольцах, кое-как

вделанных в стены…

Так знакомо… И так чуждо…

Шаги гулко разносились по пустынным комнатам, в которых пахло не

прогретым на солнце деревом и воском, а сыростью и плесенью. Мама

никогда бы такого не допустила! Коридор, еще коридор, большой зал. В

нем всегда было светло… а сейчас - пусто и мрачно. Высокий,

закопченный потолок… грубые балки… Где же резьба, витиевато

покрывавшая каменные колонны-держатели? Где взмывающие ввысь летящие

линии потолка?!

Пальцы скользнули по голому камню… Здесь все должно быть не так!

Поворот, стремительные шаги и резко распахнутая высокая, окованная

стальными полосами дверь… Чужая… Темная, местами расщепленная… И еще

один пустой зал за ней. Самый изученный. Больше всего врезавшийся в

память. Символ Кардмора, его лик…

Сейчас искаженный в угрюмой гримасе. Гримасе страха и…

обреченности.

Тронный зал…

Здесь, у подножья высокого кресла отца, на ступенях, укрытых

ворсистым хаттонским ковром я малышом сидел, наблюдая, как послы

разных стран склонялись перед Властелином. Как кружились в танце пары

на праздновании дня Талларика, как гвардейцы устраивали Танцы Стали -

смертоносные и чарующие…

Пустой, мрачный, затхлый, темный…

НЕТ! Этого не может быть! Не может! Это мой ДОМ и я никому не

позволю его трогать, изменять!

Гнев взмыл вверх колюче-обжигающей волной, с размаху ударил в

виски, вырвался из горла хриплым, протяжным рыком. Словно желая

покарать незримого обидчика, я, резко развернувшись, всадил сжатый

кулак, покрывшийся черной чешуей, в стену.

Как ни странно, но боли не было. Стена дрогнула, и по ней пошли

волны. Попадающие в их поле предметы менялись, приобретая с детства

знакомые очертания.

Удар, еще удар! Сильнее, жестче! Это МОЙ дом!

Волны стали выше, они вздыбились, ломая окружающее пространство и

складывая его по-другому, заново, правильно!

В стеклах вспыхнули витражи, подсвеченные снаружи солнцем. Широкая

и ворсистая дорожка постелилась до самого подножья появившегося

высокого трона. Дверь смялась, рванула вверх, обрела темные узоры и

заблестела стальными накладками…

Дом…

Из-за спины раздался удивленно-злой смех, и смутно знакомый голос

протянул:

- Да-а-а-ар…

По обостренным чувствам скользнуло горячим - Враг!

Резкий разворот, и невысокая фигура, закутанная в темно-серый

балахон, с шипением исчезает из сна.

Дом! Р-р-р-а-у-у!

Хищная улыбка, обнажившая в грозном оскале удлинившиеся клыки. На

мгновение проявившийся и тут же исчезнувший клинок. Недовольное

передергивание плечами.

Дом…

И никто не смеет его трогать!!!!

Чуть слышный шепот…

Тьма коснулась тебя сильнее…

Тьма коснулась тебя…

Тьма коснулась…

Тьма…

Царица Ночь была в недоумении. Только что она привычно собралась

посетить свого «верного слугу», приведя его в Цитадель. Но что-то

пошло не так. Совсем не так… Окружавшее их подобие реальности дрожало

и не хотело успокаиваться. А потом вообще случилось непонятно что!

Кто-то разбил наведенный сон, сложив его заново! Надо же… неужели этот

мальчишка научился чему-то новому? Интересно, как?…

Скользнув в место возмущения Царица мгновение полюбовалась

высокой, затянутой в черные одежды фигурой и ласково окликнула своего

паладина:

- Д-а-а-ар… - такой наивный! Неужели он всерьез считает, что

способен с ней справиться? Или что она отпустит свой самый удачный

эксперимент?

Резко развернувшийся на голос темный повел себя совсем не так, как

ожидалось. Обдав ее радостно-презрительным взглядом, Властелин

буквально вымел Царицу в межмирье! И сейчас она пыталась понять, как

смог Дар вытолкнуть ее из ею же созданного сна?

А так же, с каких пор у этого мальчишки зеленые глаза?…

Я резко подскочил и заоглядывался по сторонам. Боги, это сон…

Всего лишь сон… Странный, неприятный, но сон… А сейчас…

Сейчас уже наступило утро!

Аэлиниэль неспешно проводит гребешком по золотым волосам (лучше бы

Шамиту расческу одолжила! А то у него на голове скийифа гнездо свить

может!), вышеупомянутый оборотень изучает содержимое сумки (хвала

богам, не моей! А то с такими покровителями…) пытаясь определиться,

что же можно организовать на завтрак, а Элиа… Так, стоп! А где Элиа?!

И Таша не видно…

- Сейчас подойдут, - откликнулась на мой молчаливый вопрос

эльфийка.

Э… Я конечно, понимаю, что она Страж… Но так…

Ой, да что это я разнервничался? В конце концов, все в порядке…

Мало ли, зачем они могли от нашего лагеря отойти?… Прогуляться,

воздухом свежим подышать, в конце концов…

Вот только… Этот сон… И шепот… Ну не может же это быть на самом

деле, правда, Дар?!

Молчание…

Да сговорились они все что ли?! Я же ничего особенного не сделал!

Я просто запретил называть меня «милордом»! Я не управлял ею, не

заставлял ее подчиняться моим приказам, не…

И тут из чащи донесся крик насмерть перепуганного ребенка.

Не сговариваясь, мы с Шемом ломанулись в кусты, спеша к источнику

шума. Всего пара мгновений, и мы оказались на небольшой прогалине,

посреди которой в испуге застыл демоненок, глядя на сидевшую на земле

Элиа.

Девушка, закусив губу, зажимала ткань на бедре, а сквозь ее пальцы

медленно сочилась темная густая кровь. Она не кричала, не плакала, и

лишь бледность, заливавшая лицо, показывала, насколько ей тяжело…

- Текк мак'хеллам гер'тарааат!! - ругнулся я. - Кто это тебя?!

Темная молча кивнула на кусты, в которые тут же влетел оборотень.

А через мгновение - вернулся назад, неся в руках спущенный самострел и

кусок веревки:

- Он был насторожен в кустах. Охотничий. Судя по высоте ранения -

на кабана, не иначе, - высказался он, принюхавшись к ложу арбалета и

поглядывая на девушку.

- Но легче нам от этого не становится… - задумчиво протянул я и

осторожно присел перед замершим Ташем. - Ты не пострадал?…

- Она… Он-на прлт-тела п-п-рям н-над-до мн-н-ой… - заикаясь,

ответил он, не отрывая от меня перепуганного взгляда. Глаза, и без

того огромные, сейчас, казалось, занимали половину лица.

- Значит, цел? Тогда давай, в лагерь, а то там Аэлин беспокоится…

- я аккуратно подтолкнул его в нужном направлении. Малыш сделал шаг,

другой и рванул так, что только пятки засверкали!

Проследив за демоненком, я развернулся к Элиа. Болт, тяжелый,

зазубренный, валялся рядом. Похоже, девушка, почувствовав боль, не

раздумывая рванула его и… Результат, как говорится, налицо: плотные

штаны темной были словно вспороты, да и рана выглядела… Мягко говоря

страшно.

Так, хватит разглядывать, а то Элиа сейчас в обморок рухнет…

Осторожно наложив руки на рваный край раны, я сосредоточился.

Вокруг сложенных ладоней появилось слабое зеленоватое свечение. Кровь

прекратила струиться, запеклась…

- Я не целитель, - не поднимая головы, тихо сказал я. - Кровь

остановлю, боль уменьшу - но это все, что я могу. Ты извини…

По-настоящему вылечить…

Я же не виноват, что я действительно, не Целитель! Это редкий дар!

Очень редкий! Как среди темных, так и светлых… Вот где способности

Марики бы пригодились…

Да и Аматы нет! Насколько я помню, служительницы Заркинского

монастыря могли излечить практически любого. Даже без Дара Целителя.

Их там в Заркине специально обучают…

А умение Аэлиниэль здесь не поможет. Элиа - темная, наша магия не

смешивается. Вернее не совсем так: просто это очень трудно - темному

лечить светлого и наоборот. Я же помню, как меня шатало после

«светлого общеисцеляющего». И это - меня! А обычного мага вообще бы

убило…

- Ничего… - слабо прошептала девушка и бледно улыбнулась, - я

понимаю…

Совесть, успешно загнанная за ночь в какой-то дальний уголок души,

шевельнулась и ядовитой змеей вцепилась в сердце… Я ведь действительно

оч-чень сильно повлиял на нее…

Неправда! Ничего такого я не сделал!

Или, все-таки…

- Шем, чего столбом застыл? - конечно, нельзя срывать собственное

раздражение на других, но терпеть не могу состояния беспомощности! -

Давай, подставляй руки, понесем в лагерь.

Крепко ухватив друг друга за запястья, мы соорудили

импровизированное кресло, на которое, с трудом встав на ноги, и

опустилась Элиа, крепко обхватив нас за шеи для равновесия.

Путь к лагерю оказался в три раза длиннее, чем к месту

происшествия. Хоть боль я и притушил, но все равно… Я ведь не

Целитель, тарк мархар, малейший толчок и…

А если бы я не наложил на темную заклятья, она бы не стремилась

побыть в одиночестве и…

Да не виноват я ни в чем! Не виноват!

На поляне нас уже ждала обеспокоенная эльфийка и сжавшийся у

небольшого костерка демоненок. При виде нашей процессии Аэлин тут же

бросилась вперед с кипой тряпок и баночек. Усаженной у огня девушке

тут же промыли рану, смазали ее какой-то вонючей мазью и плотно

забинтовали. А я стал настраивать заклинание Поиска.

Тянуть с собой темную с такой раной - это… Я даже не могу

подобрать нужных слов… Это… Это просто издевательство над Элиа. Пусть

я каждый день и буду читать над ней обезболивающее, но какой она

теперь боец? Беспомощней ребенка… И ведь не согласится! Будет лезть в

бой, доказывать что-то себе и окружающим… Нет, я на такое не согласен!

Отпущенная широкая сеть поиска получила всего одно условие -

безопасно для Элиа. А то насмотрелся я на этих «мирных горожан». Аж

тошно стало, так насмотрелся.

- Ди, ты что делаешь? - тихо поинтересовался Шем, подойдя поближе

и оглядываясь на костер, возле которого Аэлин поила какой-то настойкой

темную.

- Ищу место, где можно будет оставить Элиа, пока у нее нога не

заживет… - отрешенно отозвался я, держа кончик нити поиска.

- Я только хотел с тобой об этом поговорить, - криво усмехнулся

оборотень. - Везти ее с собой дальше…

- Можешь не продолжать, - я на мгновение отвлекся от заклинания и

искоса взглянул на рыжика, - это понятно…

Особенно учитывая…

Я не хочу! И не буду об этом думать!

И тут нить в моих руках забилась, как живая. Заклинание что-то

обнаружило и требовало моего решения - хватит, или искать дальше?

Разделив нить, я приложил пальцы к вискам и перед моим внутренним

взором предстал небольшой домик, окруженный садом. Перед самым

крыльцом была разбита клумба с яркими цветами. А на узкой дощатой

веранде сидела пожилая женщина. Да что там женщина! Старушка! Одна из

тех, про которых говорят «бабушка - божий одуванчик»… Хотя все еще

зависит, какого именно бога «одуванчик»… Если например Энту

покровительствует, бог войны, так костей не соберешь, если слово

поперек скажешь… Она аккуратно вывязывала что-то из цветной пряжи.

Рядом, задрав хвост подобно флагу, крутилась рыжая кошка.

Кажется, это то, что надо. И от города далеко, и безопасно…

- Есть! Можно собираться.

Сидящие у костра девушки обернулись на звук наших шагов.

- Элиа, - мягко начал я, присев возле раненой на корточки, - мы

тут нашли тебе местечко, где ты сможешь спокойно отлежаться и

оправиться от ранения…

- Я поеду с вами! - гордо вскинула подбородок темная. - Это всего

лишь царапина!

- Элиа, - с нажимом повторил я. - Не надо.

Темная упрямо наклонила голову, но спорить не посмела. Она тоже

понимала, что с раненой ногой далеко не уедет, но все равно… все

равно…

- Собираемся, едем!

Мы с оборотнем посадили Элиа в седло, Таш, на которого я на всякий

случай накинул морок, а то дадут нам тут же от ворот поворот при виде

столь… э-э-э-э… экзотичного ребенка, поехал с Аэлин, и мы неспешным

шагом направились в сторону найденного домика.

Не знаю… Я уже ничего не понимаю. Сперва этот сон… А теперь еще и

рана Элиа… Можно закрывать глаза, можно упрямо твердить, что я тут ни

при чем, но… Это ведь все из-за меня…

Тонкие нити заклятья, опутавшего Элиа и запрещавшего ей называть

меня «милордом» лопнули сами, стоило мне дотронуться до них…

Темная даже не заметила, сконцентрировавшись на боли…

Легкий вздох: «А ты не безнадежен…».

Ы? Что это было?!

Когда мы, наконец, подъехали к дому, на веранде уже никого не

было. Даже кошки. Так что мы спешились перед небольшой калиточкой, и

Шамит, осторожно постучав по створке, крикнул:

- Эй, хозяева, принимайте гостей!

Входная дверь распахнулась, и в дверном проеме показалась хозяйка:

- Светлого пути вам, странники!

Я чуть не поперхнулся от неожиданности. Вот уж приласкали! Хорошо

хоть каким-нибудь «светлым осчастливливающим заклинанием» - если такие

существуют - не приголубили…

А женщина продолжила:

- Что привело вас в мой дом? - тихо поинтересовалась она, не

спускаясь с крыльца.

- У нас раненый. Вы не могли бы нам помочь? - справился с

удивлением я.

Демоненок за спиной эльфийки тихо всхлипнул.

- Да что же вы стоите за воротами?! - заполошно взмахнув руками,

ринулась вниз женщина. - Дитятю на холоде держите! Да еще и раненого

не заносите! Проходите!

На холоде?! Да тут жара такая, что мясо можно без костра жарить!

Но… Кто этих светлых знает?! Сейчас слово поперек скажешь, так они…

Солнце медленно ползло по небесам, цепляясь огненным краем за

ветви деревьев. Ранение Элиа оказалось намного страшнее, чем

показалось с первого взгляда: пока мы с Шемом укладывали девушку на

кровать в соседней комнате, служившей хозяйке, по-видимому, спальней,

сама старушка уже успела сунуть в зубы Ташу леденец на палочке,

поставить на огонь котелок с водой, притащить в комнату несколько

пучков сушенных трав, надергать корпии, найти чистой ткани… а потом,

дав в руки Ташу, заинтересованно хлопающему глазками, искусно

вырезанную из дерева лошадку, вытолкать его в дальнюю комнату,

сообщив, что маленьким здесь не место, а вслед за этим и нас троих

вывести на улицу, вздохнув:

- Лекарей среди вас нет?… Будете только мешать…

Я хотел остаться, мало ли, вдруг заклинанием помочь смогу (это

ведь я, я виноват в том, что произошло!), но Шамит потянул меня за

плечо:

- Не спорь… Она права…

Поразившись столь странному заявлению, я только на улице смог

спросить:

- Откуда ты знаешь?…

Оборотень рассмеялся:

- А почему звери зимой выходят из своих логовищ к человеческому

жилью? Откуда они знают, что им не причинят вреда?… Да и… Ты сам нас

сюда привел.

- Шамит прав, - вздохнула Аэлин. - Никто из нас троих по

настоящему не разбирается в медицине. А эта женщина не испытывает к

нам ненависти. По крайней мере - сейчас.

Угу. А как только узнает, что Элиа - темная…

Гм… Ну, будем надеяться, что узнает она это не скоро. А то я уже

успел насмотреться на этих светлых и пушистых!

Как ни странно, но Шамит оказался прав… Убивать Элиа хозяйка

домика не стала (вот какое хорошее местечко я нашел!), выглянув

примерно через полчаса на улицу и позвав нас со словами:

- Я уже все закончила…

Единственное, что минут за пять до появления старушки в саду,

оборотень неожиданно принялся оглядываться по сторонам:

- Что за…

- В чем дело? - удивленно покосилась на него эльфийка.

- Не знаю… - мотнул головой оборотень. - Просто… Такое чувство…

словно здесь кто-то есть… Хотя нет, уже все, - Шамит сник.

Хозяйка же между тем добавила:

- Только не шумите, а то Элиа уснула…

Мы медленно потянулись в дом.

Стоп! А откуда она имя темной узнала? Мы же вроде не говорили…

Наверно, сама Элиа и сказала, перед тем как заснуть…

К полудню, когда Элиа проснулась, Аефа (так звали гостеприимную

хозяйку) напоила ее бульоном, потом каким-то травяным отваром, от

которого девушка опять задремала, а мы… Нам надо было решать, что же

делать дальше. Нет, понятно, что Элиа нельзя ехать с нами, но… можно

ли оставлять ее здесь?

Я, честно говоря, сомневался. Конечно, моя поисковая нить показала

именно этот дом, но… Кто этих светлых знает?

Я бы еще долго размышлял, но Аэлин, молча проводившая Аефу

взглядом, когда та понесла Элиа очередную порцию настоя, только

вздохнула:

- Ей можно доверять. Я чувствую это…

Ну… Раз Страж что-то чувствует…

Следующая проблема возникла, когда встал вопрос о какой-нибудь… э…

материальной благодарности за помощь. Старушка наотрез отказалась

брать деньги. Я даже предлагал использовать их на покупку лекарств, но

Аефа была непреклонна:

- Я ничего не буду брать, - отрезала она.

И что теперь делать? Ну, неудобно же как-то… Она, вон, даже Ташу

конфетку дала (сейчас демоненок увлеченно перебирал разноцветные

пузырьки, подсунутые ему Аефой, и пробовал на вкус их содержимое)…

Положение спас Шамит:

- Может… Вам чем по хозяйству помочь надо?

- Да нет… - удивленно протянула старушка. - Все в порядке… Хотя…

На сарае… Крыша, кажется, прохудилась…

- Починим! - улыбнулся рыжий. - Пошли, Диран!

Ой, мама… А меня этому не учили…

После того, как хозяйка, указав нам с Шамитом фронт работ, ушла в

дом, я тихонько поинтересовался:

- Шем, а… ты умеешь крыши чинить?

- В детстве пару раз видел, как отец это делал, - хмыкнул

оборотень.

Умеет он обнадежить.

С самого начала все пошло наперекосяк. Сперва я нечаянно встал на

полностью сгнившую доску и, когда та треснула прямо у меня под ногами,

чудом не рухнул на землю (этим самым чудом оказался оборотень,

рванувшийся вперед и успевший ухватить меня за ворот рубахи). Потом -

многоликий, широко размахнувшись молотком, со всей дури ударил… по

пальцу… Своему, я увернулся.

Прошипев что-то непечатное, рыжий воровато оглянулся по сторонам…

На несколько мгновений его рука до локтя превратилась в лисью лапу, а

еще через миг оборотень пошевелил абсолютно здоровыми пальцами

(кровоподтек, расползшийся по ногтю, полностью исчез) и мрачно

поинтересовался:

- Ну что, продолжим?

- Издеваешься?!

- А у тебя есть другие варианты? - хмыкнул оборотень. - Может,

знаешь заклинание для ремонта крыши?

Я задумчиво почесал голову:

- Увы, нет…

- И чему только вас, принцев, учат?!

- Да уж не тому, как молотком махать! - огрызнулся я. - Хотя…

Стоп! Я, кажется, знаю, кто может нам помочь!

А может и не может…

Уже через несколько минут я вновь сидел на крыше, на этот раз

сжимая в руках толстый томик.

Микоши была занята. Серьезный лингвист, задумчиво грызя кончик

самопишущего пера, неспешно листала тонкую брошюрку с яркой,

разукрашенной всеми цветами радуги обложкой. Я успел разглядеть только

первые руны «COSMOP…» . В следующее мгновение ведьмочка, почувствовав,

что кто-то открыл книгу, поспешно запихала брошюрку за рамочку

портрета и, подняв голову, увидала меня, сварливо поинтересовавшись:

- Чего надо?

Так… Ну… Раз у нее плохое настроение… Надо поговорить о чем-нибудь

отвлеченном. Птичках, рыбках, погоде…

- А… Что ты сейчас читаешь? - невинно хлопая глазками,

поинтересовался я.

- Это серьезный философский труд! Вам не понять! - отрезала

ведьмочка. - Так что ты хотел?

- Почему сразу «чего хотел»? Может, я просто интересуюсь, ну,

например, развитием лингвистической науки.

- Не смеши меня! - фыркнула она. - Тебя в детстве, небось,

предикативностью [3] и плюсквамперфектом [4] пугали!

Нормально! Да за кого она меня принимает?! Да я!.. Действительно

таких слов не знаю…

- Диран, переходи к делу! - прошипел оборотень.

Гм… Ну, да… Точно…

- Э… Микоши, я… ну, в общем… Ты знаешь, как крышу чинить?

- Что?! - ведьма уставилась на меня как на идиота.

- Крышу знаешь, как чинить? - повторил я, все сильнее чувствуя,

что она в принципе права… - Или может, заклинание какое-нибудь…

В конце, концов, она ближе к народу, чем я…

- Э… Диран, а ты в курсе, что починка крыш - это мужская работа?!

- Ну… - выдохнул я. - Я знаю… Но я думал… Что ты можешь… Или…

За моей спиной скептически фыркнул Шамит.

- Ох! - страдальчески закатила глаза лингвист. - Михшул, дай мне

силы!

Ага, он даст. А потом догонит и еще раз даст. С размаху.

Микоши между тем вздохнула:

- Ладно, подожди, я сейчас, - и скрылась за рамкой портрета.

Интересно, а почему общение с оригиналом прошло нормально, а с

портретом каждый раз чуть ли не на ножах? «Может, вся проблема в том,

что у оригинала ты ничего не просил, а от портрета каждый раз ждешь

помощи?».

Гм…

Следующее явление Микоши народу произошло минут через двадцать.

Причем пришла она не одна, а с каким-то абсолютно квадратным парнем

(футов шесть на семь, не меньше!), в выпученных глазах которого не

было ни малейшего намека на разум.

- Знакомьтесь, мальчики, - прощебетала Микоши. - Это Марик. Марик,

поможешь им?

- Умгум! - мрачно сообщил спутник ведьмочки и… вылез из картинки…

Первое впечатление не обмануло. Он действительно был оч-чень

большим…

Вот это самое «Умгум» оказалось, надо сказать, самым широко

используемым Мариком словом. Хотя нет, вру. Коронной Мариковой фразой,

а заодно и самой сложной было «Берешь вот эту мархарину, ставишь к той

мархарине и мархаришь молотком к мархаровой бабушке!»

Бедные марханги! А таже маргулы и марграны…

В любом случае, работать Марик умел. А также командовать и

направлять действие подвластной ему бригады в моем и Шамитовом лице.

Короче, к вечеру крыша была готова. Без малейшего применения магии…

Я буквально сполз на землю, следом спустился Шамит… И чтоб я еще

раз что-нибудь чинил?!

Марик смерил мрачным взглядом оконченную работу, буркнул: «Сойдет

для сельской местности!» и залез обратно в картинку, через мгновение

попросту растаяв…

- Как он это делает?! - выдохнул уставший как собака оборотень. -

Такой сильный маг? А почему ничего заклинанием не сделал? Только нас

гонял…

- Ой, - отмахнулась Микоши. - Никакой он не маг! Автор книги

«Сделай сам»… Зато с ним так интересно вести высокоинтеллектуальные

беседы о лингвистике!

Ага-ага… Будем считать, что я поверил…

- Тогда как?… - не понял я.

- Да я его из книги вывела, я! Теперь вот маргул знает сколько

силы копить… А я так надеялась на Эрриату выйти прогуляться… -

печально вздохнула ведьмочка.

Стоп! Эрриата?! Так она же нескоро… Недели через две, не меньше!

Но… На всякий случай.

- А когда она будет? - осторожно поинтересовался я.

- Ди-и-иран! - укоризненно протянула ведьмочка. - Ну как ты

можешь! На календарь совсем не смотришь! Через три дня она! Ровно

через пять недель после Дня Пришествия Богини!

Ой, мама… Маргулом об колено да об угол! Получается, у Тери скоро

Посвящение во Властелины?! Эйк`хэллаат шей`ент!

Наверно, какие-то чувства все-таки отразились у меня на лице,

потому что Микоши ласково поинтересовалась:

- Диран, тебе подсказать новые выражения?

Сговорились они все, что ли?!

В любом случае, результаты нашей работы Аефе понравились.

Отправляться в дорогу мы решили поутру, а пока, перед закатом,

начали обсуждать, куда же ехать дальше и по какому маршруту. Нет,

понятно, что на юго-запад в Соэлен, а конкретно?

Я расстелил на столе карту. Итак. Дорога. Дороги как таковой нет.

Прелестно. Придется петлять по буеракам, лесам, да оврагам. Обидно…

- Здесь сделаем небольшой крюк, - протянул Шамит, задумчиво

черкнув пальцем по пергаменту.

- Эт-то еще почему? - не выдержал я. - Какой крюк? Идем напрямую.

Иначе дня три потеряем, не меньше.

- Ты куда-то спешишь? - флегматично поинтересовалась Аэлин.

- Я просто не пойму, почему мы не можем воспользоваться коротким

путем, - фыркнул я.

Таш, задумчиво выдергивающий у деревянной лошадки волосяной хвост,

во взрослый разговор не вмешивался.

Оборотень раздраженно ткнул пальцем в карту:

- Ты что, не видишь? Этот твой короткий путь пролегает через

Стальную пустыню. Один раз мы уже шли по ней, и теперь я не испытываю

ни малейшего желания!.. Да и вообще. Ты там выживешь, твою шкуру эти

песчинки не проткнут, а каково будет Аэлиниэль?

А… Так вот за кого мы волнуемся!..

- Позволь тебе напомнить… - начал я. Может, слегка громковато,

потому что в следующее мгновение в комнату заглянула Аефа:

- Что-то случилось?

- Нет, нет! - поспешно заотказывались мы.

Старушка спряталась обратно к Элиа, а я продолжил несколько тише:

- Позволь тебе напомнить, - ядовито сообщил я, - что один раз вы

уже делали крюк, вместо того, чтобы воспользоваться коротким путем. В

итоге мне пришлось прикрывать работорговлю близ Зайрамских гор!

Рыжик сник. Так, одного мы, кажется, убедили. Теперь Аэлиниэль.

Впрочем, светлая и сама не стала спорить. Она бросила короткий

взгляд на карту и вздохнула:

- Мы зацепим только маленький кусочек Стальной пустыни, пройдем

почти по самому краю… Зато действительно сэкономим несколько дней,

выйдем близ Каифта… Там в середине джуна начинается знаменитая

Каифтская ярмарка… Может, продуктов там купим… А я как-нибудь переживу

пустыню, - грустно улыбнулась эльфийка, - перчатки надену, лицо

платком прикрою… Найду только ткань поплотнее, которая сразу песком

резаться не будет…

Ура! Хоть посмотрю, что это за пустыня такая.

Единственное, надо найти какой-нибудь листик бумаги, набросать для

Элиа наш примерный маршрут, чтоб знала, где нас искать, как

поправится.

Я тихонько постучался в дверь спальни:

- Аефа, вы не подскажете, где можно клочок бумаги взять, схему

пути нарисовать?

Старушка сейчас как раз смешивала в плошке какую-то мазь

неопрятно-зеленого цвета, а потому только отмахнулась:

- На столике у двери возьмите, там целая стопка лежит - стайка

гарпий вчера над лесом пораскидала…

На столике действительно обнаружилась целая куча бумаг. Часть из

них была исписана мелким убористым почерком, я вгляделся в текст и…

чуть не сполз под стол со смеху… Текст гласил:

«Дамы и господа!!!

Вас приглашает лучший трактир в Светлых и Темных землях! Самые

удобные комнаты, всегда чистая постель, великолепная еда, вина из

Дубравы - всегда к вашим услугам!

Сервис на высшем уровне! Обслуживающий персонал проходил обучение

у слуг из Кардмора!

Живая музыка! Исполнительское мастерство нашего музыканта

произведет на вас неизгладимое впечатление! Вы никогда не забудете наш

кордебалет!

Наше заведение широко известно также в ученых кругах! Знаменитый

лингвист современности Микоши - наша постоянная посетительница!

Предъявителю объявления - скидка 10 %»

Особенно меня обрадовала фраза о винах из Дубравы (интересно, а

Князь в курсе?!), слугах из Кардмора (как же они зомби перевозили?!) и

постоянном посетителе Микоши (так ведь и спиться не долго!). Вопрос,

откуда они узнали, что ведьмочка посещала этот трактир не ставится. В

конце концов, каждый посетитель при заселении расписывается в книге.

Шамит заинтересовался моим хихиканьем:

- В чем дело?

Честное слово, ответить я не смог и просто-напросто всунул бумажку

с объявлением в руки оборотню. Тот пробежал текст взглядом и только

пожал плечами:

- Вмелен всегда отличался нетрадиционностью подходов…

Ой, стоп! Надо же Микоши этот листочек показать! Вот она

обра-а-а-адуется…

Все, чего я добился от «знаменитого лингвиста современности», -

это тяжелый вздох:

- С восклицательными знаками переборщили…

Спать меня уложили в одной комнате с Шамитом (сообщить, в качестве

страшной-страшной мести, что оборотень храпит во сне, я не успел…).

Самое смешное, что ни рыжик, ни эльфийка ни словом не обмолвились, что

они - муж и жена. Может, им мой обряд не понравился?

В любом случае, я так вымотался с этим ремонтом крыши, что даже не

нашел сил язвить. Я бы заснул даже вверх ногами! К счастью, идти на

подобные жертвы не пришлось - мне досталась мягкая, уютная кроватка… Я

уже приготовился к встрече с Викитом - богом сновидений, когда… Вопрос

Шамита поверг меня в ступор:

- Ди, скажи, ты корону свою не терял?

Я так и онемел… С трудом разлепил слипающиеся глаза и выдохнул:

- Ч-чего?

- Корону, говорю, не терял? А то я в сумках у тех коней, что мы

одолжили в городе, где меня чуть не казнили, корону какую-то нашел.

Думаю, не твоя ли?

- Вообще-то я свою корону вообще снять не могу, - задумчиво

ответил я и, заинтересовавшись, попросил: - Покажи!

Оборотень, порывшись в сумке, небрежно брошенной под кровать,

вытащил диадему. Я так и замер с открытым ртом: работа неизвестного

мастера была чудесна. Переплетались цветы, похожие на живые, острые

щеточки колосков образовывали зубцы короны, а россыпь драгоценных

камней сверкала подобно утренней росе…

- Нет, не мое… - только и смог выдохнуть я.

- Жаль, - вздохнул оборотень. - Ди, я пока ее к тебе в

безразмерную сумку положу, чтоб места много не занимала.

Я кивнул.

Всю ночь эта странная корона не шла у меня из головы.

А утром я благополучно про нее забыл.

На рассвете, когда Шамит и Аэлиниэль стали собираться в путь, я

заглянул к Элиа. Попрощаться.

Как ни странно, на этот раз девушка не стала спорить. Медленно

покивала в ответ на мое сумбурное прощание и тихо выдохнула:

- Я все понимаю… м… м… милорд?! - темная вскинула на меня

ошарашенные глаза. - Я… Я что, могу говорить… это слово?!

- Был не прав, прости, - вздохнул я.

На лице Элиа, впервые за прошедшие дни, появилась улыбка:

- Спасибо… Диран…

Правильно говорил отец! Добрым словом и мечом можно сделать

больше, чем одним добрым словом!

Следующий шок я пережил минут через пять, когда, уже сидя в седле,

наклонился, чтобы подхватить Таша с крыльца (хозяйка предлагала

оставить демоненка у нее, но… А потом что? Как Элиа будет через все

светлые земли ехать?! Темная, да еще и с демоненком на руках), Аефа

тихо шепнула:

- Будь осторожен, мальчик… В этих землях не любят темных…

Я чуть малыша из рук не выронил. Она, что, все это время знала?!

Да еще и Элиа лечила…

- Вы знали? - только и смог выдохнуть я. - Откуда?!

Старушка рассмеялась, звонко, молодо. От глаз в разные стороны

разбежались лучики морщинок:

- Чтобы я в свои годы не отличила темного от светлого?

- Но, почему помогли? И Элиа…

Аефа вздохнула:

- Просто… Лет пятьдесят назад я была знакома с одним шаманом… -

(Шаманом?! Да про последнего шамана было слышно веков десять назад!

Особенно, если учесть, что им не нужен источник магии в виде Света или

Тьмы… Они попросту общаются с какими-то Духами и те им помогают… Так

по крайней мере, я слышал.) - И он сказал очень умную вещь… Свет и

Тьма находятся внутри нас… И, поступая так или иначе, мы делаем шаг в

ту или иную сторону… Удачи!

- Спасибо, - тихо шепнул я.

Серьезный урок, что ни говори…

И тогда становится понятно, что же почувствовал Шамит… Вызов духа

- это вам не просто так…

Отступление второе (весьма нервное)

По прибытии в Дубраву остатки Команды были размещены в роскошных

апартаментах. Даже для Торма подобрали комнаты по размеру, дабы гном

не особенно нервничал по поводу чересчур высоких потолков, столов и

стульев. Членам Светлого Совета объявили о необходимости собраться, но

государства разделяло огромное расстояние, так что… Сам Совет должен

был состояться не раньше, чем через пять-семь дней. Так что пока

Команда могла спокойно пройтись под прохладной сенью Дубравы,

посмотреть достопримечательности…

Общее впечатление портили лишь мельтешащие под этой самой сенью

эльфы. Судя по всему, жители Лесного Княжества что-то потеряли,

пытались это что-то найти и при этом создать впечатление, что ничего

никуда не пропадало.

Первый час Вангар терпел это судорожное мельтешение, второй -

мрачно провожал взглядом спешащих подданных Миритиля, а к концу

третьего - выловил пробегавшего мимо эльфа и напрямик спросил что,

собственно, происходит (благо, гостям доверяли и отпустили гулять без

сопровождения).

Лорд Ильтариин ли`Санкиэль, пойманный мощной рукой воина,

трепыхался и уходил от ответа. Недолго. Минут пятнадцать-двадцать. Но

вполне успешно.

Первым удачное решение нашел Торм.

Эльфа препроводили в ближайший кабак (кабаком это заведение

украшенное цветущими растениями, мраморными статуями и колоннами

обозвал Торм, сообщивший: «Раз тут наливают - это кабак!»), угостили

хорошим вином… Ну ладно, не совсем хорошим. Таверну держал

соотечественник Торма, а потому гном, пошептавшись с хозяином

заведения, быстренько нашел «настоящего напитку»!

Через полчаса лорд Ильтариин дошел до нужной кондиции и совершенно

заплетающимся языком поведал о том, что из Дубравы сбежал принц

Эльсирин. Так мол и так, по достижению определенного возраста

наследники Лесного Княжества обязаны отправляться в путешествие по

светлым землям, дабы проникнуться осознанием того, что весь мир един,

светел… И так далее и тому подобное. Выезд принца должен совершаться

на рассвете в соответствии с заведенным ритуалом, под громовое пение

труб, по дороге осыпанной лепестками роз, дабы нога наследника не была

осквернена прикосновением… Сопровождать принца в его путешествии

должны десять воинов…

В общем, Эльсирин не выдержал приготовлений и сбежал, сообщив,

что, отпутешествовав положенный срок, он обязательно вернется в

Дубраву…

- По-моему, - гулко расхохотался Торм, - раз уж нынешний Князь -

родственник матери Дирана, шило в заднице в этой семейке передается

именно по эльфийской линии!

Глава 3. Если долго мучиться…

- Не буду!! В конце концов, я темный! - ох, как же они меня

достали! Чтобы я еще раз поехал куда со светлыми!

Все дело в том, что когда мы покинули гостеприимный домик Аефы,

Аэлин основательно задумалась над ее словами. А так же над тем, что

Властелины в принципе не могут быть осторожными. Слишком уж

самоуверенны и привычны к всеобщему поклонению. Ну, или страху - кому

что больше нравится. В общем, думать о маскировке и скрытном

передвижении не могут в принципе.

Да, где-то это так.

Даже точно скажу - где. В Империи. Там достаточно просто показать

перстень Хранителей, и перед тобой раскроются любые двери. Народ там

не очень любопытный. Ему по большому счету все равно, какого ты

колера. Главное, чтобы не задевал личных интересов. А все остальное…

Кому оно нужно?

И вот теперь оказывается, что мне обязательно нужна маскировка!

Ладно, можно еще смирится с ее необходимостью, но эти… эти… светлые

вздумали замаскировать меня под эльфа!! И не кого-нибудь, а именно

племянника Князя! Мол, тогда меня никто не тронет, убоявшись мести

влиятельной родни. Нет, где-то они правы, родственные связи и все

такое, но… я-то ТЕМНЫЙ !!!

Не-на-вижу Светлые земли!

И вот уже с час эльфийка с оборотнем с разных сторон пытались

склонить меня к сотрудничеству. В смысле - что я добровольно должен

напялить на себя морок и закрепить его так, чтобы он не исчез ни при

каких обстоятельствах!

Да чтобы я сам, по собственной воле… Г-р-р-р! А Трим еще и хмыкает

до того ехидно и насмешливо, что я самолично готов пересчитать ему

рога!

- Диран, ну что ты как маленький? - раздраженно выпалила Аэлин.

«А он и есть маленький!» - ехидно хихикнул Дар.

Во-о-от! Теперь у меня есть еще один стимул поскорее исполнить

вторую клятву Мира…

- Тебе легко говорить, - я тут же переключился на нее, - а сама по

землям Империи без морока ходила!

- Так то же Империя! - всплеснула руками лучница. - Нашел с чем

сравнивать!

Я задохнулся от удивления. Она что, признает, будто Империя лучше

их светлых земель? На мое недоуменное молчание она, немного помявшись

и отводя взгляд, нервно бросила:

- Ну вот что ты к словам цепляешься? И вообще, ты тоже, кстати,

остроухий! Но никто тебя этим не попрекает!

Ха! Попробовал бы кто-то это сделать! Да половина населения темных

земель может похвастаться оригинальной формой ушей. К тому же, делить

знакомых по форме органа слуха… Б-р-р-р, маразм какой-то!

- В общем, так, - подвел итог нашей беседе оборотень. - Или ты

надеваешь морок, или мы возвращаем тебя отцу!

- Что?! - даже привстал я. - Ха! Да как вы это сделаете?

- А нам Властелин дал кристалл вызова! - ехидно ухмыльнувшись,

рыжик достал из-за пазухи прозрачную сосульку с ярко-алым огоньком

внутри. Той эре, прямой портал… Вот влип, а?!

Нет, дожили, называется. Темный Властелин дает светлой команде

прямой портал до Кардмора! Нормально, да?! А почему не сразу в тронный

зал? Или в сокровищницу?

«И чего мы так упираемся?» - ехидно прозвучало в голове. Но как-то

стало понятно, что дедушка действительно не понимает проблемы. Ну вот

как ему объяснить, а?

Понимаешь, нас уже столько лет противопоставляют эльфам, что…

Сравнение с ними воспринимается чуть ли не оскорблением! Мол, они все

такие белые и пушистые, а мы соответственно - черные и чешуйчатые. И

не можем сделать ничего хорошего. По определению. Да еще будто

стремимся на них походить! Это уже достало.

Мы ни к чему не стремимся, живем так, как сами того хотим, не

равняясь ни на кого. Разве что на своих предков…

Так что маскироваться под эльфа я не хочу! А под кого хочешь? Ни

под кого… «А под кого хочешь?» Ни под кого… «А придется! Кстати,

заодно и проверим твои способности в создании вещественных иллюзий и

мороков!» Что?! «Перечим учителю?» Боги, ну за что мне это?!

В ответ я получил лишь ехидное хихиканье. Иногда даже представить

себе не могу, что это действительно мой предок! А если вспомнить

некоторые интересные сны, то… Умом все Властелины тронулись еще тогда…

«Я бы попросил!»

Проси! Но кто ж тебе даст?!

Порычав еще немного для порядка, я все же согласился

замаскироваться. И отойдя в сторону, вплотную занялся своим обликом.

Ну, и не только им.

Так, сперва надо определиться с результатом. Нам нужен осязаемый,

видимый во всех спектрах морок. Начиная от облика и заканчивая

магическим фоном.

Ну, с обликом легко. Я использовал уже раз сделанный облик. Тот,

который накидывал во время свадьбы Шамита и Аэлиниэль. Вроде теперь

все детали туалета соответствуют моему новому статусу. Теперь его надо

закрепить… Хм… Чтоб даже в бессознательном состоянии… Точно! Приклеим

к ауре, все равно ее тоже маскировать придется.

Вроде бы с обликом закончили. Все вещи сменили окраску на принятую

у представителей старших эльфийских домов: серебристые цвета с

изумрудной отделкой. Волосы тоже сменили колер. Теперь я был

длинноволосым платиновым блондином. Эх, хорошо, что цвет глаз менять

не надо! Хоть что-то у меня будет настоящее… Правда, на ощупь можно

было все же определить истинное положение дел, но это пока. Да и

вообще: буду я кому-нибудь давать себя щупать!

Теперь - магический фон. Хм… И как он у эльфов выглядит, хотел бы

я знать? Тут копирование с Аэлиниэль не пойдет. Надо чтобы была та же

ветвь. Или, хотя бы, около нее… «Расслабься, давай я. Не думаю, что

нынешний Князь очень сильно отличается от…» Дедушка оборвал себя на

полуслове, а мне пришлось срочно опуститься на землю, так как ноги

внезапно взбунтовались. Вообще-то мне казалось, что кто-то пытается

переставить у меня в теле все органы, начиная от самых мелких.

Э-э-э-эй! Что ты творишь?!

«Не мешай, думаешь, так легко перебить твой фон?! Эх, в другой раз

я бы порадовался, что у тебя столько сил…»

М-да… Сил. Скорее - дури, как говорит отец.

Эта тряска стала меня доставать. Мысли путались, накатывала

какая-то странная апатия, сознание мутилось, картинка перед глазами

расплывалась… Тело то окатывало холодом, то бросало в жар. Где-то на

грани сознания проскользнуло испуганно-обеспокоенное «Диран, нет,

нельзя! Стой!» Стой? Да я уже сижу с трудом! А сейчас так вообще на

землю упаду…

Да что это я совсем как младенец?! Разозлившись, попытался

приказать собственному телу, мысленно рявкнув со всей силы «ХВАТИТ!».

Как ни странно, все прекратилось в тот же миг. Но на меня накатила

волна оглушающей слабости, смывая остатки сознания в пустоту, а

затылок взорвался болью. Опять?! Моя голова-а-а-а…

- Ди. Ди? Ну очнись… - судя по отчаянным ноткам в голосе, зовут

меня уже давно. А, судя по непечатным словам на языке оборотней - это

Шем развлекается. Только вот трясти меня не надо, я не

погремушка-а-а-а-а-а!

- Отста-а-ань… - тихо простонал я. Голова раскалывается, словно в

ней гномы газ болотный взрывали, а про тело я вообще молчу. Хотя орать

хочется в полный голос. Только эта мархангова гордость не позволяет

откровенно послать всех куда подальше.

- Ди? Ты жив?! Ну, скажи хоть что-нибудь!

Я и сказал. На чистейшем старо-темном, с классическим акцентом,

растянув все гласные и правильно расставив придыхания.

Только сомневаюсь, что оборотень понял хоть половину. «Не

переживай, я понял. Знаешь, а давай ты снова будешь вспоминать только

мархангов, а?» Кажется, ты это уже говорил… Во имя Ночи, что со мной

произошло? «Хм… как тебе сказать…» Да говори уж, как есть! Разводишь

тут… таинственность… «Ты оказался оборотнем.» Кем?! Деда, ты хоть

думай, прежде чем говорить! Властелины - не оборотни! «А вот ты - да.»

Да? И какая же моя вторая ипостась? Чешуйчатый монстр? «Нет, светлый

эльф из старшего дома ли'Аринкуэль!» КТО?!

Вскочив на ноги и не обращая внимания ни на боль, ни на пораженно

сидящего рядом со мною многоликого (тот, похоже, все еще пытался

перевести мои слова со старо-темного на общий), я уставился на свои

руки. Тонкие, бледные… чужие. Осторожно пощупал лицо, тело… со всей

силы дернул за волосы и взвыл - больно же!

Взмахом руки сотворил зеркало, и ошалело уставился в него.

Может, снова в обморок грохнуться?…

Из чуть мерцавшей поверхности на меня смотрел абсолютно ошалевший

светлый эльф. Настолько светлый, что даже тошно становилось! И,

кажется, я его уже где-то видел… «Это Мирноэль… Вернее, так он

выглядел в юности…» - придушенно отозвался где-то в глубине Дариэн, а

потом непонятно добавил: «Боги, за что мне это?!». А я-то здесь

причем?! «Да причем здесь ты?!» Вот уж точно ничего не понимаю!

Рост и телосложение практически не изменились: выглядел я все

таким же длинным и нескладным.

Глаза немного увеличились, внешний уголок приподнялся.

Классический эльфийский разрез… Черты лица стали тоньше, волосы

удлинились, и теперь я оказался обладателем роскошной гривы цвета

белого золота, спускающейся гораздо ниже колен. На глаза падала

длинная челка. Острые уши предательски выглядывали из-под волос.

Одежда… в принципе, осталась та же. Темная, практичная и удобная.

Морок разлетелся на осколки…

Шак'мерхат сеш ваа'ракк!! Я - ЭЛЬФ!!!

Погодите, а… Морок?!

Вздрогнув, я попытался развеять заклинание, с надеждой глядя в

зеркало. Ага, щас! Аж три раза. Отражение меняться и не думало. Ну

почему, почему так?!

«Хм… наверное, я смогу это объяснить…» - задумчиво пробормотал

дедушка, немного приходя в себя. Так, стоп. Если я его слышу, значит…

Погоди, ты что-то говорил про объяснение?!

«Понимаешь, мне кажется, я понял, что произошло. И кто в этом

виноват.» КТО?! Прорычал я про себя, мысленно пообещав этому

неизвестному много веселых мгновений. «Твоя бабушка. Мать

Кристаниэль.» Архм… что? М-дя… Веселые мгновения откладываются.

«Вернее - ее увлекающаяся натура.» Не понимаю, при чем тут она? «А

при том, что отец Кристы - вверч!» ЧТО?! Все, моя психика такого

напряжения просто не выдержит. Мало того, что в эльфа превратили, так

еще и насмехаются!

Вверчи вообще-то очень интересные зверушки. Хотя, зверушки это

мягко - или наоборот, грубо сказано. Это все равно, что обозвать

зверушкой многоликого. Уютное местечко в родовом склепе обеспечено.

Наши маги уже какое тысячелетие спорят, относить их к оборотням, или

все же нет? А причина заключается в следующем. В отличие от

классических многоликих эти создания меняют не образ, так сказать, а

личину. В смысле - превращаются не в зверя, а в другого человека. Или

нечеловека. Главное, что людские пропорции остаются.

Сколько личин они могут сменить - никто не знает. Представители

этой расы очень скрытны и не любят раскрывать свои секреты.

Единственно, что смогли установить ученые (и наши и светлые), что

частичного наследования признаков у этой расы не бывает. Родившийся у

смешанной пары ребенок либо вверч, либо нет. Ну то есть здесь у них

все как у истинных оборотней. Половины не дано.

А квартероны так вообще считались целиком и полностью лишенными

этой милой черты личинников. А в этом уже вверч от многоликих

отличаются…

И вот на тебе! Головой об стену. Что ни день - то новые открытия!

У мамы же отсутствуют способности к смене облика. Правда?… Так какого…

грхм… неизвестного зверя, они вдруг прорезались у меня?! «А кто знает,

как кровь Властелинов сочетается с кровью вверчей?» Не знаю… никогда

не интересовался… Да и вряд ли кто проводил такие эксперименты. Мы

очень трепетно относимся к целостности своей шкуры.

Короче, все понятно. Я теперь самый что ни на есть настоящий эльф.

Внешне, во всяком случае. И совершенно не представляю, как вернуться

назад! Деда, а ты не знаешь? «Извини, никогда не страдал такой

болезнью!» Ой, я не сомневался, что ты мне поможешь!

В стороне громко затрещали кусты. Вся расслабленность тут же

куда-то делась, осталась только какая-то радостная злость и желание

сорвать ее на ком угодно! Эх, если бы это были разбойники… В руке

хищной тенью возникло темное полотно Ал'Дзаура. На которое удивленно и

уставилась выскользнувшая с охапкой какой-то травы эльфийка, следом за

которой плелся Таш. Ну почему мне так не везет?! Разочаровано

вздохнув, пришлось отправлять меч обратно…

- Ди, уже все в порядке? - встревожено спросила она. - Ты рухнул

на землю, и мы не могли привести тебя в сознание! Что произошло?

Я задумчиво посмотрел на небо. М-да, судя по солнцу, провалялся не

меньше часа. Но это вообще-то мелочи. А вот как придется объяснять

свое теперешнее положение…

- Это просто наложение иллюзии меня так вымотало… ОЧЕНЬ хорошей

иллюзии. И, как вы просили - она вряд ли кем снимется… - тихо бурчу

себе под нос: - Даже мной…

- Просто иллюзии, говоришь? - ехидно прищурилась эльфийка. - А что

ж это от тебя магией не пахнет, а? Зато эмоций…

Ну, кто просил эту Стражницу длинноухую лезть, куда не просят?!

Можно подумать, что мне и так мало… Да! Кстати, о мало! А как там

Трим?…

Оглянувшись по сторонам, я наткнулся взглядом на стройного

серебристого единорога. Бедное животное стояло, широко расставив ноги

и отчаянно тряся головой. Это еще что за…

- Трим?… - недоверчиво позвал я.

Животинка вскинула голову, посмотрела на меня совершенно

ошалевшими черными глазами и, ощерив далеко не единорожьи клыки,

кинулось в атаку.

- Трим! Хав'ракк эс'вердан мирк'тараат! Убьешь ведь!

Тонко заржав, зверь наклонил голову и попытался достать меня

рогом.

- Да я и сам не знал! Что ж ты на меня кидаешься?! Думаешь, мне

легче?!

Единорог остановился, и критически изучил встрепанное и пыльное

существо перед своим носом. А потом сочувствующе фыркнул. Мол, как я

тебя понимаю… За спиной раздался надсадный кашель и возмущенные вопли

Шамита на тему поднятой пыли и непригодности оной для дыхания. Нет, а

я виноват, что они такую пыльную полянку нашли?!

- Диран, что же произошло? - тихо поинтересовалась Аэлин, глядя на

меня с каким-то лихорадочным блеском в глазах. Недовольно скривившись,

я все же ответил:

- Оказывается, отец моей матери был вверчем…

- Что?! - оборотень с эльфийкой одновременно сели на землю.

Похоже, они ожидали от меня всего, но вот такого. - Это… это

невозможно! Вверчей во втором поколении не бывает!

- Не был Николас вверчем! - добавила Страж. - Я его хорошо знала!

Выходит - плохо…

- Ага, я тоже так думал! - ехидно вызверился я. - И это просто

иллюзия, да?

Аэлин встала, отряхнула пыль, подошла поближе и провела по моей

щеке рукой. Затем, под враз ставшим о-о-очень пристальным взглядом

оборотня взъерошила длинную челку.

- Да… Я чувствую собрата… Но почему именно этот… образ?

- Не знаю, - тихо вздохнул я, стараясь забыть о некоторых

показанных мне Даром моментах. Это их личное, нечего делать его

достоянием гласности…

- Ди, так ты что теперь - эльф? - недоверчиво уточнил Шем.

- Нет, твоя внебрачная дочь! - Боги, как меня это достало!

И почему я только дал уговорить себя на столь… сомнительный

эксперимент?

Наверное, потому, что идея была стоящая. Крестьянам не объяснишь,

что с Властелином связываться не стоит. Они видят, что ты - темный, и

всей толпой… Остановить их сможет только кровь, а убивать мне не

хотелось. Ради собственной жизни я бы это сделал, но если есть

возможность избежать, так почему бы нет?!

Вот теперь сижу, тереблю волосы и думаю, а стоило ли оно того?…

- Иди есть, эльф, - весело окликнул меня Шамит, помешивая в

котелке длинной ложкой.

Кстати, меня к готовке не подпускали. Как выразился оборотень - «Я

не хочу гадать, откуда ты взял ингредиенты для еды и кого именно я

сейчас ем!» Так что у котелка поочередно дежурили эльфийка и рыжик.

Ой, можно подумать, что мне больше всех надо!

Хотя, если честно, готовить я не умею. Зато переместить пару

порций с кухни Кардмора всегда могу!

Может, он имел в виду именно это?…

Тяжело вздохнув, я резко поднялся с земли. И сразу же понял, какое

это наказание - длинные волосы! Особенно распущенные…

Зацепившись за что-то новообретенной гривой, я взвыл от резкого

рывка и то ли сел, то ли упал на землю. Ох, чуть скальпа не лишился!

Щас я их… В руке появился хищно блеснувший меч, но в голове прозвучало

предупреждающее: «Я бы не торопился!» Почему?! «Мы ничего не знаем о

вверчах и их способах смены личины. Может, обрезав волосы, ты потом

окажешься без пары пальцев! Тебе это надо?» Гррр!!! В этих Светлых

землях меня словно злой рок преследует!

Нет, ну вот объясните мне: зачем этому Мирноэлю такая шевелюра

нужна была? Тихий вздох - «Обычай…» Больше я от дедушки ничего не

добился…

- Ди, тебе помочь?…

Я был настолько занят собственными мыслями, что совершенно не

заметил, как ко мне приблизилась эльфийка (дожил, называется!). В руке

она держала гребешок и длинную черную ленту. М-да… для меня это теперь

единственный выход…

- Да не дергайся ты! Я же просто разбираю пряди…

- Да? А такое впечатление, что ты их с корнем выдира… Ай!.. ешь!

Мы уже с полчаса обменивались с Аэлин подобными репликами,

нарушаемыми только жалобными всхлипами загибающегося от хохота Шема.

Месть я ему придумал сразу же, поглядев на спутанную рыжую шевелюру.

Ничего, я посмотрю, как ты запоешь завтра, получив в собственное

распоряжение подобное «богатство»!

Ой, а про Таша, насмешливо фыркающего от одного взгляда на меня, я

так вообще молчу…

С первого раза расчесать волосы не получилось. От наших танцев с

Тримом, моих метаний и прочего они перепутались настолько… И если верх

еще как-то расчесывался, то на середине зубцы вязли намертво. Грозя

выдрать все и сразу… Я с тоской косился на лежащий у костра меч

эльфийки думая, что ну их, эти пальцы… Терпеть подобное мучение дальше

я не собираюсь!

На особо болезненном и сильном рывке не выдержал. Мотнул головой,

вырывая волосы у эльфийки, рявкнув со всей силы:

- Хеш тарграм тех ис'керрас!!!

По так остомаргулившей гриве прошла волна серебристого света, и

мне на плечо упала идеально чистая и ровная светло-золотистая волна.

Нет слов, одни междометия…

- И стоило столько мучаться? - задумчиво оглядев результат моих

воплей, философски вопросил Шамит. Ох… теперь бы еще понять, что я

сотворил…

Аэлин, не тратя времени на пререкания, тут же вцепилась мне в

волосы… и буквально через десять минут моя шевелюра была туго утянута

в косу какого-то странного плетения.

- Это говорит о том, что ты из княжеского дома, - пояснила она в

ответ на мой недоумевающий взгляд. Ну что ж, живем. Хоть так…

Разбойники сидели в засаде уже неделю. Караваны на этой дороге

стали редки, видимо, кто-то все же прознал об их охоте. Ватажники

стали роптать. Им хотелось добычи, славы, вина и баб. А тут приходится

торчать в лесу!

Потихоньку стали ходить слухи о готовящейся смене вожака. Такого

Безносый допускать не собирался. Если все же каравана не будет… можно

вполне развлечься с пожелавшими занять его место!

И вообще, этот темный слишком много воли взял. Под его началом

ходит уже дюжина человек, да остальные тоже подумывают о переходе. Как

бы банда Безносого не стала бандой Шак'саэр [5] . И ведь не окоротишь

нелюдя. Ватажник видел, КАК он владеет мечом. Да тут половина народа

поляжет, прежде чем этот гад отправится к праотцам. Или к демонам, к

кому там уходят эти темные ублюдки…

Только вот ложиться никому неохота. Так что даже отдай Безносый

такой приказ - ему же первому и перережут глотку. Эх, и о чем он

думал, принимая такую проблему в шайку?

Неожиданно, обрывая невеселые мысли, со стороны поворота раздался

условный свист. Шел не караван, а несколько путников, меньше десятка.

Без охраны… Ватага замерла и над лесом повисла выжидательная тишина. В

ней четко раздались шаги лошадей. Трое - мысленно подсчитал Безносый.

Через пару мгновений из-за поворота показался и источник шума.

Действительно - трое всадников.

Чуть впереди, вырываясь на пару шагов, ехала тонкая эльфийка. Баба

- промелькнула в голове главаря радостная мысль. Уже предвкушая

потеху, он посмотрел на ее сопровождающих. У дальнего края ехал

огненно-рыжий парень. Судя по широкому кушаку и отсутствию меча на

поясе - явно не воин. А по тому, что его личный колдун не подает знака

- и не маг.

А вот второй спутник вызывал куда больший интерес. Это был тоже

эльф, едущий на самом настоящем единороге. Видать, большая шишка. На

его лице застыло наглое и недовольное выражение чем-то до глубины души

обиженного ребенка. Губы кривились в недовольной и злой ухмылке.

Видимо, он еще совсем сопляк! Единственное, что настораживало - это

колчан у седла. Стрелы просто так с собой не возят. Значит, у

мальчишки где-то есть и лук. А вот это уже проблема…

Да нет, сложности вряд ли возникнут: этот самый эльф сейчас

удерживает какого-то малолетнего мальчишку, непоседливого,

беспокойного… Так что особых неожиданностей не возникнет. Эльф занят

мальцом.

Так что… Безносый ухмыльнулся. Пусть тот, кто нам мешает - нам

поможет! Темный считает себя непревзойденным бойцом - вот пусть он и

тормозит путников. Вернее не так - пусть он ловит их стрелы! Если те

его убьют - хорошо, одной занозой меньше. А если он прибьет путников…

ватажник тоже плакать не будет.

Придя к такому решению, Безносый решительно направился на дорогу,

перекрыв путь всадникам. За его спиной, сопя и бряцая металлом,

расположился десяток доверенных разбойников. А дальше по дороге,

перекрывая отход странникам, выскочило еще два десятка грабителей.

Остальные остались в кустах, держа жертв на прицеле.

- Куда торопитесь, путнички? - издевательски пропел атаман.

Эльфийка и рыжий парень побледнели. Ага, птенчики знают, за что в

местных землях лишают носа… А, судя по судорожному сглатыванию парня -

тот еще в нательной росписи разбирается. Третий всадник равнодушно

скользнул по преграде глазами, словно смотрел не на человека, а на

пыль под копытами своего единорога. Гы, бла-а-ародный… Развлечение

обещало быть веселым…

- А тебе какое дело? - звонко и мелодично разнеслось по лесу.

Парень-эльф решил не обмениваться вежливыми поклонами. - Ты что,

дорожный патруль?

- Ой, кто это у нас тут расчирикался? - издевательски оттопырил

ухо Безносый. - Да это ж девица-красавица! Ишь, косу отрастила! Вот мы

тебя за нее…

Разбойники поддержали непечатные рассуждения своего атамана

дружным смехом.

- А вот за это ты отве-е-тиш-ш-ш-ь… - раздавшееся злое шипение

мало походило на мелодичный голос остроухих.

Безносый даже невольно вздрогнул и украдкой оглянулся по сторонам.

Но никого чужого видно не было. Подняв взгляд, атаман наткнулся на

сузившие и пылавшие яростью глаза эльфа. Его спутники с испугом

косились на разбойников. Девушка даже осторожно положила руку на

локоть длинноволосому, нежно пропев:

- Ди, успокойся. Они же тебя нарочно дразнят…

- Кака-а-а-я трогательная забота! - не упустил момента

поиздеваться разбойник. - Ты обо всех так заботишься или ему особые

знаки оказываешь? А, может, и двоим?…

Ему можно было не оглядываться. Он и так знал, что лица стоявших

за его спиной расплылись в сальных улыбках. Одарив

откровенно-раздевающим взглядом гневно замершую эльфийку, ватажник

переключился на рыжего, так же сверкавшего глазами.

- Ди, дай я его сам убью! - рыкнул тот, сжимая рукоять кинжала.

- Обойдешься, Шем, он мой, - эльф, не повышая голоса, не спускал с

атамана пристального, спокойного и, одновременно какого-то

оценивающего взгляда. - Подержи Таша.

Он медленно передал мальчишку рыжему.

Так… А вот это уже хуже…

- Так, детки, мне надоела ваша возня, - Безносый устало махнул

рукой. - Если вы оставляете своих лошадей, девку, шмотки и деньги -

уходите живыми.

- Давайте наоборот, - не менее издевательски предложил остроухий.

- Если вы отдаете нам свои шмотки, оружие и провизию - уходите живыми,

а?

- А вот за это, мальчик, ты будешь умирать до-о-олго, - ласково

посмотрев на блондина, протянул ватажник.

Только его волчье чутье на неприятности стало подавать сигналы

опасности. Да не простой - а смертельной. Хотя, с чего бы?

Когда-то давно, предсказательница, настоящая, не какая-то базарная

гадалка, рассказала его судьбу. И преступление, и каторгу, и побег, и

все остальное. Последними же словами старой гадалки было: «А смерть

твою принесут двое: тот, кто жив, но обликом мертв, да тот, кто мертв,

но жив!».

Безносый долго думал над этим пророчеством, а потом плюнул.

Подобной небывальщины даже представить себе нельзя. Уж тем более никто

из этой троицы под такое описание не подходил - истлевших мертвецов да

зомби (а кем еще может являться живой мертвец из предсказания?) в этой

компании вроде не замечалось. Так что бояться было нечего, но все же…

Видимо, придется отказаться от удовольствия поиздеваться над этими

детишками и сразу приступить к веселью.

- Взять их! - коротко махнул он своим разбойникам, отступая за

спины ощерившейся железом шайки.

А то, что произошло потом, сковало атамана не хуже парализующего

заклинания. Парень-эльф, радостно ощерился, демонстрируя всем желающим

устрашающий набор клыков. Какой там длинноухий! У них ничего подобного

нет!!! Пока ватажник пытался справиться с удивлением, эльф-неэльф

атаковал. Полыхнули зеленым огнем раскосые глаза, над дорогой повисло

нечеловеческое рычание…

Единорог скакнул вперед, вцепляясь длинными зубами в одного

разбойника и рогом пронзая другого. Всадник соскользнул со спины

зверя, отводя для удара руку, в которой из ниоткуда появилась черная

полоса меча, сверкнувшая изумрудными рунами. Это было последним, что

смог разглядеть ватажник. После наступила непроглядная тьма…

Шак'саэр рассеяно следил за намеченной в жертву троицей. Была бы

его воля - дал бы им пройти. Просто потому, что эльфы хоть и светлые,

но не идиоты. И путешествовать по опасным местам всего лишь втроем не

станут. Значит, или они что-то имеют в рукаве, или… в любом случае,

связываться не стоило. Добыча не оправдывала затраченных усилий.

Грабить же только ради желания убить… Он темный, а не эта каторжная

падаль!

Потому, когда атаман отдал приказ, воин задержался. Потому и

остался в живых. Как и его люди. Те, кто находились на дороге -

погибли практически мгновенно. Стоявшие впереди - от мечей и ярости

животного, а вот прикрывавшим отход - досталось пульсирующее облако

темной магии, после которого ветерок ворошил над дорогой только пепел…

А разглядев парные клинки в руках этого странного не-эльфа,

Шак'саэр ощутил самый настоящий ужас. Потому команда была отличная от

первоначальной:

- Ложись!! - той эре, откуда тут взялся темный, да еще и ТАКОЙ

силы?!

Над лесом разнесся тихий рык-вой. Сердце воина пропустило удар и

далее уже заработало в бешеном темпе. Какой, к мархангам эльф?! Если

это - светлый, тогда он - прислужник Доргия! Боевой вопль Старшей

знати. Другой так, до самых печенок и вибрирования костей, не

пробирает. Только бы пронесло, только бы этого парня не понесло искать

всех обидчиков…

Над дорогой повисла тишина, через мгновение разорванная гневным:

- Ди! Ты что натворил? - если вспоминать всех путников, то это

должна быть эльфийка.

- Я защищал свою жизнь и честь! - звонко, мелодично, но все еще с

низким вибрированием. Парень зол и еще не успокоился.

- Да? Это теперь называется «защищал»? Что же будет, когда ты

нападешь! - похоже, у девушки шок.

- Лин, этот… разбойник того не стоил, не надо, - а вот это уже

третий, рыжий который.

- Кроме того, ТАКИХ высказываний в свой адрес я не потерплю! -

мелодично звякнуло. Рычание уже потухло, оставив еле слышные

отголоски. Темный успокаивался.

- Ди… - еще одна попытка переубедить. Не стоит, девочка, ты не

знаешь, что тебя ждало…

- Лин, я тебе потом все объясню, хорошо? - опять третий. Судя по

тембру - к эльфийке он неровно дышит.

- А мне? - в звонком голосе прорезалось любопытство. Можно

перевести дух, все забыто. Или прощено. Во всяком случае - смерть

откладывается.

- А ты еще маленький! - Шак`саэр даже клинок не побоялся поставить

об заклад - рыжий еще и язык показал!

- А сам?!

- Парни, нам пора! Надо будет страже рассказать… - рассудительно и

требовательно. Да, эльфийка времени не тратит.

По дороге гулко застучали копыта уезжающих лошадей, а в тишине

легким ветерком прошелестело:

- Я надеюсь, ты все понял…

Лес затих. Для верности подождав еще немного, остатки банды

выбрались из зарослей. Их глазам предстало довольно страшное зрелище.

Все, кто стоял рядом с атаманом, были убиты. Или мечом, или носили

следы клыков и когтей. От стоявшего дальше по дороге отряда не

осталось даже воспоминаний. Да и все охотники до легкой наживы,

неосторожно выглянувшие из кустов, приказали долго жить…

- Во имя Доргия… ЧТО это было?! - тихо прошептал кто-то рядом,

делая судорожные глотательные движения.

- Не что, а кто, - отстранено произнес Шак'саэр. Последние слова

явно предназначались ему. И содержали в себе четкое требование

убираться куда подальше, пока еще есть возможность.

- И… кто же? - разбойники смотрели с откровенным испугом. В их

мозгах срочно перетряхивались все представления об эльфах и прочих

расах.

- Представитель Старшей темной знати в гневе… - воин запрокинул

голову, втягивая острый, режущий запах недавно бушевавшей магии. - В

не слишком сильном гневе, скорее - в раздражении.

- Если это - не сильно, то… - глаза спрашивавшего приняли форму

правильного круга, и в них гигантской волной поднялся панический ужас.

- Вот поэтому нам нужно как можно быстрее покинуть сии

негостеприимные места… - отчего-то Шак'саэра потянуло на высокопарный

слог, словно он обращался к этому вышеупомянутому представителю.

Вопроса, почему темный выглядит как очень молодой эльф, никто не

задал. Для разбойников все было понятно - морок. Воину же… это было не

интересно. Он давно понял, что есть знания, которые существенно

укорачивают жизнь. А Шак'саэр собирался жить долго и счастливо, не

смотря ни на что. Поэтому ломать голову над очередной загадкой…

Ватажники молча собрали все оружие, которое смогли, ценности,

провизию, и отправились в Карагнат. Там всегда был спрос на наемников,

за отряд которых они собрались себя выдавать. Пользоваться оружием

более-менее умели все, так что у них был реальный шанс получить

выгодный контракт и вообще забыть об этом столкновении…

После встречи на дороге настроение стремительно скакнуло вверх,

раскрасив окружающий пейзаж во все цвета радуги. Я не чувствовал себя

виноватым ни в чем. Все-таки о Светлых землях хоть немного, но читал.

В частности то, что означало отсутствие носа у нашего… «таможенника».

И Шема так просто не напугать. А если уж он так сбледнул с лица, то

дело действительно было туго.

Если честно, я думал, что в бою как раз и поменяю ипостась.

Надежда на это робким ростком пробивалась в душе. Но даже отсутствие

подтверждения не смогло испортить мне настроения. Копившееся со

времени пересечения Хребта раздражение наконец выплеснулось, оставив

после себя умиротворение и счастливую улыбку от уха и до уха. И пусть

эльфийка дуется, пусть дорога навевает только скуку… Начхать! Жизнь

прекрасна!

Окружающий лес постепенно редел, становился чахлым и заморенным.

Потом плавно перетек в равнину… Взобравшись на холм, словно крепостной

вал пересекавший ландшафт мы со смешанными чувствами уставились на

волнистое пространство серо-черно-желтого цвета. Стальная пустыня,

надо же… Дорога, или вернее - тропа, по которой мы следовали вильнула

в бок, огибая опасный участок. Эх, сейчас бы припустить галопом! Да

так, чтобы ветер в ушах выл несмолкая!

Я покосился на спутников. Они спешились и стали готовиться к

преодолению препятствия с таким тщанием, что это все могло затянуться

на день, если не больше. Даже Таша уже обмотали тканью. Дите,

совершенно спокойно перенесшее недавнюю встречу с разбойниками (даже

не заинтересовалось!) недовольно мотало головой и скалило небольшие

острые клыки, отливающие серебром.

Ох, я же тут с ума сойду! Хотя… солнце уже клонилось к закату.

Насколько я помню, все пустыни рекомендуется проходить именно что

ночью, чтобы дневное светило не докучало.

Трим танцевал на месте, грозно всхрапывая и мотая головой. Ему

тоже хотелось сорваться в галоп, чувствуя, как все мускулы работают в

полную силу. Но если не взять дело в свои руки… Так, кажется я брал из

дома книжку с заклинаниями… такую, без обложки… кажется, там было

что-то про песок…

Ага! Заклинание называлось «Воздушный Доспех» и представляло собой

защиту от мелких предметов. От меча он не защитит, а вот смягчить удар

арбалетного болта или стрелы - вполне по силам. Думаю, если его

немножко усилить, то и песок ему тоже будет по плечу. Но тогда

придется неотлучно находиться рядом… Хм… Выхо-о-од… Есть! Не зря же я

запасался артефактами! Короткое движение рукой - и в ладони зажаты два

«накопителя». Заряженные. Под завязку. На день хватит, а там подпитаю!

Еще раз полюбовавшись на пеленающих себя, как младенцев, спутников я

сообщил:

- Эй, ребята, у меня есть предложение получше!

- Не идти туда совсем? - прищурился в ответ рыжий. Ха! Щас! Не

дождетесь!

- Тогда что ты предлагаешь? - рассудительно вступила в разговор

Аэлин.

- Воспользоваться заклинанием. И амулетами, - я продемонстрировал

свой «улов».

- Хм… - дружно протянули мои спутники, но все же взяли амулеты и

надели на шею. - И что теперь?

- Теперь ни вам, ни лошадям песок страшен не будет! Поехали, а? -

последнее предложение получилось на редкость просительным.

- Ты куда-то торопишься? - ехидно поинтересовался оборотень.

- Нет, просто до ужаса хочу поноситься галопом по дюнам, - очень

серьезно ответил я. Шем поперхнулся своей иронией и вопросительно

посмотрел на эльфийку. Страж прислушалась, да я и не стал скрывать

своего состояния.

- Езжай. Потом найдешь. Ведь умеешь? - просто улыбнулась она.

- Конечно! - «следилка» легла на оборотня как там и родилась.

Уже почти задремавший Таш, заранее обмотанный кучей тряпок (хотя,

по моему демоненку это особо и не нужно) вздрогнул, замотал головой,

протягивая ко мне ручки:

- И я! И я!!! Я тоже хочу!

Ну вот что с ним делать, а?!

Поймав кивок Аэлиниэль, я подхватил мальчишку на руки, Трим встал

на дыбы, пронзительно заржал-зарычал и с места в карьер понесся в

пустыню. Эх, полетаем!!!

Отступление третье (не особо длинное)

Гэлерм эл д`Ар медленно, почти любовно выводил тонкую вязь рун на

белоснежном листе бумаги. Еще одна строчка, короткий завиток, пара

резких черточек, изменяющих значение слова на противоположное… и

письмо почти готово… Почти - потому, что осталось вписать самое

важное…

- Как зовут жену этого… Гойра? - Император запнулся. От этого

эльфа, «зятька» недорезанного, можно ожидать чего угодно. Даже

незнания таких простых вещей.

Очевидных, но от этого не менее важных.

Влариэль, мучающийся последние несколько часов жуткой головной

болью, страдальчески закусил губу, припоминая:

- Наира… Наэта… Наина… м-маргул, как же там?!.. О, вспомнил!

Наэва!

Император, бросив взгляд через плечо, смерил эльфа долгим

скептическим взглядом (с каждым новым днем он все сильнее сомневался,

что стоило предлагать этому остроухому брак с Рениной) и, старательно

копируя размашистый почерк Темного Властелина с какого-то старого

полуистлевшего письма, вписал в текст имя жены Гойра.

- А теперь, мой милый зять, - на последних словах лицо Гэлерма

исказила неприятная ухмылка, - отравляйся в Кардмор и оставь письмо

там, где его обязательно сможет найти вернувшийся из похода к

Затерянному Храму начальник личной гвардии Темного Властелина…

За спиной Императора Благоземья раздался глухой стук - эльфу,

узнавшему, куда ему предстоит отправиться, стало дурно…

Следующие пятнадцать минут Гэлерм эл д`Ар, тихо ругаясь, потратил

на приведение в чувства будущего зятя.

Глава 4. Увезу тебя в пустыню, увезу к седым пескам…

Песок, подхватываемый мощными ударами ветра, вился вокруг ног

Трима, ядовитыми змейками шелестел в воздухе, раз за разом пытаясь

пробить невидимый щит. Несколько минут назад, я, решив поверить, нужно

ли это заклинание вообще, осторожно вытащил из седельной сумки

небольшой кусочек ткани. Кажется, это был подсунутый мамой носовой

платок. Провел по нему кончиками пальцев, снимая действие защитного

заклятья, и в тот же миг материя буквально расползлась в моей ладони,

не выдержав ударов мелких, почти незаметных глазу снарядов. Не… Хорошо

все-таки, что я такой предусмотрительный! «А еще жутко скромный!» - не

удержался от комментариев Дариэн.

Я попросту не стал обращать внимания на его слова: по телу

разливалась приятная усталость, свежий, ночной ветерок охлаждал

разгоряченную дикой скачкой кожу… Мечтательно прикрыв глаза, я

вспомнил последние пару часов, когда Трим бешеным мархангом мчался по

пустыне наперегонки с ветром…

Эта гонка неизвестно куда и неизвестно зачем очень понравились

Ташу. Он вопил и размахивал ручками, требуя ехать еще быстрее.

А мне… мне было хорошо. Ветер разочарованно выл в ушах, не в силах

догнать бешено несущегося по пескам грона, и, выжимая злые слезы из

глаз, развевал золотые волосы, упрямо выбивающиеся из заплетенной

Аэлин косы. Барханы мелькали по бокам странными волнами, а песок

взмывал вверх веерами антрацитово-сверкающих в свете луны брызг…

Мне нравилась ночная пустыня. Круглая и нереально большая луна

заливала все пространство серебристым светом, отчего серо-стальной

окрас песка становился серебристо-белым. Чистое, угольно-черное,

бархатное небо с крупными бусинами звезд. Знакомые, чуть искривленные

созвездия, ветер, упрямо щекочущий кожу… Хорошо.

Только вот интересно, отчего это я таким буйным стал? Сперва

подраться, как мальчишка, лез, а теперь эта скачка? Что-то меня эти

перепады настроения о-о-о-очень волнуют. «Не беспокойся, все в

порядке» - тихий шелест на краю сознания. Деда? А почему ты так

считаешь? «Успокойся, это нормальная реакция оборотня. Кстати, еще раз

назовешь „дедой“, и я не знаю, что с тобой сделаю!»

Пропустив мимо ушей это предупреждение, я задумался. Странно. У

Кея, насколько я помню, ничего подобного не было. Да и Шем вроде после

Вьюжного перевала на людей не кидался… Разве что на меня, но это не

показатель. Его «чувства» ко мне были ярко выражены еще в Кардморе.

Что, и так теперь всегда будет? «Нет, это только при первой смене

облика. Просто… твое сознание сильно взбудоражено непривычными

ощущениями, вот тебе и понадобилось… сбросить напряжение. А что

касается Кея… я думаю, он обернулся еще в детстве, так что родители

вовремя помогли ему справиться с этой проблемой. А ты оборачивался уже

будучи взрослым И, скажем так… несколько неожиданно.» М-да… понятно. А

то я уже испугался - столько времени учиться контролировать себя и

вдруг сорваться, как не знаю кто!

Послышался душераздирающий зевок. Таш, сидевший передо мной,

усиленно тер глаза, чтобы не заснуть.

Трим устало и довольно рысил вперед, не особо задумываясь о выборе

направления. Кстати, он совсем не проваливался в песок, словно шел,

разложив свою когтистую конечность. Но следы оставались как от копыт.

Странно… кстати, о направлении. Пора бы уже вернуться, а то Лин небось

беспокоится. Наверное.

Сосредоточившись, я определил, откуда доносится сигнал «следилки»

и развернул грона на… кажется, запад. Сейчас лень по звездам

ориентироваться, да вспоминать, где находится Хвост Дракона, на юге

или на севере… Единственное, в чем я был твердо уверен, что он

находится позади дракона…

Уф, хорошо покатались…

Равномерная качка баюкала, как колыбельная. Потому, наверное, я не

сразу заметил, что пейзаж как-то изменился. Взобравшись на очередной

бархан, грон притормозил и вопросительно фыркнул. Вскинув голову, я с

удивлением обозрел открывшуюся картину. Передо мною, в кругу заунывно

напевающих людей (мелодия, конечно… В Кардморе за такое уже б давно к

границам светлых земель депортировали!) некая зверушка, напоминавшая

гигантского, покрытого чешуей червяка, пыталась съесть нескольких,

совершенно не согласных с таким положением дел, а потому активно

отмахивающихся от монстра каким-то оружием людей.

Полюбовавшись на эту картинку, я равнодушно отвернулся, решив

обойти сие странное представление стороной. Оно мне надо, вмешиваться?

Может, это ритуал какой, и обороняющиеся просто спят и видят, как бы

их съели. А непрошеному спасителю накостыляют по шее, чтоб не лез.

И вообще - папа всегда говорил, что в чужой ритуал со своим мечом

не лезут. Разве что в ритуал Служителей Хаоса… Туда можно даже с

магией… Ой, что-то я не о том! Ладно, мы тут проездом…

Но все мои мирные намерения пошли прахом, вдрызг рассыпавшись от

истошного вопля одного из «певцов»:

- Женщина! Геркта! [6]

Где?! Вокруг ни одной живой души, кроме меня да этих, ритуал

проводящих. Или… Опять?! Ну, вот что за невезение?! Стоит только

отрастить длинные волосы, как каждый норовит оскорбить! Или они вообще

ничего не видят?

- Лови ее! Хватай! Держи!

От компании исполнителей нетрадиционных мелодий отделилось с

десяток заросших до глаз бородой личностей и все они как-то

подозрительно рванулись прямо ко мне!

- Спасайся! - раздался громкий вопль из толпы оборонявшихся.

Вот и все. Выбор сделан. Частично мной, частично - за меня. Только

вот махать мечом мне лень. Да и вообще, я что, нанимался, бегать за

каждым встречным-поперечным? «Нет, вы только посмотрите на него! -

хмыкнул Дар. - Мечом он не нанимался махать! Еще неизвестно, кто им

машет! Одно слово… Дите!» Ой, и кто бы говорил!

Но сегодня был явно не мой день. Увидев, что «жертва» не пытается

сбежать, один из «певцов» сочно прокомментировал все, что они сотворят

с отловленной «женщиной». После чего я понял, что не вмешаться просто

не могу. А то вон, все эти его высказывания Таш слышал! Сейчас как

нахватается неприличных выражений, а мне его еще родителям сдавать. И

ведь обвинят не кого-то там, а именно меня. Мол, не уследил, не

уберег… Правда, где бы их еще найти, этих отцов-матерей…

Трим задумчиво покосился на карабкающихся по песку людей и упрямо

тряхнул головой. Бегать он был решительно не намерен. Да и я - тоже…

Потому и вытащил на свет… тьфу ты, тьму… В общем, вытащил лук.

Примерно оттуда же, откуда до этого меч доставал… За подробностями

обращайтесь к дедушке!

Конечно, классический наборной лук брать с собой из кардморского

арсенала не стал. Идиот я, что ли? За ним какой уход нужен! Это у

Таймы, кажется, лук был? Вот пусть она с ним и мучается. Поэтому

прихватил с собой небольшой такой артефакт.

Кто и когда его создал… не знаю. Когда-то давно, веков восемь, не

меньше, гномы, при прокладке очередного коридора, наткнулись на

странный предмет, больше напоминавший металлическую, средних размеров

трубку с украшением в виде ощерившегося дракона. Еще лет через триста

в Союз Подгорных Городов заглянул какой-то темный, который и

подтвердил наличие в найденном предмете магической силы. Находку, до

этого момента, служившую чуть ли не подпоркой для потолка какой-то

полузаваленой шахты, почистили, отполировали и отнесли в сокровищницу…

и всего через какие-то лет пятьсот, очищенную и украшенную

драгоценными камнями, подарили отцу на каком-то очередном

праздновании.

И любят же гномы дарить все им не нужное…

Правда, в этот раз они просчитались. До подарка добрался Его

неуёмное высочество, младший принц Диран…

Если честно, то даже сейчас не понимаю, как это работает. Просто

если на пластину нажать определенным образом, из торцов цилиндра

появляются угольно-черные плечи лука, усиленные металлическими

накладками… Затем возникает витая тетива.

Как, почему, откуда - понятия не имею. Но когда я это все

обнаружил… Гойр неделю прятался по углам от настырного принца,

которому возжелалось освоить сие оружие. А слуги - словно магическим

образом исчезали со двора, когда я выходил потренироваться.

Оружие было мною все-таки освоено. До эльфийского лучника,

конечно, еще да-а-а-алеко, но человеческого переплюну. Особенно - в

дальнобойности. Тем более что стрелы здесь требуются особые. Длинные,

утяжеленные, с граненым наконечником.

С тихим щелчком лук принял боевой вид, и на тетиву легла первая

сталеклювая птица… Никогда не понимал эльфов, с их стремлением к

излишествам, а тут… Привстав на стременах я оттянул тетиву до уха и

тут же плавно разжал пальцы. Ш-ш-ш-дон-н-н-н - отозвалась тугая

струна, хлестнув по перчатке. Первый из бегущих споткнулся, словно

налетел на кочку, и покатился вниз, по склону.

Дон-дон-дон-дон-н-н-н-н!!! - звук спускаемой тетивы слился в

монотонное гудение, а нападавшие стали падать уже группами. Трим осел

на задние ноги и наклонил голову, чтобы мне было удобней.

Продолжавшим свой монотонный речитатив остальным участникам

представления мое поведение оч-чень не понравилось. Бубнеж сменил

тональность и ритмичность. Червяк, оставил в покое свой поздний ужин,

изрядно измотанный, кстати, и решительно пополз ко мне. Клац - стрела

отскочила от плотной кожи твари и упала в песок. Эй, мы так не

договаривались!

Новая стрела легла на тетиву. Та-ак, говорят, у подобных зверюшек

самое уязвимое место - это глаза… Знать бы еще где они тут…

Трим взвился на ноги и так резко рванулся в сторону, что я чудом

не вылетел из седла. Неожиданный прыжок грона спас мне жизнь: там, где

мы только что находились извивался бронированный хвост странного

червя…

Слава Доргию, я смог не только удержаться, но и не уронить Таша…

Вот значит как?! Пошел серьезный разговор…

Еще совсем недавно сковывающая тело усталость разлетелась

стеклянными осколками под напором знакомой жажды битвы. Так, куда бы

пристроить демоненка?! Взгляд упал на «недоеденный ужин» этого

неправильного монстра… Решение пришло мгновенно.

Мой скакун взвился на дыбы и понесся вниз. Раскаленный за день

песок брызнул фонтанами в разные стороны. Прыжок, еще один - и

хрипящий от предвкушения драки боевой грон заплясал возле жертв

неоконченного ритуала.

- Присмотрите за ребенком! - гаркнул я, разворачиваясь к этому

червяку-переростку. В руках сгустками тьмы появились парные клинки. Ну

что, красавчик, потолкуем?…

Резкий бросок в сторону - Трим уходит из-под удара то ли головы,

то ли хвоста. Нет, мы так не договаривались! Упор в седло и высокий,

на пределе сил прыжок. Упругое касание чешуи твари. Отведенный назад и

в сторону клинок с чавканьем и скрежетом вонзается в тело зверя,

разрывая чешую. Прыжок! Внизу, под ногами, бьется раненый монстр. Как

же не хватает крыльев! Приземление, толчок. Короткий полет,

окончившийся у головы-хвоста и еще один удар, на этот раз напитанный

магией. Пронзительный то ли визг, то ли вой. Что, не нравится, да?

Грон танцует где-то внизу, отвлекая чудовище и пытаясь достать его

когтями. Не знаю, удается ему или нет, но я успеваю нанести еще три

удара, прежде чем монстр теряет всяческое чувство самосохранения.

Прыжок - и двойная «Стрела тьмы» прямо в разинутую пасть…

Черная жижа, заменявшая червяку кровь, смешивалась с

серебристо-черным песком… Вопль-визг… Огромное тело бьется в агонии,

мощный хвост буквально сметает нескольких заклинателей… Хм, судя по

беглому взгляду, многим из них даже лекарь не поможет. Разве что -

некромант.

Оп! Не расслабляться! Как же тебя добить-то, зверушка, а? Мечом

тебе башку не отсечешь, длины клинка не хватит… «А ты пробовал?!» -

возмущается на краю сознания Дар. Эксперименты будем ставить потом! А

если заклинанием? Каким только? А если… Я разжал руки, и клинки

растворились в воздухе, не долетев до земли. «Ну-ну… Экспериментатор!»

Сила, клубившаяся вокруг, начала формироваться в заклинание… Вот

только доплести его я не успел: кто-то из недоеденных жертв решил, что

странный чужеземец не справляется и… рванулся мне на помощь. Причем не

один…

- Куда?! - истошно взвыл я, - Назад! Я сказал - НАЗАД!!!

Не знаю, как у меня это получилось, но командный рявк разом

перекрыл весь творившийся вокруг бедлам. Бегущие к монстру воины

споткнулись, и полетели на землю. Червяк развернул окровавленную

голову, изуродованную «Стрелой», к новым мишеням. Боги, гадство-то

какое!!!

Едва не взвыв от обжигающей боли, я выпустил не до конца

сплетенное заклинание «Огненной плети», удерживая оба конца.

Ярко-желтая петля захлестнула шею чудовища, чешуйчатое тело выгнулось

дугой и забилось на песке…

Стиснув зубы так, что казалось еще немного - и они потрескаются, я

стал прокачивать сквозь заклинание Силу. Плеть дернулась и…

заскользила. Теперь меня и эту гадость связывала постоянно движущаяся

струя огня. Быстрей… еще быстрей!

Боль отодвинулась куда-то вглубь сознания, а все мысли были заняты

одним - прибить гадину!!! Медленно, очень медленно, струя погружалась

все глубже, и глубже в тело монстра. Непрекращающийся визг резал уши и

выжимал слезы из глаз. Плеть билась как живая, едва не сдергивая меня

на землю.

Наконец, после особо сильного рывка, громадная и тупая голова

чудовища, перетянутая трещиной рта, с глухим шлепком упала на

перепаханный песок. Громадное тело изогнулось в агонии, как-то слишком

уж удачно прибив недобитых заклинателей… И замерло.

Боевой азарт отпускал. Перед глазам плясали алые искры, а в ушах

стоял равномерный гул. Отчего-то запахло паленым. Кому-то сильно

досталось, - равнодушно подумалось мне. Колени задрожали и

подогнулись… Потом я, кажется, повалился на бок… Песок мягко принял,

согревая даже сквозь одежду. Взгляд упал на безвольно лежащие руки,

перечеркнутые наискось глубокими ожогами. Надо же…

Рядом натужно, неправдоподобно громко заскрипел песок, а потом в

ухо дыхнуло жаром. С трудом поведя глазами, я наткнулся взглядом на

серебристый храп. Ох, Трим… Как же мне тшайхово… Откуда-то издали

донеслось перепуганное детское:

- Ди-и-и-и-и!

Таш, маленький, испуганный, и совершенно синий (о, еще и

заклинание слетело…) затеребил меня за плечо:

- Ди?! - судя по голосу… еще чуть-чуть и у него начнется истерика…

Вот уж точно, хорошо путешествие началось! Сперва Элиа, потом я…

- Раджгер? [7] - осторожно спросил кто-то над ухом. Это они к кому

обращаются?

- Раджгер?! - уже более настойчиво и аккуратное касание. По всей

видимости, это меня так поименовали.

- Жив я, жив… - вырвавшийся из горла хрип мало напоминал

мелодичный эльфийский голос.

М-да, допрыгался. Причем - в буквальном смысле.

- Дозволь помочь тебе… - вот с этого стоило и начинать! Не знаю,

увидели они мой кивок, или нет, но судорожно сжимавший мою шею Таш был

убран.

Меня же осторожно перекатили на спину, под голову подложили что-то

мягкое и прохладное. Потом рядом что-то зазвякало, словно кто-то

увлеченно рылся в сумке (надеюсь, не моей?) и никак не мог найти, что

ему нужно. Когда же нашел, мои ладони тут же были смазаны какой-то

липкой и вонючей гадостью.

Защипало немилосердно, но я не позволил себе даже писка. Не

дождутся. Да где же эта мархангова регенерация?! «Не кричи, все уже в

порядке… Сейчас все заживет…» Да? Тебе легко говорить - не кричи!

- Выпейте это, раджгер, вам станет легче… - тихий, женский голос.

Приоткрыв зажмуренные от боли глаза, в мерцающем свете зажженных

факелов (и где они только дерево для них нашли?) я увидел склонившуюся

надо мной девушку в свободном, спадающем до земли одеянии. Она держала

в руках какую-то глубокую миску, из которой и пыталась напоить. Ну,

давай, что там у тебя… хуже всяко не станет.

Глоток прохладной влаги действительно принес облегчение. Жжение на

руках сменилось зудом, а потом и вовсе пропало. Осторожно взяв

перебинтованными руками миску, я решительно допил все, что там было.

Уф… Жизнь явно налаживается! Аккуратно, не обращая внимания на чей-то

протестующий вздох, принялся снимать повязки с рук. На ладони остались

лишь тонкие, медленно исчезающие шрамы, напоминавшие о страшных

ожогах.

За моей спиной раздался удивленно-восхищенный вздох. Оглянувшись,

я увидел, что основная часть неудавшегося «ужина» монстра столпилась

вокруг меня. Впрочем, эти парни не забыли выставить и разведчиков,

один из которых как раз сигналил, что заметил чужаков. Пришлось

загнать горячее, как песок пустыни, желание просто полежать куда

подальше, приподняться и усесться на песке.

Все! Если это очередные противники - пусть эти пустынники

недоеденные сами с ними разбираются. Хватит с меня.

На бархане возникли две смутные тени. Неверный свет факела на

мгновение выдернул из темноты огненно-рыжие волосы одного из

пришельцев… Я проверил «следилку». Точно, они, родимые!

- Не трогайте, это свои… - устало сказал я, снова заваливаясь на

теплый песок. Все, меня не беспокойте!

Узкие языки костра взмывали к небесам, изредка выплевывая в небо

сноп искр. Маленькие внучки огня рвались вверх, чтобы через мгновение

погаснуть и смениться новыми, такими же яркими и непоседливыми

искорками… По телу разливалась усталость. Мясо этого жуткого червяка

оказалось настоящим деликатесом! Нежное, сочное, оно прямо таки таяло

во рту. Жаль, что с собой не возьмешь. Как рассказали мне мои новые

знакомые, есть его надо только сразу после убиения. Потом

отвратительней продукта не найдешь, хоть все светлые земли обойди.

Вообще, как я понял, мы встретились с потомками неизвестно как

уцелевших жителей небольшого графства, расположенного на этих землях

до Пришествия. В их племени издавна считалось почетным уничтожение

кроста - того самого червячка, с которым нам пришлось столкнуться. В

племени же их соперников эта «змейка» являлась священной гадиной… Но

гадиной быть не переставала… Тьфу ты, мысли какие-то странные.

В общем, нашла коса на камень.

Я, сладко потянувшись, оглянулся по сторонам. Рядом, стараясь не

выпускать меня из поля зрения, пристроился рыжик. Он долго обижался,

что его не позвали на «праздник жизни», и возмущался тем, что меня,

мол, только оставь! Непременно куда-нибудь ввяжусь. Ага, у светлых

научился. Говорят же, со светлыми поведешься - ничему хорошему не

научат.

Эльфийка, кстати, мне ничего не сказала. Просто покачала головой и

отошла к Ташу. О! Кстати, о длинноухих.

- Аэлин, - позвал я ее, - а как вы меня нашли?…

- Я же Страж, - пожала плечам эльфийка. - И своего собрата

чувствую даже на расстоянии.

- И что, и мою боль - тоже? - удивился я.

- Нет, не так подробно, - пожала плечами она. - Но что с тобой

произошло что-то… не то, я поняла сразу. - Испытующий взгляд поверх

костра.

- Угу… - пробурчал я.

Думать не хотелось совершенно, а так же разбирать намеки.

Откинувшись на спину и заложив руки под голову, я уставился на низко

проплывающую луну… Эх, если бы еще денек никуда не двигаться…

Усталость накатила штормовой волной, накрыла с головой и схлынула,

оставив меня на песке. Вокруг повисла настороженная тишина.

Перебарывая дрему, подняло голову любопытство и заставило приоткрыть

один глаз. Сидевший рядом Шамит таращился на меня как на приведение.

- Что? - недружелюбно спросил я.

- Н-нет, ничего, - мотнул головой рыжик.

- Тогда чего уставился? - вообще-то я добрый и вежливый, если не

сильно уставший…

- Рад тебя видеть, Ди, - очень серьезно кивнул в ответ оборотень.

Не понял, а раньше что, он меня в упор не замечал?

Когда я приподнялся на локтях, чтобы соответствующе ответить на

замечание Шема, мне на глаза упала челка. Черная. Ох, неужели?!

Вскочив на ноги, взмахом руки создал теневое зеркало и с удивлением

уставился на себя. Такого родного и изученного до последней черточки в

зеркалах Кардмора. Ура! Кажись, это снова я! Конечно, видно плохо, но…

То что, например, волосы черные, а не бледно-желтые, заметно.

Это как у меня получилось?! Дед? «Не знаю… вообще-то я спал…» А ты

что, еще и спать умеешь? «Ха, а сны ты мои как смотришь?!»

Действительно… К слову о снах. Это видения или правда! «Маргул его

знает…» Исчерпывающий ответ… Ну да ладно, потом разберусь. Кажется, я

понял, что и как делать. «Будем надеяться… Кстати, к тебе ходоки».

Ходоки?… А, да. От большего по размерам костра, ко мне

направлялась делегация, возглавляемая лечившей меня девушкой и

каким-то стариком. Та-а-ак, но видели-то они меня в качестве

белобрысого эльфа, как бы проблем не возникло…

Слава богам-покровителям (Мих, только крякни что-то против - уши

оборву!) проблем не возникло. Мне их на сегодня хватит выше пиков

Хребта! Приблизившись, пустынники буквально рухнули на колени и

уткнулись лбами в песок.

Ой, мама, это чего такое? Вроде бы тут Властелинов не чтят, как у

нас, в Империи…

- Прости, Шарки [8] , мы не узнали тебя, - начала девушка.

Говорила она с легким придыханием, отчего в ее речи появлялся странный

акцент. - Мы готовы принять наказание. Не гневайся на мой народ,

луноликий…

- Простите, но вы меня с кем-то путаете, - попытался увильнуть я

от нежданной ответственности. Вот только в ответ на меня глянули так,

что пришлось поспешно согласиться: - Не гневаюсь я, вставайте. Что вам

нужно?

- Позволь еще раз выразить тебе наше почтение, луноликий, но наш

разговор не для чужих ушей… - тихо проговорил пожилой пустынник. Тяжко

вздохнув, пришлось плестись за ним в пустыню. Девушка, по всей

видимости тоже не последний человек в племени, последовала за нами.

- Что вам угодно? - никогда не думал, что этикет может стать

настоящим спасением. Все чинно, благородно, с уважением…

- Дозволь обратиться к тебе с нижайшей просьбой, огненнорукий! Тот

ребенок… Может он остаться в племени? Клянусь своей кровью и именем

Рода, что ему не причинят ни малейшего вреда! Священный сын великого

Ренка будет почитаем соответственно своему положению. Эти злобные

прислужники Чуждого больше не смогут сместить истинных богов! - в

глазах пустынника полыхнул фанатичный огонь.

Ой… Это он о чем? Какие Ренки, какие Чуждые, какие, шшен т'ханнат,

огненные руки?!

Хотя… С другой стороны… Что-то мне подсказывает, что Таша здесь

действительно обижать не будут… Причем чувство это чем-то сродни тому,

что я испытал на Марханговой тропе. Это… Я просто не могу подобрать

слов. Просто знаю. С Ташем здесь будут обращаться как с самим

Императором.

Вот только… он же так хотел попасть к маме… Да и я сам надеялся,

что удастся найти способ вернуть его к родителям…

«Соглашайся», - вздохнул Дар. Э… не понял?! Еще один тяжелый

вздох: «Ты и так сделал, что мог… Вернуть родителям? Как? Для этого

надо заглянуть за Грань… Или ты хочешь лично поздороваться с миледи

Ночью?… Вечно таскаться с ним ты не сможешь, придется его где-нибудь

оставить. И что тогда ждет мальчишку? Попадет в какой-нибудь

передвижной цирк? И это только в лучшем случае…»

Я поднял взгляд на мужчину:

- Позвольте мне поговорить со спутниками. Тогда я дам вам ответ.

- Как будет угодно луноликому, - склонились в поклоне просители и

сели на песок. Скорее всего - дожидаться моего решения.

«Кстати… Знаешь, внучок, я бы на твоем месте поторопился с

решением…» А что такое? «Ничего. Совсем ничего… не останется от твоего

заклинания с рассветом!!!» Ох, этого нам еще не хватало!

Ладно, сейчас разберемся. Я метнулся к нашему костру и быстренько

изложил эльфийке и оборотню содержание разговора с пустынниками, не

забыв упомянуть и дедушкины доводы. И, о чудо, они не стали со мной

спорить! Ну на-а-адо же…

Итак. Как там в Семейном уложении… «Вопросы разрешаются исходя из

интересов ребенка»? Надо же, помню. Не зря я все эти законы зубрил…

- Таш! Иди сюда, малыш! - ласково позвал я. Демоненок примчался,

возбужденно подпрыгивая. Ему определенно тут нравилось.

- Скажи, Таш, а ты не хочешь остаться с этими людьми? -

поинтересовался я, присев на корточки рядом с малышом.

- А… можно? Правда, можно?! - на меня глянули с такой надеждой,

что слова «просто я вряд ли смогу вернуть тебя родителям» застряли у

меня в горле. И в результате получилось совершенно иное:

- Можно, мелкий, можно…

- Здорово! - взвизгнул мне в самое ухо Таш, повисая на шее. -

Только вы это… приезжайте, да?

- Обязательно, - с самым честным видом обещаю ему, пинком загнав

совесть в самый, что ни на есть, дальний угол сознания. - Ну, беги,

гуляй…

Демоненок умчался, а я направился к ожидавшим меня пустынникам.

- Таш остается, - тихо сказал я в ночь. - Позаботьтесь о нем.

- Слово Шарки дороже золота, - поклонился пожилой воин и подобно

легкой тени растаял во тьме.

А я чуть притормозил девушку и тихо-тихо, шепотом поинтересовался:

- Слушай, а почему - луноликий? У меня что, лицо такое же круглое?

Девушка прыснула в кулачок, бросила короткий взгляд по сторонам и

так же тихо и быстро ответила:

- Нет, такой же бледный! - и побежала догонять своего спутника.

М-да… Хоть не спрашивай. Ладно, нам тоже пора.

Трим подбежал на свист, радостно скалясь чешуйчатой мордой. Явно

уже что-то натворил, но не спрашивать же у аборигенов? Еще прибьют на

дорожку, так сказать…

Грон шел размеренным шагом, а я, запрокинув голову, смотрел на

луну. Надо же… бледный… А ведь скоро пустыня заканчивается и там, за

барханами нас снова ждут Светлые земли… Та-арк мархар, хоть бы кто

заикнулся, что мне надо облик менять! Что, один я об этом думать

должен?

Похоже на то. Потому как эльфийка да оборотень просто изредка

косились на меня, но сами… Ни словом, ни жестом… М-маргул их за ногу!

Обоих вместе и по очереди!

Все равно - не хочу я меняться! И не буду!.. Не буду…

Не…

Волна оглушающей усталости, сбившийся на мгновение плавный шаг

Трима, сместившийся, и тут же вставший на место мир… Челка, упавшая на

глаза, вновь отливает белым золотом…

Буду…

Мы шли и шли вперед, песок кружился перед лицом, отплясывая

саккарру… Не знаю, как чувствовали себя мои спутники, я же… чувствовал

себя таким вымотанным… Ох, не могу… Сейчас точно с грона упаду… Все

эти битвы с червяками-переростками, изменения облика… У меня тоже есть

предел выносливости, как они не понимают?

Шаг, еще один… Перед глазами все плывет и качается…

В какой момент мы перешагнули невидимую границу, отделяющую

Стальную пустыню от остального мира, я так и не понял, просто… Острый

песок, который я уже с трудом удерживал заклинанием (несколько

песчинок, прорвавшись сквозь «Воздушный доспех», буквально распороли

рукав моего камзола) вдруг исчез. Под ногами Трима появились несмело

пробивающиеся кустики травы… Что, все? Не может быть! Боги, как-кое

счастье…

Интересно и где они, эти самые, маргула им в постель, боги,

которые вроде как должны были нас спасать, охранять и помогать, всю

ночь были?!

- Маргула в постель? - хихикнул где-то слева голос Воконра. -

О-о-отличная идея! Надо претворить в жизнь. Вот Мих

обра-а-а-адуется-а-а-а! Где вот только маргульчика взять поблизости?

Слышь, принц, как там тебя кличут, не в курсе, где тут можно маргулом

разжиться?

Сообщить богу воровства все, что о нем думаю, я не успел (да и не

смог бы - мир похоже решил обосновать высказанную великим магом

Эйхтером теорему о вращении Орраша вокруг солнца и собственной оси и

вовсю покрутиться перед моими глазами…): Аэлиниэль осторожно коснулась

моего плеча:

- Ди, ты как?!

Я скользнул мутным взглядом по серому горизонту (лишь где-то

справа, за спиной, на фоне той самой Стальной пустыни начинали

появляться первые лучи солнца) и с трудом выдохнул:

- Плохо…

- Пару часов продержишься? - хмуро поинтересовался Шамит.

- З-зачем? - выдохнул я.

- Впереди Каифт, - мотнул головой оборотень. - Через пару часов

будем там.

- Продержусь…

Не знаю, как мы дошли до города, не знаю, как нас пропустили

внутрь и как оборотень с эльфийкой договаривались с хозяином

расположенной близ ворот города таверной насчет комнат. Не знаю. В

памяти остались только высокая, бесконечная лестница, длинный коридор,

гостеприимно распахнутая дверь… И мягкая кровать… Все! Спать, спать,

спа…

Выпад, взмах, поворот. Отливающий полуночной чернотой клинок со

свистом распарывает воздух. Можно и не тренироваться: когда учишься

фехтовать с пяти лет, каждое движение к двадцати годам становится

отработанным до автоматизма. Особенно учитывая…

А, к маргулу! Сейчас тренировки нужны лишь для одного - выплеснуть

накопившуюся за день злость и ярость. Даже разделение души особо не

помогло… Тихий смешок - «А ты, создавая Ал`Дзаур, рассчитывал на это?

Странно, у меня сложилось другое впечатление!». Заткнись. «Добрый ты,

Дар, просто слов нет.» Зат-кнись. Или повторить по буквам? «Да нет,

как-нибудь сам догадаюсь…»

Вот оно, сумасшествие… Иметь стойкое раздвоение личности и с этой

самой второй личностью вести задушевные разговоры… Причем именно что -

задушевные. Или - междушевные будет правильней?

Я обвел взглядом полянку, ставшую моим тренировочным залом:

срубленные одним ударом тонкие осинки, вытоптанная трава… Нет,

конечно, заниматься можно и в Кардморе, но… Полчаса на прогулку от

замка до леска, полчаса - обратно. Можно хоть слегка развеяться.

Раз уж по собственной воле ушел в добровольное изгнание, вернулся

в Кардмор…

За прошедший, с момента взятия Дубравы и ухода из нее, год многое

изменилось. Близ замка - цитадели Царицы Ночи появилась небольшая

деревенька - Таркрина. Глядишь, через десяток лет станет городом, чем

марханг не шутит.

Самое смешное, к замку потянулись не только темные маги,

собирающиеся стать под руку Темного Властелина (нет-нет, да и

шевельнется мысль - «А оно мне надо?»), но и простые люди, не

обладающие ни малейшими зачатками магии. Ни темной, ни светлой. Да и

не только люди. Вчера в Таркрине расположилась семья кентавров. И не

лень им было от Сивских степей до Кардмора идти. А вот поди ж ты…

Кто-то даже в слуги нанимается… По губам пробежала скупая усмешка.

Не страшно же им…

В любом случае сейчас можно просто идти по дорожке, петляющей от

леса к замку.

Взгляд равнодушно скользнул по распахнутым настежь воротам (кто в

здравом уме согласится атаковать обитель Тьмы?) и замер, зацепившись

за что-то… новое… Что-то изменилось за несколько прошедших часов. Но

вот что?…

У самых ворот сидела, обхватив колени и глядя себе под ноги,

молодая девушка. Худая, в обтрепанной одежде, руки, обнаженные до

плеч, покрыты тонкой сеточкой ссадин. Лицо невозможно разглядеть за

длинными поседевшими от дорожной пыли волосами.

Услышав шаги, она подняла голову, окинула абсолютно равнодушным

взглядом приближающегося человека и вновь уставилась в землю.

Как-кого маргула?

- Кто ты? Откуда?

Девушка даже не попыталась поднять взгляда:

- Как-кая разница? - голос чуть слышно шелестит подобно осеннему

ветру.

- Кто ты?! - на этот раз вопрос получился несколько… резким.

«Да-ар, расслабься…» Зат-кнись. Смех - «Единственное, что радует -

пока ты еще способен вести конструктивные беседы!»

- Какая разница? - вновь повторяет она, ежась и сильнее обхватывая

колени.

На среднем пальце матово блестит тяжелый перстень-печатка. Такой

знакомый… С изображением оскалившейся драконьей морды…

Наклониться, схватить ее за руку:

- Откуда у тебя это кольцо?

По ее губам пробегает легкая улыбка, голос чуть слышен:

- Мне его подарили… А потом, когда я его не выкинула, родственники

выгнали меня из дома за… связь с темным… - слезы? Или показалось?

Т`елшентра аиис элт`хен!

- Вс-стань!

«Да-а-ар, возьми себя в руки! Она ни в чем не виновата!»

Девушка вздрагивает всем телом, но начинает медленно подниматься

на ноги… М-марханг! Да она отощавшая как… Сколько же она шла сюда? От

Дубравы до Кардмора?

За мгновение до того, как она рухнула в обморок, я успел

подхватить ее на руки…

М-маргул!

Ехидное хмыканье - «Мы в ответе за тех, кого вовремя не послали…»

Я, шагнув под своды Кардмора, пропустил мимо ушей цитату из

произведения великого эльфийского классика. Непризнанного.

Сдам ее слугам. Пусть накормят, оденут… Захочет остаться -

приставят к работе. А не захочет - пусть идет на все четыре стороны…

Чуть слышный стук в дверь. Кого там еще принесло? Предупреждал

ведь, что устал за день, приказал не беспокоить!

Скользнуть вперед, рывком открыть дверь… И натолкнуться на

внимательный взгляд серых глаз… Как у Тийлы…

Т`кере! За каким маргулом она только сюда приперлась? Уже месяц

как живет в Кардморе, а тут вдруг…

- Э… Милорд, меня зовут Джейна.

Всю жизнь мечтал это узнать! Вот просто спал и видел! «Серьезно?

Не подозревал…»

- И? Что дальше?

Девушка упрямо закусила губу, а потом тревожно, путаясь и

запинаясь, начала:

- Милорд, вы… вы… два раза спасали… меня… и я…

Тонкие, хрупкие пальцы заскользили по шнуровке платья,

расположенной по какой-то глупой моде на груди, развязывая тонкие

нити… э… Не понял? Она что?…

Я подавился воздухом и с трудом выдавил:

- Тебе сколько лет? - глупо, не спорю, но… Что еще можно сказать в

такой ситуации?!

Она удивленно замерла, не ожидая такого вопроса, но, по крайней

мере, оставила в покое шнуровку корсажа.

Это уже плюс.

- С-семнадцать, милорд…

Ид-диотка!

Положить руку ей на плечо, резко развернуть, сообщить в спину:

- Зайдешь через пару лет, - и захлопнуть дверь.

Дожил, называется!

Днем приезжали послы их края Хорских озер. Желают стать под руку

Темному Властелину…

Ох, как же я вымотался за этот день… Устал как собака…

Все, спать, спать, спать… Без сил рухнуть на кровать и забыться…

Я так и не понял, что меня разбудило. Рывком подскочил на

кровати. В руке блеснула полоса стали, а огненный шар, полыхнувший на

кончиках пальцев левой руки, осветил… Джейну. Простоволосую, в

длинной, до пят, белой рубахе… Не понял… Что ОНА делает в моей

спальне?!

Впитать шарик, убрать меч, щелчком пальцев зажечь свечу на столике

у изголовья кровати:

- Что ты здесь делаешь?

Сдавленный смех - «А я, кажется, догадываюсь!». И? Тишина.

- Два года прошло, милорд…

В начале до меня не дошло, но вот когда я понял… Слов для

достойного ответа попросту не подобрал.

А потом было уже поздно говорить что бы то ни было…

Я сладко потянулся. Сны, сны, сны… Чего только не приснится!

Кстати, к слову о снах. Проснулся-то я где? Последнее что помню -

пустыню, вопрос про пару часов, а потом… Вот просто провал в памяти.

Куда меня светлые на этот раз затащили?

Я оглянулся по сторонам… Так… Судя по небрежно брошенной на пол

подстилке, кривобокому шкафу, да кровати, на которой, собственно, и

лежу, я сейчас нахожусь в какой-то местной гостинице.

Из общего пейзажа выбивается только сидящий на полу у входа и

подпирающий спиной дверь Шамит. Меня охраняет, что ли? Правда я всегда

считал, что охранникам полагается бодрствовать…

Ну что, сделаем рыжику какую-нибудь гадость, чтобы знал, как на

ответственном посту спать? Сейчас-сейчас…

Я начал медленно вставать, и даже практически не шумел, но, в тот

же миг, как мои ноги коснулись пола, оборотень одним прыжком взвился

вверх. В руке блеснул обнаженный стилет…

Одна-а-ако… Кажется, я начинаю понимать, почему многоликие

считаются лучшими воинами на материке. После темных.

Кстати, надо запомнить на будущее - спящему оборотню гадость надо

делать магическим путем. Дабы раньше времени не разбудить…

- А, это ты, Диран, - вздохнул рыжий.

А кого он ожидал еще увидеть? Моя же комната! Задумчивое фырканье

- «Ну… не говори…» А что не так?

Я задумчиво почесал затылок:

- Ага… А что ты здесь делаешь?

По губам рыжего скользнула плутовская ухмылка:

- Тебя охраняю.

Аэлиниэль послала? Всерьез и надолго?

- А из-за чего такая честь? По-моему, даже после Харнора…

- После Харнора ты проспал всего одну ночь, - неожиданно серьезно

сообщил оборотень.

Кажется, он не договаривает…

- А сейчас?! - с каким-то замиранием поинтересовался я.

- Сутки.

А-бал-деть…

- Ну и как? Понадобилась твоя охрана? - не удержался я от вопроса.

Теперь уже оборотень улыбнулся совершенно откровенно:

- Не-а. Никому ты, Диран, и даром не нужен!

«Ага-ага. Ну вот просто со-о-о-овсем никому!»

Я как раз потянулся за камзолом, а потому удивленно замер, услышав

комментарий Дара. Ты о чем? Насмешливое фырканье - «Да заглянул сюда

один, через окошко, часа в два ночи. Небольшой такой „шкафчик“, раза в

два больше Вмелена. Рыжик вежливо предложил ему уйти тем же путем, что

и пришел. „Шкафчик“ решил, что Шем - ранее заглянувший сюда соперник,

послал его… На трех языках с полным коробом теплых пожеланий за

плечами…». И? «Пятна крови на подоконнике, кажется, до сих пор не

замыли…»

Я покосился на Шамита, задумчиво подбрасывающего на ладони стилет.

Оборотень ответил мне долгим, кристально честным взглядом. Общее

впечатление портил только медленно расплывающийся по скуле синяк.

Ладно, не хочет говорить, ну и не надо!

Уже спускаясь по лестнице, (на втором этаже как обычно

располагались жилые комнаты), в общий зал, я тихо поинтересовался у

Шема, где Аэлиниэль. Оказалось, что она ожидает нас внизу. Вернее - не

так. Она просто ждала завтрака, а раз я проснулся так вовремя… В общем

- мы могли присоединиться к ней (интересно, а Шамита, значит кормить

не собирались? Какая прелесть!).

Правда, всю дорогу до обеденного зала Шем размышлял на тему:

«Сколько же съест этот темный после ТАКОЙ спячки?». Нет, ну ни стыда у

некоторых, ни совести!

Увы и ах, возмутиться по этому поводу не успел: кончик моей

длинной косы случайно зацепился за ощетинившийся щепками, как еж

иголками, столбик перил. А я, совершенно не заметив этого, шагнул

вперед… За следующие несколько минут мой эльфийский затылок испробовал

крепость всех оставшихся ступеней. Ай, уй, ой, ма-а-ама-а-а-а… Больно

же! Как однажды сказал Тери, когда Гил по малолетству с Пинии

навернулся, «были бы мозги, было бы сотрясение!» Помню, следующие

пятнадцать минут слуги были заняты разниманием принцев, причем принц

ненаследный все время норовил заехать принцу наследному по уху или, на

крайний случай - в нос…

- Ди, ты как?! - встревожено поинтересовался Шем, сбегая вниз. От

столика к нам уже спешила Аэлин.

- Не дождешься, - мрачно буркнул я, хватаясь за его протянутую

руку и с трудом вставая на ноги. - И какой идиот придумал эти

прически?!

- А это ваша расовая эльфийская особенность, - хмыкнул оборотень.

- Вчера вечером вон еще один эльф в этой гостинице остановился. Я

краем глаза видел… Так у него коса чуть ли не до пят!

Ничего не понимаю. У дяди нормальная прическа ведь была. Волосы -

до плеч! Что за издевательство над бедным-несчастным мной с этой

косою? Вот обкорнаю ее к маргулу лысому! «И останешься без пальцев!» -

в очередной раз мрачно предрек дедушка. Да маргул с ними, с этими

пальцами! Отрастут, ничего страшного. Главное, что не без головы. «А

она у тебя есть?» - в голосе звучало искреннее удивление. Как ни

странно… Только что убедился. «Вот он, момент истины!».

На самом же деле момент истины поджидал нас чуть позже, потому что

по лестнице, пока я очумело мотал головой, пытаясь прийти в себя,

начал медленно спускаться какой-то незнакомый эльф… Видимо, тот самый,

о котором говорил Шамит - с длинными, до пола, волосами, заплетенными

в тугую косу. И ее он предусмотрительно придерживал рукой, видимо, во

всех подробностях разглядев применение коварного стратегического

маневра под названием «столбик перил». Услышав голоса, он окинул

взглядом залу, встретился взглядом с замершей в удивлении Аэлиниэль…

Где-то я уже видел этого эльфа… Хотя нет, не его, а кого-то очень

на него похоже…

- Рин?! - пораженно выдохнула Страж.

Как известно, эльфы у нас гордые, неприступные, и вообще, снобы. А

еще они не любят обсуждать личные дела прилюдно. Неприличное хихиканье

- «А покажи мне тех, кто любит?». Я только нетерпеливо дернул плечом.

В любом случае, разговор со знакомым Аэлиниэль было решено продолжить

в комнате эльфа. Все остальные были милостиво допущены

поприсутствовать при разговоре (Лин тихо шепнула - «это свои, при них

можно…» Можно - что?).

Уже на втором этаже она нетерпеливо поинтересовалась:

- Так что ты здесь делаешь, Рин?

Мальчишка (теперь я заметил, что эльф - не старше меня, а то и

младше) хмыкнул:

- Путешествую. Как подобает… Кстати, может, прежде, чем обсуждать,

что я здесь делаю, ты меня познакомишь со своими спутниками?

Эльфийка тяжело вздохнула и тихо начала:

- Ну… Э… Это Шамит… Мой… Мой… - честное слово, я никогда не видел,

чтоб Аэлиниэль так смущалась. - Мой… Муж…

Тут уже покраснел и оборотень. Нет, я серьезно не понимаю, чего

здесь стесняться? Ладно б они не были мужем и женой… Но вот, что эльф

отреагирует так, я попросту не ожидал…

На его лице расцвела радостная улыбка:

- Тетя Лин, ты, наконец, вышла замуж?! - он крепко обнял ее. - Я

не верю своим ушам!

Шамит тоже замер с открытым ртом.

- Я сотню раз тебе говорила, чтобы ты не называл меня «тетей»! -

прошипела Аэлиниэль, вырываясь из объятий парнишки. - Мы не настолько

близкие родственники, так что это не дает тебе повода…

- А сто пятьдесят лет разницы - это тоже не повод? - ехидно

прищурился эльф, стрельнув взглядом в сторону Шамита.

Оборотень, подсчитав в уме возраст своей второй половины, начал

хватать ртом воздух.

- Рин!

- Ну ладно, сто!

- Ри-и-и-ин!!!

- Хорошо, хорошо, пятьдесят два года ровно! Довольна?… Тогда,

может, продолжим знакомство?

«Та-арк мархар! Я понял, кто это! Твой…»

- Почему бы и нет? - улыбнулась эльфийка. Кажется, в ее голосе

проскользнуло ехидство. - Рин, это Диран, темный принц…

«…тро…»

- …Ди, это Эльсирин, сын Светлого Князя Миритиля…

«…юрод…»

- …Наследник престола Дубравы и твой двоюродный брат!

«…ный брат!»

- Троюродный, - автоматически поправил я, не отрывая потрясенного

взгляда от эльфа.

Таккер шат! А ведь действительно… Он же так похож на дядю!.. И как

я мог этого не замечать? Дедушка, вон, сразу понял. Кривая усмешка -

«У меня опыта больше».

И тут до меня дошло… Ой, мамочки, что ж Аэлиниэль наделала? Он же,

Эльсирин этот, - светлый! Это дядя один такой, ненормальный, что на

темных с кулаками не бросается, а сыну своему, он, небось, ничего не

рассказывал. Я же вон до недавнего времени и не подозревал, о… гм…

близком родстве с правящим домом Дубравы. Ой, что сейчас буде-е-ет…

Эльф шагнул вперед и открыто улыбнулся:

- Рад знакомству, Диран ас`Аргал гар Тарркхан!

- Взаимно, Эльсирин ли`Аринкуэль! - потрясенно выдохнул я, пожимая

протянутую руку.

«Ну вот! - недовольно фыркнул Дар. - А где пожелания чистого неба

да светлого солнца? И чему вас только учили?» Э-э-эй! О солнце ни в

одном приветствии ни слова не было! «Ну на-а-а-адо же! Хоть что-то

помнишь!»

Аэлиниэль облегченно вздохнула:

- Вот и познакомились… - похоже, в последний момент эльфийка тоже

испугалась, что принц может как-то не так отреагировать.

- Ага, - улыбнулся Эльсирин, выпуская мою руку. - Кстати, я вот

тут вспомнил… А кто вас венчал, Лин?

- Я, - а что мне, отпираться что ли?

Эльф, похоже, удивился. И довольно сильно.

- Э… А можно посмотреть?

Ну уж нет! На «бис» повторять не собираюсь! «Да причем здесь ты!»

А я что, что-то неправильно понял? «Не что-то, а все!»

А вот Аэлиниэль, похоже, догадалась, что подразумевал мой

троюродный брат. Шагнув вперед, эльфийка закатала рукав, скрывавший

татуировку, появившуюся после проведенной мною церемонии венчания. Рин

скользнул взглядом по тонким зеленоватым завиткам, а потом, вскинув

голову и, в упор глянув на новобрачную, поинтересовался:

- Малый обряд? Большой будет? - из голоса эльфа пропал всякий

намек на смех.

Э… Это он о чем?

Кажется, я спросил вслух. Потому как Эльсирин, тяжело вздохнув,

тихим, слегка занудным голосом начал, словно по книге читал:

- В настоящее время лицами княжеского рода Дубравы возможно

проведение бракосочетания двумя основными способами: простым и

ступенчатым. Простой способ фактически ничем не отличается от

классических видов бракосочетания у иных рас Аларии, ступенчатый

способ подразумевает проведение двух обрядов, одного за другим.

Разница во времени между проведением обрядов не должна превышать

месяца. Фактически, совершение младшего, первого обряда не накладывает

на лиц, совершившего его, никаких обязательств. Срок, длящийся от

первого обряда до второго, служит для определения, являлись ли чувства

испытываемые брачующимися истинными. По истечении данного срока,

который может длиться по желанию брачующихся от одного дня до месяца,

проводится большой обряд, который оформляет либо заключение уз брака

между супругами либо их расторжение. Обряды и таинства, проводимые на

территории Аларии, том пятый, издание восьмое! - неожиданно веселым

тоном закончил он. А потом, окинул взглядом Шамита, переваривающего

услышанное, и поинтересовался: - Ну так что? Ждем месяц, или я сейчас

быстренько обряд закончу?

Хм… Судя по тону - не один я предпочитал общество книжек или имел

на редкость нудных наставников!

Но, по крайней мере, от меня продолжения этого самого обряда не

требуют… Ну хоть полюбуемся, как он проводится правильно должен. А то

хоть снова начинай цитировать некоторые интересные книжицы… Кстати, а

если вспомнить основные правила грамматики и составления предложений

старотемного языка, то…

Но оборотень вдруг побледнел… А потом тихо и медленно начал:

- Я… Я не… хочу служить препятствием… - а потом резко выпалил: - Я

согласен на развод!

Наступила мертвая тишина. Эльфийка явно ожидала иного… Да и

Эльсирин как-то удивленно смотрел на оборотня…

Нет, ну вот что он за чушь несет? Маргул, да ведь по лицу

Аэлиниэль просто… видно, что эта свадьба была обдуманным шагом! Даже

без Михшула все шло именно к этому! Ослеп рыжий, что ли?

- А я не хочу расторгать брак! - вдруг резко бросила покрасневшая

как шкертов цвет Аэлиниэль.

Слова Стража произвели эффект разбившегося лоя - в шоке были все…

Ну или как минимум - Шамит.

Эльсирин задумчиво почесал затылок, каким-то образом умудряясь не

растрепать прическу, а потом неожиданно дернул меня за рукав:

- Диран, пошли.

- А? Что? - не сразу понял я.

- По-шли, - внятно повторил эльф, а потом тихо, одними губами

добавил: - Пусть поговорят наедине…

Не, так нечестно! Я может, послушать хочу! «Ид-ди уже! Любопытный

ты наш!» Вот так всегда…

Уже в коридоре, эльфийский принц бросил короткий взгляд по

сторонам и, убедившись, что вокруг никого, кроме нас двоих (дедушка не

в счет!) не наблюдается, усмехнулся:

- Пусть поговорят, им это полезно!

Я только пожал плечами: полезно? Ну-ну… Если я хоть чуть-чуть знаю

оборотня - ничем хорошим это «поговорят» не закончится. Он опять

сообщит что-нибудь на тему «Я недостоин вас, миледи», она его пошлет…

В итоге получится что-то вроде сцены у Храма…

- Кстати, кузен, - неожиданно оживился эльф, - может, объяснишь?

Ты - темный, а какого маргула так выглядишь?

«Бо-о-оги! - фальшиво возмутился Дар. - Где его воспитание?!»

А меня вот интересует другой вопрос… Я ж помру от любопытства,

если не узнаю, почему Эльсирин так быстро поверил в то, кем именно

является встрепанное «нечто» отдаленно эльфийского облика. Особых

иллюзий по поводу своего внешнего вида я не пытал: даже на официальном

приеме, когда все чинно, спокойно и благородно, я уже через минуту

умудрялся выглядеть как матерый хулиган. Это Тери у нас пай-мальчик,

образцовый принц и все такое прочее. У него когда не посмотри, и

волосы уложены, и ногти чистые… Он даже когда с мечом тренировался,

умудрялся сохранять облик истинного принца! Не то, что я…

В общем, вполне логично опасаясь за собственное здоровье, ответил

вопросом на вопрос.

Кузен улыбнулся:

- Я верю Аэлин. Она - Страж… в этом ее не обмануть…

Одна-а-ако…

- Ну так что? - не отставал родственник.

Так как, Дар? Сказать? «Почему бы и нет?» Ну… Раз даже он не

против…

Но прежде…

- Только один вопрос…

- Ну?

Судя по лицу Эльсирина, он ожидал, что в обмен на честный ответ, я

потребую у него признаться в какой-нибудь страшной эльфячьей тайне, и

уже заранее приготовился послать меня далеко и надолго… Меня же сейчас

интересовало только одно:

- На кой нарданг нужна эта маргулова коса?!

Честное слово, я уже не могу с ней! Я этими проклятыми волосами

добрую (и злую тоже!) половину репьев по светлым землям собрал!

Кузен удивленно захлопал огромными голубыми глазами и потрясенно

выдохнул:

- Это обычай…

- Это я уже понял! Но на кой?!

- Так полагается… Волосы отращиваются с пяти лет… А в день

совершеннолетия коса отрезается и жертвуется на алтарь Доргию…

А-бал-деть… И вот нужны Доргию эти патлы… Как дракону второй

хвост! Или третье крыло… Или седьмая нога… Бр-р-р-р, мутант какой-то

получается!

- Это все эльфы так мучаются?!

Эльсирин отрицательно покачал головой:

- Только наследники княжеского рода Дубравы… остальные могут

позволить себе некоторые… послабления.

Отличный обычай! Надо у нас ввести. Это ж такая прелесть будет…

Тери - с локонами до пола…

Эльсирин дождался, пока я отсмеюсь, и лишь потом вежливо напомнил:

- Твоя очередь отвечать…

Да знаю я, знаю!

Самое смешное, что стоило мне только закончить свой рассказ, как

из-за двери высунулась улыбчивая Аэлиниэль:

- Рин, ты собирался нас обвенчать?

Пока моего нового родственничка заняли общественно-полезным

трудом, я все же решил довести завтрак до логического завершения (ну

его, этот большой обряд! Мне и малого за глаза хватило!).

Свободный столик нашелся быстро. Собственно, только такие и

имелись, поскольку для завтрака было уже поздно, а для обеда,

соответственно - рано. Только в одном углу собралась довольно тесная

компания. По всем признакам - торговец с охраной.

Присев за стол в углу, я заказал еду. А пока она готовилась -

решил разведать дальнейший путь.

На этот раз карту долго искать не пришлось. Благо, в последний раз

я не стал убирать ее в сумку, просто-напросто сунув пергамент за

пазуху. Расстелив карту на столе, я скользнул задумчивым взглядом по

пергаменту. Тем более что на этот раз «Алмаз» был не нужен - ведь и

так понятно, где мы находимся.

Честно говоря, картина, открывающаяся моему взору, прямо таки не

радовала. Каифт оказался зажат между пустыней и каким-то огромным

пятном, испещренным полосами трещин, оврагами, холмами, обозначенным

как Плато.

Приглядевшись, я обнаружил одну странность. Дорога, выходя из

Каифта, сперва следовала в одном направлении. А потом разветвлялась.

Более накатанная и четкая уходила строго на юг, до города Скварта, а

потом, огибая Плато - резко сворачивала на запад. Вторая же ныряла в

возвышенность, срезая изрядный кус лишнего пути. Потом обе дороги

вновь воссоединялись в другом городе. Д`Окморе.

Странно. Зачем понадобилось создавать объездной путь, занимавший

явно не один день, если можно добраться до цели более короткой

дорогой? Оглянувшись в поисках собеседника, я сразу наткнулся взглядом

на скучающе протирающего стойку трактирщика. Ура! В дополнение к

завтраку закажем еще и познавательную беседу.

- Эй, почтеннейший! - окликнул я его.

- Что угодно? - мужчина выплыл из-за своего укрытия, подошел и

склонился в вежливом, но полном достоинства поклоне.

- Разговор, - тихо отвечаю, поигрывая золотой монетой. Молча пожав

плечами, корчмарь опустился на свободный стул и внимательно уставился

на меня.

- Скажите, а почему дорога раздваивается? - задал я так

обеспокоивший меня вопрос.

- Да не раздваивается она, - махнул рукой трактирщик, - давно уже

вокруг Мархангова Плато ходим. А то - остатки старой дороги…

Хоть этого человека и заинтересовала лежащая на столе карта, но

своих чувств он не показывал, в отличие от резко воспылавшего

интересом к нашей беседе торговца.

- А почему? - мне стало любопытно. Если там пошаливают товарищи

моего знакомого с тропы, то было бы интересно пообщаться. А то в

прошлый раз немного скомканное прощание получилось… Тем более, что

Воконр интересовался местообитанием этих милых и добрых зверушек…

- Да… люди там пропадать стали, - доверительно наклонился ко мне

корчмарь. - И не просто так. Иногда целыми караванами. Как сквозь

землю проваливаются, честное слово!

Хм… А вот это уже интересней. Просто так люди, а, тем более -

караваны не исчезают. Явно что-то тут не чисто. Марханги… может, они

тут и не причем. Иногда так называемые разумные расы страшней нечисти

и нежити бывают.

Тем более что лишней пары недель у меня нет. А то еще неделя

пройдет, вторая, а потом окажется, что набор в эту самую Школу уже

закончен. Жди потом целый год!

Напрямую что ли пойти? Вон в Стальную пустыню тоже люди боятся

заходить, и ничего прошли спокойненько… Ну ладно, может не совсем

спокойненько, но все таки!

- Кхм-кхм, - напомнил о себе позабытый трактирщик, - Я

удовлетворил ваше любопытство, почтенный?

- Да, благодарю, - монета покатилась по столу, исчезнув, как по

волшебству, в широкой ладони корчмаря. - Вы свободны.

Хозяин таверны встал и, учтиво поклонившись, вернулся за стойку. Я

же снова задумался над картой. Стоит или не стоит? А вдруг срок

пройдет?

- Эрхм… Простите меня, уважаемый, - раздалось за спиной вежливое

покашливание. - Я не ослышался? Вы интересовались дорогой через Плато?

Оглянувшись, я узрел переминавшегося за моей спиной того самого

торговца, что сидел до этого за соседним столиком.

- Прошу прощения, а причем тут вы? - холодная вежливость удалась

мне как нельзя лучше. Терпеть не могу, когда ко мне подкрадываются со

спины и, тем более, подслушивают чужие разговоры!

- Да я вот… эта… - замялся купец, - тороплюсь я. Товар особый,

скоропортящийся, надо бы довезти его побыстрей. И сразу в Д'Окмор. Не

могу я делать этот крюк! А вы, уважаемый длинноу… ой, прошу прощения -

дивный, знатными воинами слывете…

Оп-паньки… Это что же, наши покровители за ум взялись (ехидный

голос, уточнявший, за чей именно да и ум ли, я быстро заткнул)?

Караван. И как раз через Плато! Действительно, почему бы нам…

- И вы считаете, что я в одиночку… - повисшая пауза явно

предлагала торговцу объяснить его более чем странное предложение.

- Так нет, уважаемый, я же ваших того… товарищей видел! Трое

эльфийских лучников мне совсем не помешают! - делец хитро прищурился,

предлагая мне восхититься его сообразительностью.

Ага. Щас же! Настоящие бы эльфы ему сразу в глаз дали. Стрелой.

Сперва за «длинноухих», потом - за «того», а напоследок, если человек

так бы ничего и не понял - за «оскорбление воинов дивного светлого

народа». Они-то считают, что даже одного эльфа достаточно, чтобы

объяснить всем и вся, у кого на улице вора повесили…

- Я дам вам ответ позже, когда переговорю со своими спутниками, -

холодно киваю, делая знак трактирщику. Пора бы уже и поесть, а то

такими темпами мой завтрак в обед перерастет. А то и в ужин…

- Только вы эта… поторопитесь, - гулко посоветовали мне. - Я

завтра раненько, с утреца тронусь. Ждать больше не могу.

С таки словами торговец удалился за свой стол, оставив меня

наедине с едой, наконец-то принесенной с кухни…

- Что-то ты больно радостен, кузен, - ехидный комментарий

спустившегося со второго этажа Рина я попросту проигнорировал. После

сытного завтрака (что? Мои спутники не завтракали? Ну, это уже их

проблемы! Я вон что-то сомневаюсь, что рыжий с остроухой постились,

пока я без сознания лежал!) ехидничать не было ни охоты, ни

настроения. Особенно, если учесть, что одна проблема получила

нежданное решение. Что там за караван и товар - посмотрим позже,

главное - на него успеть.

- Как там наши новобрачные? - ленивое созерцание потолка должно

было показать эльфу степень моего нынешнего благодушия.

- Да ничего, - пожал плечами новоявленный родственник, изучая

заваленный пустыми тарелками стол. - А ты явно не догадался оставить

мне хоть кусочек…

- Так вы же, дивные да светлые только нектаром питаетесь! -

удивленно вскинул брови я. - А его тут почему-то не подают…

Угу, лень… видимо, натуру просто так не переделаешь. Рин на

подобный комментарий выразительно скривился, показывая степень

восхищения моим «остроумием» и завертел головой, выискивая разносчицу

или трактирщика. А потом встал и самостоятельно направился на поиски.

Между тем, молодожены решили, что им наверху делать нечего и

спустились в общую залу. И оба такие радостные-е-е-е, счастливые-е-е.

Мне даже завидно на миг стало. Но только на миг.

На Лин я особо не смотрел, а вот выражение лица Шамита можно было

описать всего одним словосочетанием - «счастливый идиот». Или что-то

около того… Не… Мне такой радости и даром не надо. Ни за что не

влюблюсь.

«Никак завидуешь?» Да иди ты. Было бы чему! Или… все-таки есть?…

- Ди? - видимо, я слишком уж сильно задумался-замечтался, потому

как эльфийка уже стояла рядом, вопросительно глядя на меня.

- Я нашел караван до Д'Окмора, - без лишних предисловий сообщаю

всем. - Уходит завтра утром и пойдет через Плато.

Народ сперва не понял, о чем вообще речь. Когда же радостное

выражение лиц сменилось на озабоченно-понимающее, я непроизвольно

втянул голову в плечи. Ну все, сейчас начнется…

Но нет, пронесло. У занятого нами столика появилась заученно

улыбающаяся разносчица и представители «голодающего Погорья» решили

отложить мое воспитание на более позднее время. Пока делали заказ,

пока обсуждали качество предлагаемых продуктов… в общем, к беседе мы

вернулись только тогда, когда столешницу заняли разнообразные блюда.

- Ди, почему ты не посоветовался с нами? - начала эльфийка.

Продолжить я ей не дал.

- Потому что здесь всего два варианта - или с обозом, и я успеваю

в Школу, или к марграну лысому еду домой. Второй вариант меня не

прельщает ни в коем разе. Кроме того, я же никого с собой не тащу!

Честное слово, если бы не моя реакция, подзатыльник от Шема я бы

точно схлопотал!

- Не смей уворачиваться, когда тебя воспитывают! - Лин была

искренне возмущена моим нежеланием получать оплеухи. Нет, ну вы

видели? Воспитывать они еще меня будут. Мне что, родителей не хватает?

Еще тут… воспитатели нашлись…

- Ага, щас! Можно подумать, что затылок у меня казенный, -

огрызнулся я. Что-то настроение совсем упало… Вот только не надо ля-ля

про неуравновешенность оборотней и прочее! «А я и не собирался…» Да? И

что же мне не верится? «А ты попробуй!» Ты знаешь… не хочется. «А

хочешь узнать, почему?» Ну и?… «Просто… я тоже когда-то скучал по

дому.» Тьфу на тебя! Ничего я не скучаю! Ну… разве что самую малость.

Здесь же все не так. Не как дома… - И вообще, Рин, куда ты смотришь!

Это же оскорбление Княжеского Дома Дубравы! А ты хоть бы ухом повел!

- Никакого офкорбьения не вифу, - пробурчал с набитым ртом эльф,

задумчиво шевельнув ухом. В отличие от воспитывающих меня молодоженов,

кузен ел чуть ли не в три горла. Потом понял по округлившимся глазам

Лин и Шема, что никто ничего не сообразил из его «речи», быстренько

дожевал, откашлялся и повторил: - Никакого оскорбления не вижу. Лин же

семиюродная тетка троюродного брата племянника снохи кузена двоюродной

сестры родной тети зятя пятиюродного кузена моей матери… А стало быть

Шамит, как ее муж, и твой родственник тоже. Будем считать это

внутрисемейными разборками! - и Рин снова вернулся к еде…

Я искренне попытался выстроить всю ту цепочку родственных связей,

которые назвал кузен, но моя фантазия сломалась еще на двоюродной

сестре родной тети… Кажется, я понимаю, почему мама сбежала из

Дубравы… Выучить это все попросту невозможно! Так что по-прежнему буду

считать Шамита братом жены моего брата… Э-э-э-э, как правильно это

будет звучать?

Между тем, оборотень, успешно записанный в один из старейших

правящих домов Орраша, радостно ухмыльнулся и решил продолжить

воспитательные мероприятия…

- Ну… казенный, не казенный, но решать, идти нам с тобой или нет -

не тебе, - на редкость рассудительно заметил он. Хм, все-таки Лин ему

мозги вправила…

- А кому? - удивился я.

- Нам всем, - припечатала эльфийка, и даже Рин подержал ее

согласным мычанием. Сказать что-то более внятное на этот раз он

попросту не смог. Надо же, а я думал, что эльфы придерживаются

традиций и этикета от и до. «Не переживай, он о тебе такого же

мнения!» Ой, иди ты! Это что, молодым эльфам Властелинов в пример

ставят? Я сейчас со стула упаду…

- Ну извините, - покаялся я. Действительно - нехорошо вышло.

Нагрубил, обидел… - Просто я хотел сказать…

- А мне кажется, что нам болтать много не стоит, - решил еще раз

внести свою лепту в разговор мой троюродный братец. - А надо запастись

всем необходимым. Тут, говорят, ярмарка началась?…

- Э… А… Рин, а разве ты идешь с нами? - на эльфийку было жалко

смотреть.

Будь ее воля, она немедленно сдала бы наследничка на ручки папе и

с чистой совестью продолжила доставать меня. Но тут возникали две

сложности. Первая - ни папы, ни его гвардии в поле зрения не

наблюдалось. А оставлять будущего правителя без присмотра… Уф, на

такое наш Страж ни в жизнь не пойдет! И не поедет… А ежели она его

лично будет провожать до Дубравы - я отправляюсь в дальнейшее

путешествие в гордом одиночестве, так как Шем теперь не отлипнет от

нее ни на шаг.

- Лин, ну что ты пристала к моему брату? - ехидно сощурил глаза я.

- Ну проедемся мы с ним… до Соэлена. Там телепоо-о-о-рто-о-о-в…

- С братом? - недоуменно вздернула брови Лин.

- Ну да, с младшим братом, Рином, - кивнул я, приобнимая за плечи

не перестающего жевать эльфа. - Мы с ним наемничествуем помаленьку.

Знаешь, у нас, представителей мелких обнищавших эльфячьих родов так

принято… Сейчас вот свою старшую сестричку замуж выдали, - «Сбагрили

наконец!» - ухмыльнулся Дар, - сопровождаем в столицу, на медовый

месяц…

Надо отдать должное кузену - он первый понял, куда я клоню и тут

же состроил ехидно-надменную рожу, словно копируя мое выражение лица.

Правда, на «младшем» возмущенно фыркнул, но выступать не стал. Видимо,

тоже домой не хочет… Страж же еще немного похлопала ресницами, а потом

обреченно махнула на нас рукой, пробормотав что-то себе под нос. Если

я правильно расслышал, то…

- Что один, что другой - кровь одна!

Я не понял, это комплимент или?…

Эльф тоже недоуменно вздернул брови. Только вот пить при этом ему

не стоило - поперхнулся только так. Пришлось оказывать «братику»

первую помощь, со всей силы врезав между лопатками. Рин снес своим

дивным лбом кружку со стола, разогнулся и мстительно прошипел:

- Я тебе это припомню, братец ! - и почему я его не боюсь?…

- Вы идете или тут сидеть будете?! - донесся до нас недовольный

эльфийский вопль от двери. С радостью подскочив, мы наперегонки

ринулись к двери. Мне тоже интересно, что там за Ярмарка…

За завтрак, кстати, платил Шамит (причем, монеты были явно не

таркримской чеканки). Когда я поинтересовался у оборотня, где он взял

деньги, тот невинно сообщил:

- У знакомого одолжил.

Подожди-ка… У рыжика есть знакомые в этом городе? Тогда почему мы

не… «Ага, есть у него здесь знакомые! И у тебя есть. Знаешь, это тот

мужичок, что к тебе в два часа ночи заходил… - восторженное аханье: -

слу-у-у-ушай, я понял! Этот парень небось к тебе заходил ручку пожать,

о здоровье справиться! А Шем его выгнал… Ай-яй-яй… Какой он

нехороший…» И не говори! «Лады. Не буду…»

Самое интересное началось на звериных рядах, куда мы совершенно

случайно завернули. Припасы решили брать в таверне, вещей вроде бы не

надо, во всяком случае - мне. Коней никто менять не сбирался, так,

прикупили по мелочи… Так вот, на этих самых рядах мы умудрились где-то

потерять Аэлин. Причем - и Рин, и оборотень даже не заметили, когда от

нас отстала Страж. Ну, если кузена я еще могу понять - вот так вот

каждый раз высчитывать насколько кто кому близкий родственник - то

куда же этот новобрачный смотрел? Неужели в корсажи проходящих мимо

девушек?

Хотя вообще о «куда» вопрос даже не стоял. На многоликого было

жалко смотреть, когда он, закусив губу, скользил взглядом по клеткам

со зверьем. Судя по выражению лица оборотня, рыжий бы с огромным

удовольствием прибил всех, кто посмел обидеть «несчастных зверушек». И

кому какое дело, что среди этих самых «несчастных» каким-то образом

затесались тройка гарпий - торговец с исцарапанной физиономией уже

успел испытать на себе остроту их когтей, - пара лакарских гидр -

ядовитый плевок пятой головы одной из них чудом не попал Шамиту на

сапог - да бистивилах - благодаря «задушевному» пению этой милой

клыкастой и шипастой зверушки с полным отсутствием музыкального слуха

несколько неосторожных покупателей уже оглохло.

Наконец, блуждание по рядам мне попросту надоело и я предложил

разделиться. Рин тут же растворился в толпе, словно и не было его…

Рыжий же… почесал голову и задумчиво хмыкнул:

- Тебя ни на минуту оставить нельзя. Я лучше с тобой пойду!

Нет, вы только посмотрите на него! Это я-то на продавцов зверем

смотрю?

Как бы то ни было, именно Шамит и заметил Аэлиниэль. Девушка,

зачарованно разглядывавшая зверьков, замерла около одного из

прилавков, полностью заставленного клетками.

- Мне так хочется зверушку, - виновато протянула она.

Я так и упал…

Нет, ну вот куда катится мир, а? Как выполнить мою ма-а-а-аленькую

просьбу («ну давайте пойдем через Стальную пустыню!»), так ни за какие

шиши, а как самой восхотелось, так сразу… И вообще, зачем нам еще одна

«зверушка»? Мало ей коней, Шема да Трима? Так, стоп, Трим - это моя

зверушка. И вообще! Она что, не видит, что рыжик сейчас всем, кто этих

самых «зверюшек» в клетки посажал, головы пооткусывает? Не

превращаясь.

Кто поймет этих женщин?

Возле нас мгновенно нарисовалась торговка - хрупкая смешливая

девчонка:

- Господа решили приобрести животное? О, вы не пожалеете! Такой

коллекции как у нас, вы не найдете нигде! Вот, например! - она

уверенно ткнула пальцем в расположенную неподалеку клетку, в дальнем

уголке которой сжался небольшой пушистый зверек: - Это очень, очень

редкое животное! Водиться только в Стальной пустыне! - девушка

уверенно распахнула клетку и зашарила в ней рукой, вытаскивая «редкое

животное». - И называется оно… - пальцы нащупали зверька и… тот от

души впился зубами в любезно подсунутую руку: - …Т`елкханг шьераан!!!

Я поперхнулся смешком. Прелестное название для зверя. Вот только в

приличном обществе его называть не рекомендуется.

Девушка запрыгала, тряся кровоточащей рукой. Сам же зверек,

отброшенный в дальний угол клетки, противно зацокал-заверещал.

- Нира! - прозвучал откуда-то из-за клеток раздраженный мужской

голос. - Я же сотни раз просил тебя не ругаться!

- Эта тварь меня покусала! - обиженно наябедничала девушка.

- Бедный зверек! Надо срочно купить ему противоядие! - насмешливо

бросил обладатель этого самого голоса - высокий мускулистый мужчина,

выходя из-за клеток. Что-то мне в нем сразу не понравилось… Но вот,

что? Понять я так и не смог…

- Оч-чень смешно, Рон! - процедила девица, скользя по нему

неприязненным взглядом. - А вдруг он боле… Э… - запнулась она,

стрельнув глазками в сторону «покупателей».

Мужчина, словно не заметив ее оговорки, усмехнулся еще шире:

- Я и не сомневался, что тебе понравится!.. Иди, перевяжи руку, -

неожиданно серьезно продолжил он, - я побуду с покупателями.

Девушка проскользнула за клетки, а мужчина повернулся к нам:

- Итак? Чем могу быть полезен?

Оборотень, не отрывавший какого-то странного

потрясенно-испуганного взгляда от клетки со зверьком, выдохнул:

- Мы его берем. Сколько?

Не понял? Зачем нам еще один зверь?

- Семь золотых, - с широкой улыбкой сообщил торговец.

От названной суммы даже эльфийка замерла с открытым ртом. На такую

сумму здесь, всего в паре шагов можно было купить породистого коня с

родословной, поветвистей чем у Рина.

- Сколько?! - поперхнулся оборотень.

Улыбка на лице продавца стала еще шире:

- Семь золотых! - задушевно сообщил он, приглаживая рукой

встопорщенные черные волосы.

И тут до меня дошло… Тарк мархар, да он же темный! Причем из

Старшей Знати. Я сразу это не то, что не заметил, просто не поверил,

что здесь, в светлом городе может быть темный. Причем темный,

совершенно не маскирующийся. В отличие от меня.

Но какого маргула он здесь делает? Да еще в качестве какого-то

торговца зверьем? Ай, ладно! В любом случае, никакие животные нам не

нужны! Особенно - такие дорогостоящие. И вообще, подобное

расточительство наемникам совсем не свойственно.

Но вот оборотень был, похоже, совсем иного мнения, потому как

тихо, одними губами сказал:

- Мы должны его купить.

Не понял? Кому это я чего должен?

От моего праведного гнева рыжего спасло только вмешательство

Аэлиниэль, которая, тоже услышав слова Шамита и поинтересовалась:

- За пять продадите?

Торговец, не меняя задушевного тона, сообщил:

- Извини, красавица, скидок не делаем. Даже для эльфов.

Страж сжала губы, а потом, явно почувствовав то же, что и я,

вкрадчиво поинтересовалась:

- Ди?

Вот еще, делать мне больше нечего, только цены на всяких зверей

сбивать.

- Да причем здесь он, - хмыкнул Шамит. - Что он может?

Ах так?

Я широко улыбнулся торговцу и вкрадчиво поинтересовался:

- Для эльфов значит, скидок не делаете? - торговец отрицательно

мотнул головой. - А для темных? - прищурившись, я на несколько долгих

мгновений позволил моему настоящему облику проскользнуть через черты

лица эльфа… Полыхнули алым глаза, блеснули острые клыки… Через

мгновение все пропало. Если кто и видел, так вполне мог счесть за

легкое видение… В конце концов, когда такая жара, мало ли чего

почудиться может?

А у меня так неприятно закружилась голова… И если бы не Шем с

Аэлин, подпершие меня с двух сторон… Я бы точно свалился под ноги

торговцу.

В глазах темного проскользнуло легкое удивление, но голос остался

все таким же, чуточку насмешливым:

- О! На-а-адо же… Кого только не встретишь в вольном Каифте! - и

серьезно: - увы, нет.

- А если я… рассержусь? - вкрадчиво поинтересовался у продавца.

Мужчина хохотнул:

- Мне будет оч-чень неприятно. Возможно, больно… Только вот

знаете… Появление здесь, в вольных землях представителя Старшей Знати

в ярости… - тэ-экс, значит, он рассмотрел только то, что я - темный? -

Боюсь, это вызовет нездоровую реакцию. А то и приведет к ссоре между

темными и светлыми землями!.. Нет, я, конечно, понимаю, что возможно

вам, лично вам, глубоко начхать на мнение Темного Властелина и

правителей светлых государств, но… оно вам надо?

Не знаю, как моим спутникам, а мне этот темный начинал нравиться.

Ровный голос с легкой ноткой иронии, насмешливые глаза…

Тарк мархар, но он же из Старшей Знати! Я чувствую это. Так какого

маргула торгует здесь какими-то зверями? Может, изгнанник?

- Кто вы? Кем вы были в Темной Империи?

В черных глазах мужчины впервые за время разговора блеснула…

ярость?

- Вы думаете, что вы вправе спрашивать меня об этом?

Перстень Хранителя матовой полосой блеснул на моей руке родовой

печаткой клана Старшей Знати. Раскрываться полностью мне почему-то не

хотелось:

- А разве нет?

Остатки нежданных эмоций растворились, осталась лишь легкое

удивление да ирония:

- О! Никак молодой глава Рода к нам завернул! Кого только не

встретишь на Каифтской ярмарке… Порой здесь можно увидеть даже Рона

гар Тшхен, бывшего, а ныне отлученного рыцаря Ордена

Лиинс`Шерниатэйла!

Я так и замер с открытым ртом. Тарк мархар! Бывший рыцарь Ордена

Предвечной Тьмы… С ума сойти… Но как? И почему?! Что он совершил? За

что его изгнали, отлучили?

- Вы… хотите вернуться в Темную Империю? - вопрос сам сорвался с

губ.

Улыбка сползла с лица мужчины и он, впервые за время разговора,

серьезно ответил:

- Не стоит, милорд. Пусть все остается так, как есть. - И он снова

широко улыбнулся: - В том числе и цена на этого странного зверька!

Покупатели ушли… А на душе неприятно и тревожно. Разбередил

мальчишка душу, ой, разбередил.

Вернуться… Ха! Для того чтобы в тот же миг почувствовать у себя на

шее холодное лезвие Меча Правосудия?

Но как же порой хочется…

Всего на мгновение увидел настоящий облик этого мальчишки,

скрывавшийся под эльфийской личиной, но все равно ясно - мальчишка

это, почти ребенок, а вот надо же… Интересно, какой род получил

такого… Главу? Хотя, может, регент?… В его-то возрасте, как раз. Лет

пятнадцать-шестнадцать не больше! Но замаскировался хорошо. Как,

только, сумел? Рыцарь ничего не чувствовал, ни малейшего всплеска

темной силы!

Интересно, его спутники тоже темные?

Из-за клеток выглянула Нира:

- Ушли? Ты им что-нибудь продал?

Мужчина кивнул в сторону пустого пространства, образовавшегося на

месте проданной клетки.

- И за сколько? - не отставала девушка.

- Семь монет золотом.

Нира некоторое время стояла молча, переваривая услышанное, а потом

с радостным визгом повисла на шее темного:

- Великий Доргий! Да на эти деньги можно месяц жить! Как ты их

уговорил?! Это же эльфы, а они все снобы такие… Лишней монетки не

дадут! Хуже только гномы…

Мужчина усмехнулся:

- У всех свои секреты… - правда, на этот раз усмешка вышла

кривоватой.

- Ну ладно, ладно, - закивала Нира, - не хочешь говорить, и не

надо! Иди отдыхай…

Мужчина облегченно вздохнул и направился в фургончик,

расположенный за клетками, но уже в следующий момент был остановлен

капризным голосом Ниры:

- Ро-о-о-он!

Темный, тихо ругнувшись сквозь зубы, обернулся:

- Ну что еще?

Девушка хлюпнула носом:

- Я палец перевязать не могу!

Следующие пятнадцать минут отлученный рыцарь потратил на

завязывание на пальце Ниры кокетливого бантика (простые узелочки

девушку совершенно не устраивали).

В такие моменты Рон всерьез подумывал о возвращении в Темную

Империю.

Зверюшку все-таки пришлось купить. И если на капризы Аэлин я мог

попросту не обращать внимания, то… С Шамитом пришлось труднее. На лице

оборотня было оч-чень крупными рунами написано, что если я откажусь

купить этого зверька неизвестной породы, то рыжий попросту костями

поперек дороги ляжет, но…

Вот не понимаю я его. Ну зачем ему это… существо? Да еще за такую

цену? Вон, в соседнем ряду за пять золотых можно купить милого

пушистого кербера. Все как полагается - девять голов, змейки… А

оборотню чем-то этот комок шерсти приглянулся!

Все, если в результате этой покупки нам не хватит денег до Школы,

я лично придушу этого рыжего!

Мне на плечо легла тонкая рука эльфийки:

- Ди, не злись, я уверена, у Шамита были причины…

Я оглянулся через плечо. Оборотень уже сильно отстал, лишь

Аэлиниэль шла наравне со мной.

- М-да? И какие же?!

- Не знаю, - улыбнулась Страж. - Но я думаю, когда мы придем в

гостиницу, он все расскажет. Ну, не на людях же объяснять!

Ну, только если так…

Но насчет зверюшки надо выяснить прям сейчас! Не хочу я ждать до

гостиницы! Кто знает, может Шамита попросту зацепило, что бедную

животинку в клетку посадили, и он спит и видит, как бы ее на свободу

отпустить?

Я пропустил Аэлиниэль вперед, замедлил шаг и тихо поинтересовался

у рыжика:

- Так зачем тебе эта зверюга?

Оборотень бросил по сторонам короткий взгляд и, убедившись, что

никто его не собирается подслушивать, чуть слышно выдохнул:

- Она… Она не умеет разговаривать.

Э… Не понял? В смысле?

Похоже, Шамит догадался, что лично мне ничего не ясно, тихо начал:

- Боги… Ну как тебе сказать, Диран… Каждый зверь способен

разговаривать с другим… Рычание, фырканье, лай, мяуканье, рев: это все

- речь. Именно поэтому, например, луа способен понять, когда дракон

угрожает ему, а когда попросту общается. Звуки, издаваемые животными

различны, но понятны каждому из них. Это - речь. Когда животное долго

обитает среди людей, оно способно понимать человеческую речь, дикие же

- увы и ах, на это не способны… Из-за того, что многоликие так… близки

к животным… мы способны понимать их речь… А это… животное… Оно… Оно не

говорит! Оно издает какие-то бессвязные звуки и все!

- Э… - задумчиво протянул я. - А может, оно с рождения в клетке?

- Чушь! - мотнул головой рыжий. - Тогда все равно звучит речь. С

жутким акцентом, но все-таки… Диран, слушай, - оживился муж Аэлиниэль,

- а может это человек заколдованный?

Я прищурился, скользнув взглядом по клетке, которую бережно нес

Шем. Нет, чушь…

- Не-а! Нету никакого магического излучения от этого… как оно там,

кстати, называется?… Обычный зверек, в общем.

Оборотень только недоверчиво фыркнул.

В гостиницу мы, найдя Рина, пришли уже почти под вечер, счастливые

и довольные. Даже эта незапланированная покупка позабылась. Сходили на

выступление фигляров, потом зашли в балаган. Весело было, особенно

когда артисты показывали какую-то легенду про темных и светлых. Рин

стоял кра-а-асный, как не знаю кто. Поскольку у актера, который играл

эльфа постоянно отваливались накладные уши. Я даже считать стал! В

результате вышло пятьдесят три раза. Правда и темного они показали

полным идиотом, но… У него хотя бы ничего не падало и парик на сторону

не съезжал.

Самое странное, что новоприобретенную зверюшку Аэлин даже не

попыталась взять в руки. Она как была у Шамита, так и осталась. А тот

и не спорил… Не, я дурею с этих эльфов…

В это день мы решили лечь пораньше. Вернее - я. Хоть и проспал

целые сути, но на меня буквально навалилась какая-то противная

усталость. Ну ее к марграну, лучше лишний час подремать!

Спа-а-а-ать-то как хочется…

Серые, холодные волны устало накатывают на хищно ощерившиеся

зубья скал. Тяжелые и темно-серые тучи нависают над водой. Кажется -

ударь волна посильнее, и брызги пены долетят до набухших грозой

облаков. Утонут в них, чтобы через мгновение обрушиться на мир, связав

землю и небо такими же мрачно-серыми мохнатыми стежками дождя… Да,

бросить здесь якорь мог решиться только самоубийца.

С другой стороны открывался не менее мрачный пейзаж. Голая

каменная равнина без малейшего намека на растительность, обдуваемая

холодным и пронизывающим ветром, воющим, словно неупокоенная душа, в

провалах мрачных скал. Сложенное из дикого камня эдакое гротескное

подобие замка… М-да, у кого-то с воображением явная вражда. Картинка

просто-таки тоскливая.

- Видишь? Видишь, куда меня заточили по твоей милости? - тихий

шелест голоса за спиной. Ой, опять сны… - И разве тебе не жаль…

Жаль? Мне? После воспоминаний Дара, после разговоров с отцом,

после раздумий как холодных, так и приправленных острой ненавистью?

Своей, чужой… какая разница?

- Нет, мне не жаль! - ветер взвыл, словно стремясь вбить

вылетевшие слова назад. И разочарованно застонал, закрутился, рассыпая

вокруг подхваченный торжествующий смех - да что ты можешь, наваждение?

- Дар, какой же ты злой… - тихо, ласково, мурлыкающе.

- Вы опять ошиблись, госпожа, - холодность голоса могла поспорить

с пронизывающим ветром. - В который раз, в который раз…

Плащ взвивается вверх распластанными крыльями, воет распарываемый

мечом воздух, изумрудные отсветы на стали складываются в замысловатую

вязь рун…

- В который раз!!!

Мир вздрагивает и разлетается на осколки. Они тают в воздухе,

словно грязный лед, оставляя после себя только бархатную темноту

небытия. Сон - это отдых, а не пререкания с озабоченным балахоном.

До-о-оргий, ну дай мне поспать спокойно! В конце концов, кто тут бог -

ты или этот глюк запредельный?!

Ветер разочарованно выл в острых скалах. Опять это странное

существо, так похожее на Дара… М-да, эксперимент, сначала показавшийся

таким удачным стал моей самой большой ошибкой. Теперь уже понятно - не

стоит наделять оружие душой. Разума будет более чем достаточно. Хотя в

принципе можно обойтись и без него.

Если бы тогда не оставила этому низшему его воспоминания…

Теперь же всех Властелинов придется уничтожить. Под корень. Судя

по всему сейчас я имела счастье лицезреть потомков моего

«эксперимента». И очень хамоватых потомков. Хотя… постаралась я тогда

на славу, не удивительно, что они привыкли к поклонению и оказались у

власти. Теперь у них этого спокойно и безболезненно не отнимешь.

А если судить по этому экземпляру… что ж, можно собой гордиться,

творение выше всяких похвал. Жаль, что придется его уничтожить. Или

нет, можно убрать всех остальных, а этого нахала сперва заставить на

это смотреть, а потом… стереть память, лишить разума и сделать цепным

псом. Кровожадным цепным псом. А если ему еще и привить рабскую

преданность, то можно спокойно наслаждаться местью. Или все же не

стоит рисковать?… Да и… Что делать с Даром? Он ведь еще там… Я это

чувствую… Его душа пульсирует, зовет, бьется в агонии…

Так кого же из этих двоих оставить? Дара? Или эту… «ошибку»? А,

может, двоих?

Хм, в первую очередь надо выбраться отсюда, и потом уже решать -

кого да в какой последовательности казнить.

Но Дар… Для него всегда найдется место в пыточной!

Отступление четвертое (весьма нервное)

Нире вечно не хватало денег. Девушка хотела всего и сразу: и вон

ту симпатичную подвесочку, и вон те милые сережки, и вон то красивое

платьице, а на ужин… О, на ужин она приготовит нечто совершенно

невообразимое! Что-то такое, что будет достойно стола императора! Там

будет запеченная дичь, суфле, приготовленное по последнему эльфийскому

рецепту, и тортик! Как можно без тортика?

И чаще всего, достойной императора оказывалась именно стоимость

данного обеда, а не что-то иное.

Рон это уже давно понял, а потому относился к причудам своей

компаньонки с легкой иронией. У всех свои недостатки. Кто-то помешан

на изобилии, а кто-то… Кто-то не хочет рассказывать о своем прошлом,

упорно избегая этой темы.

Сегодняшний вечер должен был пройти спокойно. В конце концов, за

продажу того странного зверька была выручена порядочная сумма, а раз

так… Месяц - не месяц, а пару недель, при Нирином-то транжирстве,

прожить можно будет.

Воин лежал на охапке сена, брошенной в дальнем углу сарая, и

бездумно смотрел в потолок. Жизнь странная штука… Кажется все забыто,

старое пожарище памяти покрыто слоем пепла… Но стоит задеть какую-то

струну и… Опять все летит к маргулу в болото! Нервы ни к мархангу…

Громко хлопнула дверь, Рон задумчиво покосился на вошедшую Ниру,

но вставать не стал. Девушка же, еще до полудня сбежавшая вглубь

торговых рядов, подошла к нему и присела рядом, буквально сунув под

нос ладошку:

- Красиво?

Мужчина скосил взгляд. На тонком пальце красовался тяжелый

массивный перстень. Сочетание, конечно…

- Сколько? - вздохнув, поинтересовался он.

Девушка смущенно опустила глазки, выдохнув:

- Пять золотых…

Рону хотелось ругаться. Ругаться долго. Ругаться, вспоминая

изысканнейшие выражения на старотемном, Ругаться, со злости долбанув

по стене сарая Плетью Тьмы…

Вместо этого он страдальчески вздохнул и закрыл глаза… Все равно

бесполезно.

- Ро-о-он, ну не сердись, - заканючила она, встряхнув его за

плечо: - Ну, оно было такое красивое! Я не смогла удержаться!

- Тебе нельзя давать деньги, - мрачно протянул он, не открывая

глаз.

- Не сердись! - повторила Нира. - Я, вон, зато нашла новый способ

заработать… С утра из города выходит какой-то караван до Д'Окмора… Он

идет через Плато, нужны охранники. Вот ты и пойдешь… Ну, и я с тобой

за компанию…

- ЧТО-О-О?! - рывком сел воин. - Ты с ума сошла?! Я похож на

самоубийцу?!

- Ничего не знаю, - отрезала девушка. Кажется, в ее глазах даже

заиграла издевка: - Задаток я уже взяла.

- Вернешь.

Нира ласково улыбнулась:

- А я его уже потратила. На снаряжение.

Воин с тихим стоном упал на спину… Ему страшно хотелось придушить

одну не в меру инициативную девчонку…

Глава 5. Дорога, дорога, ты знаешь так много…

Утро я встретил бодрым и выспавшимся. Дедуля подозрительно

отмалчивался на задворках сознания, либо не зная о моем ночном

приключении, либо просто не желая о нем говорить. Какая бы не была

причина - я был рад. Не хочу вспоминать. Не то чтобы боялся, просто…

неприятно. Словно откусил яблоко и понял, что червяк скрывался в уже

проглоченном куске. Вроде и не страшно, но плеваться хочется долго и

нудно.

В зал спустился первый. Там даже трактирщика еще не было. Трим

встретил меня радостным ржанием, застоялся видимо. Быстро оседлав

грона я, что-то бодро насвистывая, пошел будить других. Нечего спать в

такое прекрасное утро! Тем более что некоторые уже проснулись…

Возле комнаты Шема во мне, наконец, проснулся здравый смысл. Не

думаю, что оборотень будет рад, если к нему сейчас кто-то ввалится.

Так что ограничимся только устным напоминанием. Слегка усиленным и на

всякий случай продублированным возле комнате Лин.

- Подъем! Труба зовет! - а «братца» сам разбужу… Недавно нашел тут

неподалеку одну змейку… Посмотрим, как эльфы на них реагируют…

Пока расплачивались с трактирщиком за провизию и комнаты, пока

заспанные и костерящие меня на чем мир стоит светлые седлали лошадей…

в общем - я чуть снова не заснул. А мой грон еще изрядно усилил

веселье, начав гонять коней по двору. Бедные животные ржали,

огрызались и кусали своих седоков, если те на них орали. Возмущаться

поведением моей лошадки смысла не было - Трим только радостно скалился

и щелкал клыками. Хм, странно, выглядит он хоть и единорогом, но зубы

лучше не показывать…

- Куда тебя так тянет? - возмущался заспанный Рин. - Можно

подумать, что без нас не начнут!

- Ой, да ну тебя, - отмахнулся я. - Как ты не понимаешь, там же

новое приключение ждет! А то едем ни шатко, ни валко, тоска берет…

- Тоска? - возмущенно завопили оборотень и эльфийка. - Это пустыня

тебе тоской показалась, что ли?

- Да ну вас, - обиженно протянул я, косясь на выползающее из-за

горизонта солнце. - Можно подумать, что сами вы в переделки не

влипаете.

- Поехали уже! - воскликнул выезжающий из ворот Рин.

Грон, захрапев, ринулся с места в карьер. Уступать первенство

какому-то там единорогу он решительно не собирался.

До ворот я доскакал первый. Эльф отстал на узких улицах, он еще не

привык ездить галопом в таких условиях, а кони Лин и Шема вообще ни в

какое сравнение не шли. Нет, для лошадей они были очень даже ничего,

но в сравнении с нашими ездовыми животными - проигрывали по всем

статьям.

Караван торговца как раз собирался у закрытых створок, чтобы разом

пересечь границу города, не дожидаясь отставших. Кого здесь только не

было. Подле ворот столпились люди, орки, гномы… Пустынные сторхи мирно

соседствовали с таширкийскими аргамаками, степные швыйки, похожие на

разжиревших гигантских мышей, задумчиво пережевывали жвачку, а между

караванщиками сновали веселые ашконы - создания светлой магии.

Наш условный «наниматель» расплылся в широкой улыбке, радостно

приветствуя пополнение. Угу, как только он узнает во сколько это ему

обойдется… Может и решить, что без наших услуг он как-нибудь поживет.

Хотя вряд ли! Судя по рожам охранников - каторга по всему этому

каравану плачет горькими слезами. Так что наши запросы могут оказаться

вполне приемлемыми. Особенно, если направить на переговоры Шема. Не

договорится - так хоть покусает…

Увы, моим чаяниям не суждено было сбыться - договаривалась Лин.

Эльфийка наивно захлопала глазками, мягко улыбнулась (собственник

Шамит при этом сопел как разобиженный ежик…). И караванщик тут же на

все согласился! Скажи Страж, что для безопасности каравана его главе

надо прыгнуть с близлежащей скалы, сделал бы, не раздумывая!

Дорога до Плато оказалась нудной и скучной. За три часа, что мы

ехали, не произошло ничего интересного. Первое время после выезда из

города я изображал бывалого наемника: зорко осматривался по сторонам,

не убирал руку с эфеса специально вызванного и висящего сейчас на

поясе меча ( «Дитятко балуется!» - хихикнул Дар), но потом мне это

надоело, так что… до развилки я попросту рассматривал окружающий

пейзаж.

Наконец, вильнув в очередной раз, дорога решила, что хорошего

должно быть понемножку и решила разделиться. Одна стежка, узкая,

поросшая травой, пошла прямо, ползя куда-то вперед и вверх. Вторая -

широкая утоптанная тропа, резко поворачивала на юг, теряясь в

небольшом леске на горизонте. Как я понимаю нам - прямо.

Перед входом на Плато (честно говоря, особого входа я не заметил,

но, похоже эта развилка и была условной границей), караванщики решили

сделать небольшой привал. Так сказать, морально подготовиться к

долгому и трудному пути.

Я со вздохом сполз со спины грона. И зачем только эти остановки?

Тоскливо зевая, я бродил вокруг импровизированного лагеря и

возмущался. Это был не караван. Что угодно - но не караван. Нет, я,

конечно, понимаю, светлые земли и традиции здесь могу быть совсем

другими, но… не знаю, как назвать… правила целесообразности, что ли,

они одни для всех!.. В том числе и то, что касается передвижения такой

кучи народа.

Начнем с самого простого и близкого - охраны. Толпа вооруженных

людей, а единого командира - нет. У каждого караванщика или повозки -

свой воин, если это можно так назвать. Неупорядоченный сброд, как

сказал бы мой отец. Вот у кого все бы по струнке ходили… натянутой

высоко над землей.

Нет, я, конечно, понимаю, вольные солдаты и все такое прочее, но

должен же быть кто-то кого вся эта шайка-лейка слушается?! А так… кто

сам по себе, кто в небольшой компании со своим ватажком… Бред

какой-то, как они вообще решились идти по этой местности? Идиоты

непуганые…

Конечно, я сам ни разу караванов не водил, но умные книги читал. В

то числе и «Записки путешественника Лорго Скранго». В них сей

почтенный человек описывал не только земли, в которых побывал, но и

окружавший его быт, привычки, нравы. Путешествовал он чаще всего

именно с караванами. Морем ли, по суше…

Вот, исходя из его наблюдений, я сейчас видел неорганизованную

толпу, а не караван. Телеги ехали кто как хотел, построение

соблюдалось чисто условно, и почему-то мне кажется, что никто никаких

маневров и не знает. Видимо, у купца это первый поход. Причем, как мне

кажется, он таковой у всех, присоединившихся. Хотя становится дико от

мысли, что охраничков уйма, а никто ничего не смыслит. Встреться нам

(тьфу-тьфу, чтоб не нагадать) ватага разбойников, хотя бы такая же как

перед Стальной пустыней - ничего бы не помогло. Даже личное

заступничество Доргия…

Зло сплюнув в пыль я решительно направился к главе этого… этой…

увеселительной прогулки. Он «отдыхал от трудов праведных» в шатре,

разбитом в самом центре лагеря. Угу, чтобы никакой муравей, не приведи

боги, не добрался… Только вот меня это мало волновало, так что

пришлось ему отложить и бокал с вином, и все остальные занятия до тех

пор, пока я не перестану нависать на ним с самым зверским выражением

лица.

- У вас есть ко мне вопросы? - недовольно поморщился торговец.

- Ага, - с самым серьезным видом кивнул я. - Когда мы покинем это

сборище и присоединимся к каравану?

- Что?! - вытаращился он. - Но мы и сейчас…

- Это не караван! - решительно рубанул я рукой по воздуху. - Это

сборище непуганых светлых идиотов, за каким-то мархангом попершихся к

маргулу на рога в поисках неприятностей на то место, откуда ноги

растут! У вас же телеги едут вразброд, построения даже не угадывается

при самой сильной фантазии! А охранники?! Сброд вооруженный! Каждый

сам по себе и за себя!..

- Да что ты себе позволяешь, мальчиш… Кхе… Простите, благородный

дивный, но это, ну вот совершенно не ваше дело! Вы ведь наемничаете?

Вот и наемничайте себе дальше помаленьку, а в управление караваном не

лезьте!

Я смерил его злым взглядом и… Вышел из шатра.

Действительно, какое мне дело до этих людей? Через Плато перейдем

- и все, прощайте. Что меня вечно тянет помогать да восстанавливать

справедливость? Как хотят, так пусть и живут…

«Просто ты становишься Властелином,» - как-то без ехидства

отозвался Дар. А до этого я кем был? Светлым Героем Таркиреном?

«Малыш, ты думаешь, что Властелин это только рога, крылья, корона и

хвост?! - возмутился предок. - Властелин, это тот, кто властвует над

своим телом и помыслами окружающих тебя людей!» - немного непонятно

объяснил он. Как это - над помыслами? Ладно еще - над своим телом. Тут

вроде все ясно. Гойр говорил, что только полностью владея телом можно

добиться успехов в военном деле. Но помыслы… Это что, внушать мысли? А

кто сам не так давно устроил мне истерику по поводу принуждения?

«М-да… рановато я за это взялся… - задумчиво проговорил дед. -

Пока просто поверь, я тебе потом все объясню.» Ну ла-а-адно, раз ты

так говоришь… Тем более, что на «истерику» никакого внимания он не

обратил! Живем!

В раздумьях я сделал еще один круг вокруг лагеря. Внутрь заходить

не хотелось, пришлось бы петлять мимо путешественников, палаток, а

так…

В любом случае, караванщики, похоже, решили задержаться надолго,

часа на два, как минимум. Чувствую, с такими-то попутчиками идти

будем…

Потребовать что ли, расчет да поехать самим? Так эти… «эльфийские

новобрачные» меня со свету сживут! Мол, «Диран, какой ты переменчивый,

у тебя на уме то одно, то другое!» «А что, разве не так?» Так-то оно

так, но ведь скучно же! «Так займись чем-нибудь! Потренируйся,

например.» Ага, у всех на виду. Может, мне еще и облик сменить?!

Смешок - «Почему бы и нет? Скучать тогда точно не придется! Никому.»

Не знаю, до чего бы мы опять договорились, но…

- О, кого я вижу! - насмешливый голос ворвался в мои мысли. - Юный

глава рода решил прогуляться в гордом одиночестве?

Я резко повернулся. Маргуловы волосы, заплетенные в тугую косу,

больно хлестнули по спине. Ой-й-й-й… К`ш`ен кхетраа! Чтоб у того, кто

эти косы придумал, руки поотсыхали-и-и!

В глазах темного (как там его зовут? Рон?) светилась откровенная

издевка.

- Предположим, - сдержано согласился я.

Он-то откуда здесь взялся?

- Ну и как? Нравятся светлые земли? - вопрос был задан так

вежливо, с таким участием… Ну прям посланник Тирелены, возвещающий

благую весть Алькаре!

- Без-з-з-зумно! - наивно захлопал глазками я. - А что вы здесь

де…

- Путешествую, - отрубил он, мрачнея на глазах. Куда только вся

вежливость пропала?

Так, самое главное, взять инициативу в свои загребущие когтистые

конечности, а там маргула с три он выберется.

- Ну и как? Нравится? - теперь была уже моя очередь быть предельно

вежливым.

Вот только отлученному рыцарю моя вежливость как-то не особо

понравилась. По крайней мере, на его лице оч-чень крупным рунами было

написано, куда мне, такому культурному, идти, что там делать и сколько

находиться. Вот только высказать это он не успел - в разговор вмешался

новый участник:

- Ди! - я обернулся на голос: к нам, сияя широкой улыбкой,

направлялся Рин. Где-то поодаль золотой точкой мелькнула Аэлин.

Как мало для счастья человеку (тьфу, эльфу) надо. Всего-навсего из

дома сбежать! «Ой, и кто бы говорил!»

Внимание рыцаря обратилось на моего кузена. Рон смерил княжича

задумчивым взглядом и чуть насмешливо протянул:

- М-да… Эльфы размножаются, как тараканы… Вчера было два… Сегодня

уже три…

Ну… Я-то, хвала богам, не эльф… Мне все эти оскорбления до

лампады. Вот если бы воин по поводу темных прошелся… Тогда конечно…

Но, похоже, в этой компашке таким миролюбивым оказался один я.

Следующие пару минут мне пришлось посвятить удерживанию Рина,

который очень хотел совершенно не по-эльфийски засветить в морду Рону.

- Повтори, что ты сказал?! - прошипел кузен, вырываясь из моих

рук.

- Я сказал, - любезно начал темный, - что эльфы размножаются как

тара…

А я не виноват, честно. Рин так дергался, так дергался, вот у меня

руки и не выдержали… Задумчивое хмыканье - «Будем считать, что я

поверил…»

Блеснул меч, выскользнувший из ножен… Клинок эльфа должен был

снести голову темному, вот только за мгновение до того, как полоса

мирина коснулась шеи рыцаря, тот легко ушел от удара. На левой ладони

Рона гар Тшхен свернулась ядовитой змеей Черная Плеть - заклинание не

особо сильное, но удары ею весьма ощутимы! - а в правой руке сверкнул

узкий длинный клинок.

Противники оказались достойны друг друга. На стороне рыцаря были

бесконечные тренировки в Ордене (хе, а то я не слышал, как их там

дрессируют? Да мои занятия с Гойром, по сравнению с этим, так, детская

разминка!), эльф же… В конце концов, моего кузена тоже тренировали, и

я так думаю, он не последний фехтовальщик в их Дубраве.

Постепенно вокруг нас начала собираться толпа любопытствующих

торговцев. Первым, разумеется, прибежал глава каравана.

- Что происходит? Немедленно прекратите! Я не позволю, чтобы мои

охранники сражались между собой!

А, так Рон тоже… нанятый…

- Они не дерутся, - любезно пояснил я. - Они тренируются.

Меч темного едва не отсек Рину ухо.

- Тренируются?!

- Ага, - зевнул я.

Клинок Рина слегка подровнял рыцарю прическу.

- А почему настоящим оружием?! - не отставал наш «наниматель».

- А смысл тренироваться с игрушками? - пожал плечами я.

Черная Плеть рассекла пышный рукав камзола Рина.

Караванщик задумчиво почесал голову:

- А, ну, тогда, конечно…

Сражающиеся кружились по вытоптанной траве. Честно говоря, принять

этот бой за тренировку мог только слепой. Но… Как не странно, торговец

поверил…

Еще через пару минут ко мне протолкалась Аэлин:

- Ди, что здесь происхо… Диран, останови их, немедленно!

Ага, прям побежал. Делать мне больше нечего, только вот лезть

между ними и останавливать. Чтобы кто-нибудь из них мне мечом по уху

заехал? Они у меня хоть и слегка заостренные, но свои, родные…

- Диран, останови их! - не успокаивалась эльфийка.

Нет, ну что она ко мне привязалась? Как я их останавливать буду?

Прыгать вокруг и кричать «не ссорьтесь!»? Конечно, можно между ними

какую-нибудь стенку уронить… Но это так сложно… Пока заклинание

вспомнишь, пока все рассчитаешь… Вдобавок, они ж на месте не стоят!

Как я их останавливать буду?!

Положение спас наш «наниматель». Рванувшись вперед (Аэлин,

испуганно ахнув, зажала рот рукой), он запрыгал между Роном и Рином,

чудом не поймав шеей лезвие чьего-нибудь клинка:

- Так-так-так, господа, заканчивайте тренировки, нам пора ехать, а

то до вечера не управимся!

На мгновение замерли все. И темный, готовый одним ударом рассечь

эльфа, и Рин, собиравшийся принять этот взмах на свой клинок. И

караванщик, чье горло оказалось зажатым в этих странных и опасных

«ножницах»… Потом сражающиеся медленно, очень медленно развели клинки

(торговец облегченно выдохнул)… Рыцарь смерил эльфа презрительным

взглядом, сплюнул ему под ноги, и, развернувшись, направился вглубь

стана.

Рин рванулся вслед за ним, но я успел перехватить его за плечо:

- Не стоит…

- Я убью его! - прошипел кузен, не отрывая ненавидящего взгляда от

мощной фигуры темного. - У-нич-то-жу!

Я с трудом сумел его удержать.

Мы ехали по Плато уже около часа - трава, изумрудно-зеленая за

городом, выцвела и пожелтела, высокие деревья сменились

закурчавившимися кустарниками, - а Рин все никак не успокаивался:

- Я уничтожу этого темного! Сотру его в порошок! Я…

Наконец, я не выдержал:

- Боги, Рин, приедем в Д'Окмор, вызовешь его на дуэль! А сейчас -

остынь!

Ехавшая поодаль Аэлиниэль как-то странно покосилась на меня, на

промолчала. Кузен же оказался менее сдержанным:

- В Дубраве лет пятнадцать как запрещены дуэли!

Я чуть с Трима не рухнул.

- А… Э… А как же… А если тебя оскорбили? Как защитить свою честь?

- я, наконец, смог сформулировать вопрос.

- Для этого есть суд! - отрезал эльф, а потом недовольно фыркнул:

- Можно подумать, в Темной Империи дуэли разрешены.

- Конечно!

Рин окинул меня долгим скептическим взглядом:

- Может, ты еще и дрался на них?

Я пожал плечами:

- Я - нет, - и прежде, чем торжествующий эльф успел вставить хоть

слово, продолжил: - Тери - пару раз… А Гил так вообще. С шестнадцати

лет с ристалища не вылазит. Ну, он у нас, по жизни, мечом по голове

стукнутый… Две дуэли в месяц как по расписанию. Мама уже замучилась

рубашки ему зашивать!

- И что, - не успокаивался эльф, - ты хочешь сказать, что тем, кто

посмел поцарапать принца, ничего за это не было?

- Ну, во-первых, Гила так легко не поцарапаешь. Обучение у нас

будь здоров, Гойр просто так не отстанет. А во-вторых… «Дуэль может и

должна происходить только между равными. В вопросах чести Властелин -

первый среди равных». Пункт первый и второй Дуэльного кодекса Темной

империи, - задумчиво сообщил я, а потом сладко улыбнулся: - Что-нибудь

еще?

Некоторое время Рин молчал, а потом тихо поинтересовался:

- Ди, твой отец предоставит мне на пару дней свое подданство?

Ну, вот что тут можно ответить?

На закате, когда багровое солнце уже наполовину скрылось за

горизонтом, расцветив пожарным заревом желтую траву Плато, мы,

наконец, доползли до небольшого лесочка, где глава каравана и

предложил устроить привал. По мне, так лучше оставаться на опушке, но

кто будет слушать простого наемника?

Хвала всем богам, в стражу нашу компанию - то бишь, меня с Рином

(Шамит же с Аэлиниэль у нас новобрачные, служить не нанимались…) - не

ставили.

- О-о-о-ох, - простонал Рин, сползая с единорога. - Сейчас бы

размяться…

Хех… Ну вот что за человек, а? Точнее эльф. Того, что произошло

утром, ему не хватило…

Скептическое фырканье - «Можно подумать, ты не хочешь того же!».

О, дед очнулся! А где ж ты весь день был, а, учитель?! «Где надо!»

Всеобъемлющий ответ.

Хотя кузен по-прежнему ждет, что я как-то отреагирую…

- И не говори, - отзываюсь, растянувшись на пожухлой траве. И тут

меня осенила идея! - Ри-и-и-и-н?

Эльф лениво повернулся в мою сторону и наткнулся на о-о-о-о-чень

заинтересованный взгляд. Моргнул - и выражение его лица сменилось на

задумчивое:

- Ну, давай попробуем…

- Только не здесь! - поднявшись на ноги, стал оглядывать ближайшие

заросли. - Пошли.

А то знаю я их… Сейчас опять набегут, и доказывай потом что это

просто еще одна тренировка. Особенно, после жестов рыцаря и

высказываний Рина…

Мой родственник пошел следом. С минуту мы продирались через

колючки и наконец, набрели на довольно просторную полянку, окруженную

деревьями. Куртка тут же полетела на землю. На нее шлепнулась верхняя

одежка эльфа, так же предпочитающего не стеснять себя в движениях.

Потом и ножны его меча. Троюродный братик предпочитал один клинок.

Теперь я, наконец, получил возможность рассмотреть его. Обычный прямой

светлый. В общем, такой же, каким обычно и пользуются эльфы. «А ты

откуда знаешь?» Книжки умные читаю!

Единственным отступлением от правил, которое позволил себе Рин,

стало некое подобие металлической перчатки, достигающей локтя. Хм…

Я ухмыльнулся и встал напротив него. В руках тут же возникли

темные полосы лезвий Ал'Дзаура. Отполированный металл поймал блик

заходящего солнца, невесть как просочившегося меж ветвей…

Боевые стойки мы приняли одновременно. Время замерло, сгустившись

словно никр, чтобы через миг взорваться каскадом ударов.

Манера боя эльфа очень напоминало их стрельбу. Точные, сильные,

неожиданные выпады, прямые блоки. Все вместе это походило на танец.

Строгий и изысканный. В то время как Танец Властелинов больше

напоминал пляску огня - вроде бы и бессмысленные удары, но решивший

так рисковал обжечься. Чаще всего - насмерть.

Выпад, блок, обвод, выпад… прыжок, взмах, низкая стойка… Рин

отводит мои выпады металлической рукой, тогда как его клинок ищет

слабые места в защите. Забывшись на мгновение, я оскалился и радостно

зарычал - с ним приятно танцевать. Можно даже закрыть глаза, полностью

отдавшись завораживающей музыке, ритм в которой вызванивали

столкнувшиеся мечи, а сопровождение пел воздух, вспарываемый сразу

тремя лезвиями.

Прыжок, поворот - и танец обрывается. Мы стоим друг напротив

друга, глядя в глаза. Серебристый клинок нацелен мне в живот, тогда

как чуть изогнутые полосы темного мирина едва не касаются его горла и

сердца. Но мы улыбаемся. Широко, открыто, радостно.

М-да, давно я так не разминался. Наверное, со времени празднества

у Храма. Здорово мы тогда с отцом потанцевали. Аж мышцы ноют, как

вспомню.

Как же хочется повторить те мгновения… Или хотя бы полетать…

Долгая дорога и тренировка с Рином вымотали меня. Вернувшись к

костру, разожженному Шамитом и Аэлин, я сунул в зубы Триму кусок

пеммикана (никто за нами не следит? А то будет шуму…), и рухнул на

расстеленный плащ (хай они там сами со всем разбираются!). Все! Я

сплю! Не буди…

В последнее время не люблю тренироваться в Кардморе. Просто -

не-люб-лю. И причины назвать не могу, и объяснить не получается… А, к

маргулу! Я лучше здесь, на полянке…

Черная полоса меча со свистом распорола воздух. Выпад, взмах,

блок… «Халтуришь, однако! Если бы я стоял напротив тебя… Ты был бы уже

трупом!» Не удерживаюсь от скептического хмыканья - даже так? Хорошо,

все-таки, что я один!

«А все-таки… О чем задумался?» Ни о чем. «Ой, да хватит тебе! У

тебя такой туман в голове… Так о чем думаем, Властелин?» О Джейне…

«М?» Тш`елт! Я не понимаю ее! Она… Последние дни она просто замкнулась

в себе! Молчит, прячет глаза… Начинаю с ней говорить - отвечает

невпопад. Думает о чем-то своем, на меня не смотрит. Меня не слышит…

Что я сделал не так? Хмыканье - «спроси у нее…». Ты прав… Приду в

Кардмор и тогда… Смешок - «Зачем так тянуть? Обернись!»

Джейна стояла за спиной. Стояла, молча теребя в руках тонкий

батистовый платок и не отрывая от меня какого-то напряженного взгляда.

И давно она здесь? «Ну… Посчитай… Минут двадцать будет…» То есть…

Она видела как я… обратно, в человека… перекидывался?

Ледяные когти страха вонзились в сердце. Тарк мархар! Я же… Я же

мог ее… Т-той эре… Вздох - «Не бойся… Я следил…»

Я вскинул голову к небесам, надеясь, что беспощадное солнце

уничтожит следы нежданно наклюнувшихся слез. Спасибо вам, всемогущие

боги…

Джейна закусила губу, медленно шагнула ко мне…

- Дар, я… У меня… Я… - а потом резко, словно в ледяную воду

шагнула: - У меня будет ребенок.

«Н-ну, и что ты стоишь? Сделай хоть что-нибудь! Улыбнись, по

голове ее погладь. Не хочешь, так пошли ко всем нардхангам! Но не стой

как пень!!!» А… Что мне делать?! Что?! Посоветуй! «Не знаю…»

Меч по-прежнему был у меня в руке. Я несколько долгих, очень

долгих мгновений смотрел на Джейну… потом сделал шаг вперед… Полоса

мирина хищно блеснула в лучах солнца…

Я опустился на одно колено, положив клинок к ногам девушки:

- Миледи, я прошу вас оказать мне честь стать моей женой.

Она плакала навзрыд, спрятав лицо на моей груди, и в ее рыданиях

я с трудом разобрал:

- Дар… Боги, я так боялась…

Сегодня родился сын.

Джейна спит…

А я стою и не могу оторвать взгляда от темного провала окна.

Я не позволю, чтобы Кронэл стал таким же монстром, как и я!

Слышишь, не позволю!

А безлунная ночь за окном ухмыляется холодным оскалом Тьмы…

Я проснулся от того, что меня потрясли за плечо. А когда я,

отмахнувшись (меня? Будить?!), перевернулся на спину, пнули в бок

ногой. Какого маргула?! Резко сев, я оглянулся по сторонам, собираясь

высказать рыжему все, что я о нем думаю (а кто тут еще такой наглый?!

Не Рин же в самом деле!)… И наткнулся на насмешливый взгляд Михшула…

Южный бог воровства сидел на земле, задумчиво потирая босую

ступню:

- Слушай, принц, у тебя что, ребра из мирина сделаны? Я чуть ногу

не отшиб, мамой клянусь! Надо было сапоги одевать. И чтоб носки на них

из брюликов были…

Утро только начинало вступать в права: меж деревьев проскользнули

первые лучи солнца…

Я сложил руки на груди и, убедившись, что все мирно спят (даже

странная зверюшка свернулась в клетке калачиком) не обращая внимания

на явление Михшула народу, вкрадчиво поинтересовался:

- Тебе чего надо, боже?

- О! - улыбнулся горбоносый. - Всегда приятно поговорить с

воспитанным человеком!.. Слушай, принц, я ведь к тебе по делу… Слышал,

у тебя корона одна, ненужная, завалялась… Подари, а? Будь ласка?

Я аж поперхнулся от неожиданности. Нет, вы посмотрите на него!

Пришел, попинал, а теперь еще чего-то хочет! Кстати, а о какой короне

он вообще говорит?… Моей, что ли? Так как я ее отдать могу, если она

вообще не снимается?…

- Ну так как, твое высочество? - нетерпеливо поинтересовался бог

воровства. - Подаришь диадемку?

- Какую??? - не выдержал я.

- Тормозим? - скептически фыркнул южный покровитель

путешественников. - Или тапочком прикидываемся?

О чем это он? «Не догадываешься? - проснулся, наконец, Дариэн. - О

той короне, что оборотень тебе в сумку засунул!» Ой… А я и забыл о ее

существовании…

- Ну так что?! - не отставал Михшул. - Принц, а принц, ну отдай

корону, а?

А я вот что-то не пойму… Он же бог воровства! Ну и украл бы эту

диадему втихую…

- А сам что не возьмешь?

Южанин хлюпнул носом. Жалостливо-жалостливо:

- Так она заговорена… Ее, без разрешения хозяйки, только люди

держать могут. А боги так, только если по доброй воле отдадут… Отдашь?

- Не-а, - фыркнул я. - А… Кто хозяйка?

«Придурок! Надо было сначала спросить, а потом уже отказываться!»

Ну, извини, не сообразил…

- А вот не скажу, - обиженно буркнул горбоносый и растаял в

воздухе, подобно привидению…

Следующие пятнадцать минут я потратил на раскопки содержимого

собственной безразмерной сумки. Корона, столь резко понадобившаяся

богу воровства, то ли под подкладку завалилась, то ли еще что… В любом

случае найти я ее не мог. К счастью, широкая спина Трима надежно

прикрывала меня от остальных палаток расположившегося на ночь

каравана, так что можно было не бояться, что кто-то заинтересуется…

В какой-то миг мне попался томик «Уж замуж…». Я уже собирался

засунуть книгу обратно в сумку, как вдруг услышал тихие всхлипывания

под обложкой… Не понял!

Я осторожно приоткрыл книгу… На фронтисписе сидела, утирая глаза

крохотным платочком, Микоши. Почувствовав, что кто-то открыл книгу,

ведьмочка подняла на меня красные глаза:

- Чего смотришь?!

- Э… Что случилось? - осторожно поинтересовался я.

- Ничего! - отрубила она, высмаркиваясь в платок.

- А все-таки?

Девушка вскинула зареванное лицо… И ее ответ поразил меня до

глубины души:

- Ты меня с Эрриатой не поздрави-и-и-и-ил!!! А она вчера

была-а-а-а-а!!!

Не, нормально, да? Я теперь еще, оказывается, виноват и в том, что

не поздравил ее с Днем Всех Влюбленных… Прелестно!

Словно уловив мои мысли, ведьмочка зарыдала еще сильнее, а потом,

кинув на меня злой взгляд, попросту захлопнула обложку. Открыть книгу

я так и не смог… Ну и маргул с ней! Потом разберусь что и как… Тихий

смешок - «Поосторожней здесь с проклятиями, малыш. А то действительно

маргула накличешь… Забыл, где мы сейчас?» Ой, вот только не надо мне!

Ты сам-то в это веришь? Тихое хмыканье.

Засунув книгу обратно в сумку, я с утроенной энергией принялся

выискивать корону. Наконец, искомое было найдено и извлечено наружу.

Ну, венец. Ну, красивый. Но, что в нем такого, что бог воровства

им заинтересовался? Нет, я, конечно понимаю, работа обязывает, но

все-таки…

Меня похлопали по плечу:

- Ди?

Я аж на месте подскочил! Резко обернулся…

Это был всего лишь Рин, с интересом рассматривающий корону,

которую я держал в руках.

- Боги, ну нельзя же так пугать! А если бы я тебя каким-нибудь

заклинанием долбанул! - возмутился я.

Кузен пожал плечами:

- Я б отбил… Кстати, - эльф понизил голос: - а… откуда у тебя эта

диадема?

- Нашел, - улыбнулся я. - А что?

- Можно? - и не дожидаясь моего ответа, кузен вытянул корону у

меня из рук, некоторое время задумчиво осматривал ее, а потом сообщил:

- Очень уж она похожа на диадему Тирелены, пропавшую из храма около

года назад… Воров так и не нашли…

Ой, как интересно-о-о-о…

- У, барыга проклятый! - обиженно всхлипнул над ухом голос

Михшула.

- О чем задумался, Ди? - вырвало меня из размышлений голос Рина.

- Ну… - почесал голову я, - ее надо ж вернуть, а где я здесь храм

Тирелены найду?

На лице Рина появилась улыбка: судя по промелькнувшему в глубине

глаз страху, кузен боялся, что я резко захочу оставить корону себе…

Вот делать мне прям больше нечего! Своей за глаза хватает…

- Нашел о чем беспокоиться! - хмыкнул он, возвращая мне венец,

который я тут же засунул обратно в сумку: - Мы ж в Д`Окмор едем… Зря

он что ли, городом Ста Храмов называется? Там на алтарь и положишь…

- Ж-жадина! - фыркнул Михшул…

М-дя… Жизнь бьет ключом. Чаще всего - именно по голове.

Дорога по Плато с каждым часом становилась все трудней. Лесок, в

котором мы заночевали, давно закончился, и жаркое солнце нещадно

палило с голубых небес, словно решив заживо испечь группу людей,

невесть зачем решивших пересечь плоскогорье. Пожелтевшая трава

неопрятными пучками торчала из растрескавшейся от жары земли. Листья

на редких деревьях облетели, и лишь сухие ветки, протягивали изогнутые

ладони к беспощадным небесам. Хотелось одного - забиться в тень и

сидеть там безвылазно. И за каким маргулом нас понесло в подобное

пекло?!

Я с ненавистью покосился на висящее почти над макушкой солнце и

поправил на голове некогда белый, а теперь серо-желтый и мокрый

платок. Здесь будь ты хоть пять раз эльфом - схлопотать солнечный

удар, что лбом о дерево. Некоторые, особо… умные и «опытные»

путешественники уже отдыхали в фургонах, свалившись кто с облучка, а

кто и прям со своего копытного (и не очень) верхового животного.

Глава каравана еще в самом начале движения спрятался в кибитке,

гордо двигавшейся впереди всех. И поднимавшей такой столб пыли, что

всем остальным приходилось натягивать еще одну тряпицу на нос, чтобы

иметь возможность нормально дышать, не откашливаясь и не отплевываясь

после каждого вдоха-вдоха. Соответственно - и разговаривать при таком

положении вещей тоже было на редкость затруднительно. Эмоциональное

выражение отношения к подобному положению вещей я за разговор не

считаю. По данному вопросу вся масса людей выражала редкостное

единодушие.

Обеденный отдых не оправдал своего названия ни на дюйм. Казалось -

только ты пристроил гудящее от перенапряжения тела в благословенном,

но не менее жарком, душном и пропыленном теньке, как воплощение всех

мнимых и явных пороков в этом мире, по какой-то прихоти судьбы

маскирующееся под пухлого торговца, снова заорало во всю глотку:

- Двинули-и-и-и-и-ись!!!

Я с тоской посмотрел в пронзительно-синее небо и выдал вслух

длинное предположение о том, в результате каких… м-ны… браков и союзов

родилось то создание, которое тащит нас, бедных и несчастных… туда,

куда… в общем, куда редко кто ходит по своей воле.

- …! - на не менее классическом старотемном высказался кто-то

рядом, полностью выражая свою солидарность со всем вышеупомянутым.

Сидевший рядом Рин повернул голову в сторону звука, окинул

прислонившегося к углу телеги отлученного рыцаря взором, полным

бесконечной тоски и муки и емко припечатал:

- Нас'шаллехт орра гварртакхарн!

Нам осталось только согласно кивнуть, переглянуться, поражаясь

многосторонности образования длинноухих и издать тяжкий стон. На

большее, увы - сил не хватало. Хотя бродила в пустой голове, натыкаясь

на стенки, ленивая мысль, как перегревшаяся на солнце зурра. Она все

настоятельней и настоятельней советовала прикопать ночью купца в

ближайших кустах, завалить камнями и сказать, что так оно и росло еще

с давних времен! Думаю, никто бы лишних вопросов задавать не стал,

молча поблагодарив всех богов и испросив у них всего-всего для того

святого человека, который, наконец, прекратил это издевательство…

Вообще, последнее время между воином и эльфом установилось

вооруженное перемирие. В том смысле, что воин не пытался язвить, едва

видел Рина, ну а мой кузен уже не вспоминал о необходимости принятия

темного подданства. Хотя надо сказать, несмотря на то, что

передвигались мы одним караваном, особо часто отлученного воина никто

из нашей компании не видел.

Когда с головы колонны (вернее, толпы народу), донесся протяжный

клич, знаменовавший вечерний привал, все попадали буквально замертво

кто где стоял. Завернувшись в плащ прямо на земле, показавшейся мне

мягче пуховой перины, я дал себе клятву не открывать глаз до рассвета

и с чистой совестью повалился в тяжелый сон.

- Эй, глава рода, давай, вставай, - кто-то решительно потряс меня

за плечо. Недовольно поморщившись, я все же открыл глаза…

Что тут у нас? Небо. Темное. Звезды. Яркие. И отлученный рыцарь,

заслоняющий эту милую картинку.

- Слушай, тебе что, делать нечего? - недовольно ворчу, пытаясь

снова устроиться на одеяле.

- Да посмотри же ты! - Рон вздернул меня за воротник, разворачивая

куда-то в сторону.

О, и выкать сразу друг другу перестали… Вот только, боюсь,

ненадолго…

Только я хотел засветить в него чем-нибудь «воспитательным», как

картинка все же пробилась в сонный мозг. Всё, не столь малочисленное

«население» каравана с идиотскими улыбками на лицах, закрытыми глазами

и вытянутыми куда-то вперед руками стройными рядами шагали по ночной

пустыне. Причем шли дружно, плечом к плечу, четкими рядами… Бред

какой-то. Невольно даже глаза протер пару раз. Но видение никуда не

исчезло.

- Что с ними? - вскочив на ноги, я развернулся к темному.

- А я знаю? - зло огрызнулся он, с тревогой наблюдая за

марширующей колонной. - Что думаешь?

- Надо пойти и посмотреть, куда же они так рвутся? И кому за это

надо рога пообломать… - чуть тише добавляю, свистом подзывая Трима.

Чем раньше я доберусь до этого «призывальщика» тем скорее он заткнется

или…

- Я с тобой, - безапелляционно заявил рыцарь, запрыгивая на

ближайшего коня. И что с того, что он не заседлан?…

- Ладно… - нехотя отмахиваюсь и пускаю грона галопом.

Пыль взвихрилась и поднялась к небесам хорошим таким столбом. Из

которого вылетел разозленный рыцарь, шипя что-то «ласковое» сквозь

зубы.

Ночная скачка оборвалась у глубокого провала явно рукотворной,

почти идеально круглой формы. На глубине в самом центре этой

гигантской чаши торчал непонятный то ли столб, то ли колонна. Только

дно как-то странно белело… Невольно прищурив глаза, чтобы четче все

разглядеть я едва не шарахнулся назад. Внизу в несколько слоев лежали

кости. Кажется, я понял, ЧТО это такое…

Это было давно.

Очень давно.

Сразу после изгнания Царицы Ночи из Орраша.

Ее приверженцев было еще много, и они, естественно, были

недовольны таким положением дел. Но сами поделать ничего не могли.

Одно дело - открыть Врата и совсем другое - провести сквозь них

изгнанную богиню. Тогда они стали строить Линс'Шегкарранте или, говоря

проще, Алтари Царицы Ночи, сквозь которые посылали своей Госпоже

недостающую ей Силу. А каким образом посылали… да уж не в резной

коробочке с бархатным бантиком! Ритуальное жертвоприношение, иногда

излишне жестокое. Здесь же вообще устроили чуть ли не массовое

захоронение. Хотя теперь становилось понятным, куда девались люди…

Хорошо еще, что эти приверженцы позаботились о собственном

здоровье и не вплели в ткань заклинания призыва для темных. Лишь

благодаря этому на меня да Рона ничего и не подействовало.

- …!!! - выразительно прокомментировал увиденное Рон. Видимо, он

сразу понял, что это такое и что ждет радостно топающих сюда людей. И

нелюдей…

- И не говори, - согласно протянул я, косясь на появившиеся из-за

поворота дороги стройные колонны. - Знаешь, как их остановить?…

- Нет, - мрачно мотнул головой враз посмурневший рыцарь, - только

оттащить подальше и подождать, пока не пройдет ночь. Но всех мы не

успеем…

- А другого способа не знаешь? - ехидно поинтересовался я.

- Только разнести Алтарь, но на это у тебя сил не хватит, - темный

покосился на идущих, а потом развернул коня. - Ты сможешь спасти своих

друзей или никого. Выбирай.

В душе огненной волной вспыхнула ярость. Вот так, да? Выбирай? Ну

ла-а-адно, я выберу. Только пусть потом никто не жалуется. Что же

касается Силы… Раз не хватит, значит - попросим. Только вот у кого? У

Царицы? Ха, так она мне и даст! А потом догонит, и еще раз даст.

Тогда… А почему бы не попросить помощи у Ночи? Не у ее… посредников?

Оказывается, не ярость самый сильный стимулятор, не гнев. А

отчаяние. Отчаяние и безысходность.

Спрыгнув с грона, я вызвал клинки и несколькими ударами высек на

твердой, похожей на камень глине руну Ночи. Затем, поддавшись

какому-то неясному чувству, вонзил оба лезвия в землю и опустился на

одно колено. И что дальше? Думаю, каноны обращения не сильно разнятся,

по сути, это всего лишь ритуальная просьба… Ну что ж, обратимся…

- Нир Шегре'тер хал'ларран…

Великая Ночь… К тебе взываю в час печали и отчаяния. Не оставь

своей милостью и вниманием, дай мне Силы справиться с врагом, защитить

друзей и оградить Мир от Ничто…

Голос постепенно набирал силу, я поднял голову, запрокидывая ее

назад. По телу прошла знакомая волна полного обращения. Крылья с

легким шорохом раскрылись, развернувшись во всю ширь. Плавным жестом я

выдернул из ножен кинжал, полоснул по ладони и развернул ее к земле.

Тяжелые, чуть светящиеся капли с гулким стуком стали падать на руну,

растекаясь по канавкам-рытвинам. А речитатив становился все громче и

громче…

Твое дитя, сила от силы твоей, тьма от тьмы твоей… К тебе взываю

и прошу помочь. Моя кровь, моя сила, моя душа и жизнь - порукой моему

слову…

Казалось, в мире ничего не изменилось, только теплый ветерок

коснулся щеки, словно ласкаясь. Ну ладно, если не услышали - ничего

страшного. Попытаюсь разобраться сам.

Короткий взмах рукой и позади меня вырастает магический барьер,

перекрывая путь шагающим людям. Разбег, толчок - крылья несут вперед,

к ненавистной каменюке. Сейчас я слышу тихий, вибрирующий звук,

исходящий из нее. Мир знакомо качнулся и сменил цветовую гамму. Теперь

торчавшая посреди провала колона окуталась пульсирующим грязно-синим

сиянием. Противным даже на взгляд. Зло ощерившись я привычно

сформировал парную «Стрелу Тьмы», с двух рук запуская заклинание вниз.

И чуть не рухнул от удивления следом.

То, что соскользнуло и понеслось к столбу совсем не походило на

чуть удлиненный сгусток классического боевого заклинания. Громадный,

мохнатившийся странными щупальцами ком, все быстрей и быстрей набирая

скорость, рухнул вниз. При этом мой баланс уменьшился не намного. А

под ногами… Там на мгновение блеснула зеленоватая вспышка, а потом

каменная колонна покачнулась, но устояла. Зато в мою сторону полетел

сгусток бледно-голубого сияния, от которого за километр разило

опасностью. Жить мне хотелось и очень сильно. Так что, почти до хруста

вывернув крылья, я все же ушел с пути этого… выброса.

И снова запустил в него боевым заклинанием.

На этот раз это были «Дыхание Ночи» и «Гнев». Верхнюю треть столба

словно разорвало изнутри, и теперь мне пришлось уклоняться не только

от ответных ударов, но и от летящих осколков. Причем непонятно что

считать более опасным.

Снова удар - ответ и пляска в воздухе. Мне уже стало казаться, что

этот кусок камня живой, и так и норовит сбить меня или осколком,

размером с хороший валун, или какой-то выплевываемой им гадостью.

Ш-ша! Мы еще посмотрим, кто кого!

Прогретый за день воздух поддерживал меня, но оказался неудобен

для быстрого маневрирования, постоянно пытаясь вытолкнуть меня наверх.

Приходилось почти прижимать крылья к телу, чтобы все же сменить высоту

или со всей силы бить по воздуху, уходя от очередного снаряда.

Бешеная пляска в воздухе продолжалась недолго, но мне показалось -

вечность. Во всяком случае, даже с изрядно увеличившимся резервом, я

чувствовал себя выжатым до последнего предела. Где-то на середине

схватки напиравшие на стену люди остановились, но глаз не раскрыли.

Мне все же повезло расколотить этот гадский обелиск в мелкий

щебень. Правда, последний удар я нанес слишком сильно, исчерпав всю

Силу. В результате чего не смог увернуться от последнего массивного

осколка…

Земля встретила меня болью и огненной вспышкой перед глазами.

Из-за спины раздался глухой, мерзкий треск, вскинутую в попытке

защититься руку обожгло болью, и Ночь приняла меня в свои ласковые

объятья…

Мне было хорошо и спокойно. Боли не было. Все тело наполняла

странная легкость. А вокруг клубилась темнота. Но не та, опасная,

холодная, бездушная. А мягкая, бархатная Ночь, ласково глядящая на

меня глазами гвоздиков-звезд и понимающе улыбающаяся полоской

новорожденного месяца. Отсюда уходить совсем не хотелось. Создавалось

впечатление, словно лежишь на огромнейшей пуховой перине, которая

ласково качает тебя…

- Мама… - непроизвольно вырвавшееся слово тихим шелестом растаяло

в темноте. Пространство вздрогнуло и… мягко обняло, будто

действительно материнские руки приняли, защищая от неприятностей

окружающего мира.

- Спи… - теплый ветерок коснулся щеки легким поцелуем. Тревоги

как-то стали мелкими и незначительными, а глаза закрылись сами собой.

Откуда-то я знал, что могу спать спокойно. Никаких незваных гостей и

чужих воспоминаний не будет.

Спасибо…

- М-г-г-г-р-р-р-р-р-у-м-м-м-м… - то ли вздох, то ли зевок, то ли

сдавленное рычание.

Хоть я и выспался, но просыпаться было настолько лень, что как

можно дальше отодвигал момент, когда всё же придется открыть глаза. И

вот, он настал. Не скажу, что был ему рад, но… спать надоело.

Захотелось потянуться всем телом, но первое же движение отозвалось

ноющей болью, прокатившейся волной и с гулом ударившей в голову.

Уй-ё-о-о-о-о-о… Больно-то как!

Пришлось ждать, пока полегчает, закусив для надежности губу. А то

комментарии этого процесса даже на старотемном были исключительно из

разряда «не дозволенных для произношения в людном месте». Когда же я

смог думать о чем-то еще, кроме фонетики и грамматики древних языков,

то осторожно приоткрыл глаза. Свет больно резанул, заставив еще раз

поморщиться. И только после этого зрение решило вернуться на родину.

Оказывается, я лежал в крытой повозке на охапке сена. И судя по

покачиванию - мы куда-то едем.

Кроме того, усовестившееся зрение продемонстрировало того самого

зверька, которого купили на Ярмарке. О